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Die Pariser Oper zu leiten war nie einfach. Aber komm schon.

PARIS – Alexander Neef, der neue Direktor der Pariser Oper, hielt ein Treffen in seinem luftigen Büro ab und trug einen dunkelblauen Anzug, maskiert und mit einem Teil im Haar, der so glatt war, dass man ihn als Herrscher verwenden konnte. Es war der 5. Oktober, der Tag, an dem das herausragende Ballett des Unternehmens seine erste Aufführung geben sollte, seit die Streiks die beiden Theater der Oper im vergangenen Dezember geschlossen hatten. Aber Paris war gerade zu einer Hochrisiko-Coronavirus-Zone erklärt worden – das jüngste Zeichen dafür, dass die Normalität noch weit in der Zukunft liegt.

Herr Neef war nur fünf Wochen in der Leitung der Oper, einer der angesehensten Positionen in der globalen Kulturszene, und beaufsichtigte ein jährliches Betriebsbudget von 220 Millionen Euro (261,3 Millionen US-Dollar). Es hätte keinen besseren Zeitpunkt geben sollen, als dieses, das 350-jährige Firmenjubiläum, das diesen Herbst mit einer spritzigen Neuproduktion von Wagners epischem “Ring” -Zyklus gipfeln sollte.

Stattdessen war Mr. Neef direkt in eine Annus Horribilis geraten. Die Streiks von Dezember bis März schlossen 84 Vorstellungen ab und führten zu einem Haushaltsdefizit von 45 Millionen Euro. Dann begann sich das Coronavirus zu verbreiten, was zu Sperren und monatelang mehr abgesagten Auftritten führte. In einem offenen Brief wurde über institutionellen Rassismus im Unternehmen berichtet. In der Presse gab es Beschwerden über das großzügige Paket staatlicher Beihilfen an die Oper in Höhe von rund 81 Mio. EUR, das vor den Ergebnissen einer Prüfung ihrer Finanzen gewährt wurde.

Mr. Neef, 46, Generaldirektor der Canadian Opera Company in Toronto und künstlerischer Leiter der Santa Fe Opera, sollte diese Positionen verlassen und nächstes Jahr in Paris übernehmen. Doch im Juni gab sein Vorgänger, Stéphane Lissner, plötzlich bekannt, dass er frühzeitig zu einem Neuanfang im Teatro San Carlo in Neapel, Italien, aufbrechen werde. Angesichts dieser Nachricht und der Tatsache, dass er nun mehrere Jobs auf zwei Kontinenten jongliert, müsste Mr. Neef es alleine schaffen.

„Ich wusste am 5. August, dass ich am 1. September anfangen würde“, sagte er kühl beim Mittagessen.

Und das alles vor der zweiten Sperrung des Coronavirus, die Präsident Emmanuel Macron von Frankreich Mitte Oktober angekündigt hatte und die den Träumen von Live-Oper und Ballett zumindest bis November ein Ende setzte.

“Als wir die Anzahl der neuen Fälle sahen, können Sie diese Dinge leider kommen sehen”, sagte Neef nach der Ankündigung des Präsidenten. „Wir waren an einem ziemlich guten Ort und die neue Sperre hat einen Keil in alle unsere Pläne getrieben. ”

Die Situation ist zweifellos düster. Aber Herr Neef wird zumindest durch die Tatsache unterstützt, dass er nicht neu in der Oper ist: Von 2004 bis 2008 arbeitete er hier als Casting-Direktor unter seinem Mentor, dem renommierten Impresario Gerard Mortier. Das Wissen seines Insiders über die Institution sei wichtig, sagte Neef, um ihm das Vertrauen zu geben, dass er „eine der komplexesten Aufgaben in diesem Bereich bewältigen könne. ”

“Ich dachte, würde ich gerne zurückgehen und mit diesen Leuten arbeiten?” er sagte. „Die Antwort war ja. ”

Die bestehenden Beziehungen von Herrn Neef in der labyrinthischen, notorisch politischen Gesellschaft können durchaus entscheidend sein, um von einer frostigen Pattsituation zwischen der Oper (oder zumindest ihren mächtigen Gewerkschaften) und Herrn Lissner fortzufahren.

