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Die NASA startete vor 54 Jahren eine Rakete. Ist es endlich nach Hause gekommen?

Es war nach Mitternacht des 19. Septembers, und Paul Chodas, der Leiter des Zentrums für erdnahe Objektstudien am Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, arbeitete spät und untersuchte ein Objekt namens 2020 SO, das andere Astronomen hatten erst am Vortag am Nachthimmel gesichtet. Etwas an seiner Umlaufbahn war eigenartig.

Das Computerprogramm, mit dem er arbeitete, zeigte, dass 2020 SO einem fast kreisförmigen Pfad nur geringfügig außerhalb der Umlaufbahn unseres Planeten folgte. Und die Ebene der Umlaufbahn des Objekts war gegenüber der Erde kaum geneigt.

“Ich war sofort misstrauisch”, sagte er.

Aus Neugier führte Dr. Chodas seine Simulation in umgekehrter Reihenfolge durch. Mit der Zeit rückwärts beobachtete er, wie 2020 SO im September 1966 sehr nahe an der Erde vorbeizog. „Nah genug, dass es von der Erde stammen könnte“, sagte er.

Um 1:12 Uhr m. Dr. Chodas handelte nach seiner Vermutung und schickte eine E-Mail an andere Astronomen mit der Betreffzeile „2020 SO = Surveyor 2 Centaur r / b?“. In den folgenden Monaten haben Amateur-Skywatcher und professionelle Astronomen dieses Gespenst mit ihren Teleskopen verfolgt. Viele glauben, dass es sich um einen Raketenverstärker handelt, der vor mehr als 50 Jahren während einer gescheiterten NASA-Mission in Richtung Mond geflogen ist.

Am Dienstag wird das Objekt, das jetzt vorübergehend die Erde umkreist, seinen nächsten Pass machen. Und mit mehr Beobachtungen hoffen die Wissenschaftler, schlüssige Beweise dafür zu finden, dass der Punkt auf ihren Monitoren wirklich ein Geist des Mondrennens des Kalten Krieges ist.

Die Hoffnungen waren groß, als Surveyor 2 am 20. September 1966 von Cape Canaveral, Florida, abhob. Die NASA entwarf den etwa eine Tonne schweren Mondlander, um Bilder des Mondes zur Vorbereitung der Apollo-Missionen zu sammeln. Es folgte kurz nach seinem erfolgreichen Vorgänger Surveyor 1, der wenige Monate zuvor gestartet war und auf dem Mond gelandet war und über 11.000 Bilder zurückgegeben hatte.

Surveyor 1 lief einwandfrei, sagte Mike Dinn, damals stellvertretender Stationsdirektor der australischen Tidbinbilla Tracking Station, wo riesige Funkantennen während ihrer Reise mit dem Raumschiff kommunizierten. „Wir haben erwartet, dass Surveyor 2 ein voller Erfolg wird. ”

Aber es war nicht so – das Raumschiff stürzte gegen den Mond. Der Todesstoß ereignete sich ungefähr 16 Stunden nach dem Start, als einer der drei kleinen Triebwerke an den Beinen des Raumfahrzeugs nicht feuerte. Der unausgeglichene Schub brachte Surveyor 2 in Schwung, und nach 38 erfolglosen Versuchen, den Motor wiederzubeleben, wurde klar, dass die Mission nicht gerettet werden konnte. Herr Dinn und seine Kollegen in Tidbinbilla waren die letzten, die mit dem Raumschiff kommunizierten.

(Fünf weitere Vermessungsmissionen folgten, und vier waren erfolgreich, bevor die NASA ihren Fokus auf die Erforschung des Mondes durch Menschen verlagerte.)

Eine beschleunigte Animation zeigt den Orbitalpfad von 2020 SO, der ein Raketenverstärker aus der Surveyor 2-Mission der NASA von 1966 sein könnte. Video von NASA / JPL-Caltech

54 Jahre schneller Vorlauf. Am 17. September zeichnete eines der Pan-STARRS-Teleskope in der Nähe des Gipfels von Haleakala auf Maui, das nach Asteroiden und anderen Objekten sucht, die ein Risiko für die Erde darstellen könnten, etwas auf, das sich über den Himmel bewegt. Es zeichnete einen kleinen Bogen nach, der die Aufmerksamkeit der Astronomen auf sich zog, die am nächsten Morgen die Daten überprüften.

