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Derek Fordjour, Von der Angst zur Transzendenz

In einem kahlen Raum im Obergeschoss seines Kunststudios in einem Industriegebäude in der South Bronx beobachtete Derek Fordjour, wie drei Puppenspieler eine Figur aus seinen Gemälden zum dreidimensionalen Leben erweckten. Der Künstler schmiedete einen weiteren Zweig seiner vielgestaltigen Praxis: eine vom japanischen Puppentheater inspirierte Live-Show, die die Arbeit in seiner bevorstehenden Galerie-Ausstellung ergänzt.

Herr Fordjour zeigt schwarze Athleten und Darsteller – Tänzer, Reiter, Ruderer, Drum-Majors – oft als Streber, die die mit ihrer Leistung verbundenen Zweideutigkeiten und die rassistische Kontrolle, die mit der Sichtbarkeit in der Mainstream-Kultur einhergeht, steuern.

Die Holzpuppe war ein Gefäß für diese Bedenken. Er sah sportlich aus, trug eine Reithose und eine Tunika. Das Oberteil war eine gestreifte Nummer in Pink, Blau und Braun, typisch für die geschäftigen Farben und Muster, die Mr. Fordjours Gemälde mit Energie versorgen. Der Charakter bewegte sich zwischen Triumph und Slapstick-Ablehnung, als die Puppenspieler ihn über einen langen Tisch mit Kunstrasen bewegten.

Die Puppe bückte sich, um einen Ball aufzunehmen; es klebte an seiner Hand. Als er versuchte, es abzuschütteln, spielte ein Lach-Track – eine Menge, die über seine Not lachte. Später machte er sich auf den Weg nach Jordan. Er wurde verspottet und applaudiert – die Geschichte deutete darauf hin, dass das, was schwarze Leistungsträger in unserer Gesellschaft erhöht, auch ihre Psyche untergraben kann.

„Ich liebe es, andere Wege zu lernen, um ein Gespräch zu führen“, sagte Fordjour nach der Probe in Zusammenarbeit mit dem Puppenkünstler Nick Lehane. „Malen hat seinen Nutzen, aber Leistung ist ein anderes Register. ”

Mit 46 Jahren registriert sich Herr Fordjour bereits nach Maßstäben der Kunstwelt. Er war eine Sensation auf dem Markt im Jahr 2019 mit einem bemerkenswerten Verkauf bei Phillips, wo „Agency and Regulation (Studie)“ 137.500 USD kostete, doppelt so viel wie geschätzt. Auf der Frieze Kunstmesse verkaufte er eine Reihe von 10 Gemälden an Jay-Z und Beyoncé.

Dieses Jahr brachte er seine erste vollwertige Museumsausstellung im Museum für zeitgenössische Kunst in St. Louis, wo Gemälde in einer tropischen Umgebung hingen, die Wellblechwände und eine geniale Methode zur Nachbildung des Regengeräuschs enthielt. “Die Idee war, eine multisensorische Erfahrung zu schaffen”, sagte Wassan al-Khudhairi, der Kurator der Show, über die eindringliche Inszenierung. Sie fügte hinzu: “Er ist ein äußerst ehrgeiziger Mensch. Risikobereitschaft ist Teil der Reise. ”

Mr. Fordjours Einzelausstellung “Self Must Die” in der Petzel Gallery ist in der Regel aufwändig und umfasst eine begehbare Installation, zwei neue Gemäldesuiten, eine Reihe von Skulpturen und das Puppenspiel, das zweimal täglich aufgeführt wird.

Sein Aufstieg war bemerkenswert, wenn man bedenkt, dass seine Breakout-Show in einem von Künstlern geführten Raum in Bushwick im Jahr 2014 stattfand. Zwei Jahre später absolvierte er noch seinen M. F. A. am Hunter College.