“Als wir hörten, dass er früher ankommen würde, waren wir nicht nur glücklich. Wir waren sehr erleichtert “, sagte Fréderic Laroque, Geiger im Orchester des Unternehmens. „Lissner war am Ende seiner Leine, was verständlich ist, und Sie hatten den Eindruck, dass die Verwaltung niedergeschlagen wurde. Es passierte nichts. ”

Mr. Neef wurde in der kleinen Stadt Rosswälden in der Nähe von Stuttgart geboren und wuchs in einer Familie auf, die sich nicht besonders für Hochkultur interessierte. Er entdeckte klassische Musik im Radio und in der Schulmusik und begann mit 9 Jahren Klavier zu lernen.

Obwohl er sich leidenschaftlich für Musik interessierte, Opernsendungen aufzeichnete und so viele Aufführungen wie möglich besuchte, studierte er am College Latein und moderne Geschichte.

“Ich habe Musik oder Oper nie als berufliche Chance angesehen”, sagte er. „Es war zu weit von meinem Hintergrund entfernt. ”

Aber er freundete sich mit einer Gruppe von Musikern an, die Herrn Mortier, den damaligen Direktor der Salzburger Festspiele in Österreich, kannten. Die Freunde begannen dort als unbezahlte Praktikanten zu arbeiten und Mr. Neef wurde Mr. Mortiers Assistent.

“Er war äußerst höflich und organisiert”, sagte der Bariton Thomas Hampson über Mr. Neef. „Ich erinnere mich an Leute, die sagten:‚ Jeder sollte einen rechten Mann wie Alexander Neef haben. ’”

Als Herr Mortier 2001 Salzburg verließ und Direktor der Ruhrtriennale in Deutschland wurde, folgte ihm Herr Neef dorthin – dann an die Pariser Oper und für kurze Zeit an die New Yorker Oper. “Auf einmal waren Oper und Theater zu einer Karriere geworden”, sagte Neef.

Herr Hampson sagte, dass es nur sehr wenige Administratoren gab, die über das nezyklopädische Wissen von Herrn Neef über das Repertoire und die Sänger verfügten. “In seiner Generation kann er einzigartig sein”, sagte Hampson. „Und er macht viel Spaß beim Abendessen. ”

Als sich die Canadian Opera Company 2008 an Herrn Neef wandte, der damals noch Casting-Direktor in Paris war, war es das erste Mal, dass er daran dachte, ein Opernhaus zu leiten. „Ich dachte, es schadet nicht, sich auf dieses Gespräch einzulassen“, sagte er, „und in Paris passierte fast dasselbe. Sie werden gefragt, Sie denken darüber nach, Sie sprechen darüber. Wenn Sie es zu sehr wollen, ist es vielleicht zum Scheitern verurteilt. ”

Herr Neef wurde bewundert, weil er Toronto zu einem internationalen Opernziel gemacht hat, um Top-Sänger und ehrgeizigere Produktionen zu fördern.

“Er war sehr zuversichtlich in seine Wünsche und seine Konzepte, und Sie hatten das Gefühl, dass dies auf einem echten Wissen über die Oper beruht”, sagte Rufus Wainwright, dessen Oper “Hadrian” 2018 in Toronto uraufgeführt wurde. “Alle Meinungsverschiedenheiten mit ihm sind sehr offen und klar. Er ist sehr leidenschaftslos, wenn er wütend ist, und sehr leidenschaftlich, wenn er aufgeregt ist. Er kann seinen Fuß setzen, wenn er die Institution leitet, aber wenn er einen Komponisten ermutigt, kann er ein bisschen mit Ihnen in den Wolken reisen. ”

Wenn die Streitigkeiten zwischen den Machern des Werks waren, fügte Herr Wainwright hinzu, würde Herr Neef „ein bisschen ausbleiben, dann hineinspringen und alles reparieren, wie ein Superheld. ”

Trotz seines Rufs und seiner Referenzen wurde Herr Neef nicht allgemein als Favorit für die Pariser Position angesehen. Nach einem 45-minütigen Interview mit Mr. Macron wurde ihm der Job angeboten.