“Wenn Sie ein Objekt sehen, das sich auf einem leicht gekrümmten Pfad am Himmel bewegt, muss es nahe sein”, sagte Richard Wainscoat, Astronom an der Universität von Hawaii in Manoa und Mitglied des Pan-STARRS-Teams.

Dr. Wainscoat und seine Kollegen meldeten ihre Entdeckung dem Minor Planet Center, einer Clearingstelle für Beobachtungen von Asteroiden, Kometen und anderen kleinen Körpern. Am 18. September gab das Minor Planet Center eine Ankündigung über das neue Objekt mit dem Namen 2020 SO heraus.

Innerhalb weniger Stunden untersuchte Dr. Chodas das Objekt und überflog schließlich Aufzeichnungen von Weltraumstarts im Jahr 1966, die mit dem von ihm kartierten Orbitalpfad übereinstimmten. Er fand schnell Surveyor 2.

Obwohl das Roboter-Raumschiff beim Aufprall auf den Mond zerstört wurde, war die zweite Stufe der Atlas-Centaur-Rakete, die es in den Weltraum beförderte, einige Minuten nach dem Start abgeworfen worden. Nach dem Flug durch den Mond war der etwa 25 Fuß lange zylindrische Booster im Weltraum verschwunden.

In der E-Mail, die er an Kollegen sandte, erklärte Dr. Chodas seine Schlussfolgerung, dass 2020 SO sehr wahrscheinlich der Centaur-Raketenverstärker von Surveyor 2 war.

Seit September untersuchen Wissenschaftler auf der ganzen Welt 2020 SO. Vishnu Reddy, ein Planetenforscher am Lunar and Planetary Laboratory der Universität von Arizona, und Adam Battle, ein Doktorand dort, verglichen die Beobachtungen von 2020 SO mit einem bekannten Centaur-Raketenverstärker, der nur wenige hundert Meilen über der Erde umkreist.

Die optischen Farben stimmten überein, sagte Dr. Reddy, aber das Abschließen des Geschäfts würde Infrarotbeobachtungen von 2020 SO erfordern. Bei diesen Wellenlängen ist es ein “Slam Dunk”, die Kompositionen von Objekten zu vergleichen.

“Im Infrarot gibt es kaum Unklarheiten”, sagte Dr. Reddy.

Die Umlaufbahn von 2020 SO ist ebenfalls leicht anomal und weicht von den Erwartungen ab, die allein aufgrund der Schwerkraft erwartet werden, sagte Davide Farnocchia, Asteroiden-Dynamiker am Jet Propulsion Laboratory der NASA. Das könnte Licht in seine Identität bringen.

Die Ursache für diese Unregelmäßigkeit ist höchstwahrscheinlich der durch Sonnenstrahlung ausgeübte Druck. Sonnenlichtteilchen – Photonen – haben Energie und üben eine Kraft aus, wenn sie mit etwas kollidieren, sagte Dr. Farnocchia. „Sie verursachen einen sanften Druck von der Sonne weg. ”

Die Tatsache, dass 2020 SO vom Sonnenlicht herumgeschubst wird, deutet darauf hin, dass es sich um etwas relativ Großes und Geringes handelt, wie einen leeren Raketenverstärker, im Gegensatz zu etwas Kleinem und Massivem, wie einem felsigen Asteroiden.

Dr. Farnocchia verglich das Phänomen mit dem Wind.

“Wenn Sie eine leere Getränkedose haben, werden Sie sie viel weiter bewegen”, sagte er. “Wenn Sie einen festen Stein haben, ist es viel schwieriger, ihn wegzuschieben. ”

In den letzten Wochen haben sich Wissenschaftler auf einen genaueren Blick auf 2020 SO vorbereitet. Es wurde Anfang November von der Schwerkraft der Erde erfasst und wird sich am Dienstag unserem Planeten am nächsten nähern. Zu diesem Zeitpunkt wird 2020 SO ungefähr 27.400 Meilen entfernt sein oder ungefähr ein Zehntel der Entfernung zum Mond.

Der Besuch ist jedoch nur vorübergehend – 2020 SO wird bis März 2021 der Schwerkraft der Erde entkommen und erneut beginnen, die Sonne zu umkreisen. Aber wir werden in Zukunft noch eine weitere Chance haben, dieses Objekt aus nächster Nähe zu beobachten, sagte Dr. Chodas.

“Im Jahr 2036 kommt es zurück. ”

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