Der Bildhauer Nari Ward, sein Lehrer und Berater bei Hunter, erinnerte sich daran, dass Herr Fordjour, der älter als die meisten anderen Schüler war, von großen Ideen angetrieben wurde. “Er kam hungrig”, sagte Mr. Ward. “Ich dachte, ooh, was wird mit diesem Kerl passieren?”

In Mr. Fordjours Arbeit sind Lehren aus seiner gewundenen Reise eingebunden, seit er sich in der High School als Sohn ghanaischer Einwanderer in Memphis, Tenn, der Kunst verschrieben hat.

Aber es waren die Ereignisse von 2020 zwischen der Pandemie und den Tötungen durch die Polizei von George Floyd und Breonna Taylor, die seine neueste Arbeit auf einen düstereren Weg brachten, der tiefer in die Zeremonie der schwarzen Trauer und Trauer eintaucht. Der Fokus seiner Kunst verlagert sich von der Komplexität performativer Rollen hin zu der Frage, wie wir das verlorene Leben markieren.

Ein neues Ensemble-Gemälde, “Chorus of Maternal Grief”, erinnert an 14 Frauen, von Mamie Till-Mobley, Emmett Tills Mutter, bis zu Tamika Palmer, Frau Taylors Mutter, deren Trauer in öffentliche Rollen gezwungen wurde. Für ihn ist es ein neuer Schritt: eher spezifische Porträts als Archetypen.

“In diesem Jahr halte ich das Denkmal für wichtig”, sagte er. “Schwarze Bestattungstradition ist in meinem Kopf”, fügte er hinzu. „Ich denke an all die Leute, die keine Beerdigungen haben konnten. ”

Die Petzel-Show erscheint mit einem Epigraph aus „In the Wake: Über Schwärze und Sein“, einem Buch der Gelehrten Christina Sharpe aus dem Jahr 2016, das sich auf „Wake Work“ bezieht – das Ensemble großartiger und weltlicher Aktivitäten, die Schwarz anerkennen und ansprechen Tod, und damit das schwarze Leben bekräftigen.

Sie schreibt: „Wie sieht es aus, bedeutet und bedeutet, sich um diejenigen zu kümmern, sie zu pflegen, sie zu trösten und zu verteidigen, die bereits tot sind, die sterben und die ein Leben führen, das der Möglichkeit eines immer bevorstehenden Todes ausgeliefert ist, das Leben in der Gegenwart des Todes … es bedeutet Arbeit. ”

Herr Fordjour war von diesem Konzept angetan, sagte er, und er hat auch die Theorie der Befreiung der Schwarzen vom Theologen James H. Cone und Studien über die Trauer der Schwarzen gelesen.

Der Künstler erinnerte sich an die Kritik der Bestattungsbranche vor Jahren, ihre Preise zu erhöhen. “Und die schwarzen Bestattungsunternehmer haben es wirklich zurückgewiesen”, sagte er. „Sie sagten, dies sei die Gelegenheit zum Feiern. Dies ist unsere Chance, reich verziert zu sein. ”

Eine Arbeit in der Show, “Pall Bearers”, ist inspiriert von der aufwendigen Beerdigung von George Floyd in Houston. Von Mr. Floyds goldveredeltem Sarg beeindruckt, untersuchte Mr. Fordjour Empfänger ähnlicher Goldsärge und stellte fest, dass sie Michael Jackson und Whitney Houston umfassten.

Das Gemälde zeigt Männer in Zylinderhüten in einer abgeflachten Perspektive, die Rhythmus und Unmittelbarkeit vermittelt. “Aber der Sarg ist wahrscheinlich das Thema des Gemäldes”, sagte er. „Ein Mann, der in einer goldenen Schatulle gedacht ist und sich so stark von der Art und Weise abhebt, wie sein Leben endete. ”

Herr Fordjour spielt mit dem verzierten; Er hat keine Angst zu blenden.

“Er ist ein großartiger Kolorist”, sagte Manon Slome, der Kurator, der mit Mr. Fordjour eine wilde, witzige Installation für Kinder (aber nicht nur) im Sugar Hill Kindermuseum für Kunst und Geschichtenerzählen entwickelte. “Es gibt eine Theatralik in der Arbeit; Sie sind Schausteller “, fügte sie hinzu. „Das Licht strahlt von innen heraus. ”

Bei der Darstellung von Menschenmengen wie in „Parade“, der Mosaikserie von Mr. Fordjour aus dem Jahr 2018 in der U-Bahn-Station 145th Street der Linie Nr. 3, zeigt der Künstler die Inspiration von Jacob Lawrence und Archibald Motley, obwohl seine Palette leichter und vielfältiger ist.

Der Prozess des Malens ist gleichzeitig bescheiden und kompliziert: Er bedeckt eine Leinwand oder ein Holzbrett mit Pappfliesen, Folie und anderen Materialien und wickelt es in eine Zeitung (immer The Financial Times, wegen seines warmen Lachsfarbtons). Der Vorgang wird mehrmals wiederholt, wobei Herr Fordjour Farbtupfer aufträgt und dann die sich ansammelnde Oberfläche zerreißt und schnitzt.

Heutzutage hat Herr Fordjour Assistenten, die sich um die Vorbereitungen kümmern, die sieben oder acht Schichten umfassen. „Hier fange ich an zu kochen. Er trägt Hunderte kleiner Stücke handgeschnittenen Papiers und Skizzen in Kohle auf. Dann wechselt er zu Acryl- und Ölpastell.

“Er hat eine Technik gefunden”, sagte Mr. Ward, der sein Freund und Resonanzboden bleibt. “Es ist eine Art Verführung der Hand, aber wenn Sie einmal dabei sind, stellen Sie fest, dass Sie in einen anderen Raum gebracht wurden – der Untersuchung und Verwirklichung einer Art historischer Angst. ”

Die erste Runde von Herrn Fordjour an der Kunstschule in New York vor etwa 20 Jahren war nicht so erfolgreich. Auf seinem Weg von Bill Hicks, einem Kunstlehrer der lokalen Legende an der Central High School in Memphis, schrieb er sich am Pratt Institute ein, sagt aber jetzt: „Ich bin weit vom Weg abgekommen. ”

Er stieg aus und hing aus – an der Met, in der Art Students League, und hatte Kontakt mit dem Justizsystem in Brooklyn. „Die Wahrheit ist, dass ich in Schwierigkeiten geraten bin. Ich wurde verhaftet “, sagte er. Die Anklage bezog sich auf Drogen, aber der Fall wurde abgewiesen. Der Vorfall erschütterte ihn und erinnerte ihn an sein Privileg der Mittelklasse.

„Das, was mich gerettet hat, war, dass mein Vater Oralchirurg war und ich einen Cousin an der Harvard Law School hatte. Aber ich habe gesehen, was passiert, wenn jemand wie ich in dieses System kommt. Lange beschämt enthüllte er die Geschichte, als er an Project Reset teilnahm, wo Künstler junge Menschen betreuen, die mit Vergehen konfrontiert sind.

Herr Fordjour kehrte nach Memphis zurück und schrieb sich am Community College ein. Dann bekam er ein Baby mit einer Freundin (sein Sohn ist jetzt Student). “Ein Leben zu führen hat mich irgendwie auf den richtigen Weg gebracht”, sagte er. Er begann Kunst in Kindertagesstätten zu unterrichten. Anschließend beendete er das College an der Morehouse University und fuhr weiter nach Harvard, wo er einen Master in Kunsterziehung erwarb.

Ein anderer Weg keimte, der des Künstlers. In Morehouse erweckte ihn Akua McDaniels Kurs in afroamerikanischer Kunstgeschichte zu einer Linie von der Sklaverei über die Harlem Renaissance bis zum Stipendium von David Driskell und Richard J. Powell. “Es öffnete mich für eine ganze Welt der Möglichkeiten”, sagte er.

Eine Reihe von Porträtaufträgen für Banker und andere in Memphis ‘schwarzen Fachkreisen zeigte, dass das Malen Geld bringen kann. Als Herr Fordjour in New York wieder auftauchte und heiratete und sich in einem Vorortleben in Mount Vernon niederließ, produzierte er ständig Porträts und Landschaften in seinem Keller.

Er hasste es. “Es war viel schlechte Arbeit, fehlgeschlagene Experimente”, sagte er. Dinge, die ihm wichtig waren, tauchten in seiner Arbeit nicht auf. Als seine Ehe auseinanderbrach, schlief er auf einer Luftmatratze in einem Lagergebäude.

Aber er fand es befreiend, mit Holzkohle an Zeitungen zu arbeiten – die einzige Oberfläche, die er sich eine Zeit lang leisten konnte. Und er machte Freunde in der Kunstszene wie Hank Willis Thomas. Mickalene Thomas ließ ihn im Studio helfen; Ihre Arbeit mit gebrochenen Oberflächen, hellen Farben und Neon, sagte er, habe seine eigene Vorstellungskraft freigesetzt.

Als sich Mr. Fordjour bei Hunter einschrieb, alarmierten seine Freunde die Sammler. Der Bauleiter Joseph Mizzi bot ihm 2013 eine Ausstellung in seinem Büro an. Er nahm an und erinnerte sich an den Rat von Mark Bradford: „Show überall. Der Maler Henry Taylor tauchte auf und kaufte eine Skulptur.

“Es hat gerade erst angefangen, Mann”, sagte Fordjour. “Ich habe es noch nicht einmal für mich zusammengestellt. ”

Im Studio im letzten Monat lag die Zusammenarbeit in der Luft. Kunst von Freunden hing im Konferenzraum. Bei Zoom hat sich Mr. Fordjour bei Hollywood-Designern gemeldet, einem Freund der High School, der seine neue Installation bastelte. Die Puppenkünstler arbeiteten oben.

Herr Fordjour dachte darüber nach, wie dieses Jahr die Einsätze erhöht worden waren.

Im März letzten Jahres wurde er von einem ehemaligen Galeristen, Robert Blumenthal, verklagt, der behauptete, Herr Fordjour habe einen 2014 vereinbarten Deal zur Lieferung von 20 Leinwänden abgelehnt. Die Anwälte von Herrn Fordjour nennen den anhängigen Fall “unbegründet” und haben seine Abweisung beantragt.

Es ging ihm nicht verloren, dass seine eigene Position mit zunehmender Bekanntheit immer mehr den archetypischen Darstellern ähnelt, die er gemalt hat, um zwischen Angst und Transzendenz zu balancieren.

“Bis zu einem gewissen Grad sind dies vielleicht Selbstporträts”, sagte er und zeigte ein Gemälde eines mit Argyle bekleideten Mannes auf einem Einrad, der Bälle in beiden Händen hielt und einen weiteren Ball am Hals hatte.

“Ich profitiere von einem Moment”, sagte er. „Ich hoffe, dass meine Arbeit gut ist. Ich erkenne, dass ich ein Künstler in der Gesellschaft bin, und wenn sich die Gesellschaft in eine andere Richtung bewegt, muss ich immer noch in dem verwurzelt sein, was ich tue. ”

Um stabil zu bleiben, müsse man an sich verändernden Grenzen leben: zwischen Exposition und Verletzlichkeit, enger Gemeinschaft und der breiteren sozialen Sphäre. Es war eine Herausforderung für seine Kunst und für sein Leben.

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Selbst muss sterben

Bis zum 19. Dezember in der Petzel Gallery, 456 West 18th Street, Manhattan; 212-680-9467, Petzel. com. Das Puppenspiel „Fly Away“ wird zweimal täglich aufgeführt.

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