“Alexander passt zum Profil dessen, was Macron in Frankreich will”, sagte Matthew Epstein, ein erfahrener Künstlermanager und Opernhausverwalter. „Er ist künstlerisch weltlich, mit der nordamerikanischen Seite des Geschäfts bestens vertraut und war regelmäßig in Europa. Und er ist jung: Er könnte den Job noch 20 Jahre machen, wenn er wollte. ”

Herr Epstein fügte hinzu, dass die Pariser Oper zwar “ein vergifteter Kelch” für Neuankömmlinge sein kann, die Erfahrung von Herrn Neef dort ihm jedoch gute Dienste leisten sollte. “Er hat große finanzielle Probleme aufgrund der Pandemie, große Arbeitsschwierigkeiten, die es zu überwinden gilt, aber ich vermute, dass er darin gut sein wird”, sagte er. “Er ist sehr fair und scheut kein schwieriges Gespräch. ”

Die Position ist dennoch anders als die früheren Erfahrungen von Herrn Neef. Er wird 1.895 Vollzeitbeschäftigte beaufsichtigen – im Gegensatz zu weniger als 100 in Toronto. Wenige Tage nach der Ankunft von Herrn Neef im September ernannte der französische Kulturminister zwei ehemalige Unternehmensadministratoren, um den aktuellen finanziellen, organisatorischen und künstlerischen Zustand der Oper zu „diagnostizieren“.

Aber Herr Neef sagte, dass er ihre Ernennung „auf sachliche Weise“ getroffen habe. “Es war nützlich, fügte er hinzu, dass andere über die Themen nachdachten, die” durch die Pandemie betont wurden, wenn nicht sogar durch sie verursacht wurden. ”

Ein offener Brief, der von fünf Opern-Tänzern verteilt und von 400 Mitarbeitern des Unternehmens unterschrieben wurde, forderte „ein Ende des Schweigens um Rassismus. Herr Neef sagte, er habe eine externe Untersuchung dieser Probleme in Auftrag gegeben, deren Bericht Mitte Dezember fällig sei.

“Dies wird dazu beitragen, ein System der Rechenschaftspflicht zu schaffen und bestimmte Ziele zu setzen”, sagte er.

Manuel Brug, Kritiker der deutschen Zeitung Die Welt, sagte, die größte Sorge um Herrn Neef sei, dass er noch recht jung sei und in französischen Kulturkreisen kein Insider sei, wie es Herr Lissner war.

“Wenn Sie die Pariser Oper leiten, müssen Sie den Politikern und den Menschen mit dem Geld nahe sein”, sagte Brug und fügte hinzu, dass ein weiteres Anliegen die Ballettkompanie sei, die von der ehemaligen Star-Tänzerin Aurélie Dupont geleitet wird.

“Wo sind die großen Choreografen?” Herr Brug sagte. „Paris braucht das. ”

Herr Neef sagte, er habe mit Frau Dupont über Projekte gesprochen und sei daran interessiert, zeitgenössische Partituren in Auftrag zu geben, „die die Beziehung zwischen den Musikern und den Tänzern stärken könnten. “Ballett”, fügte er hinzu, “kann sowohl viel traditioneller als auch moderner sein als die Oper.” Und wenn Sie das mit dem verbinden, was die Oper tut, können Sie einen unglaublichen Bogen zwischen Tradition und Avantgarde haben. ”

Aber weder er noch Frau Dupont nannten ein potenzielles choreografisches Talent, obwohl sie hinzufügte, dass die beiden daran interessiert waren, die internationale Tournee des Balletts zu erweitern. Herr Neef war ebenso umsichtig in Bezug auf das Programm seiner ersten vollen Spielzeit, 2021-22, und sagte nur, dass es wichtig sei, sowohl französische als auch internationale Werke aufzuführen, und dass er daran interessiert sei, zu untersuchen, was im modernen Repertoire der Oper fehlte.

„Wir haben noch nie eine Oper von Philip Glass oder John Adams aufgeführt“, sagte er.

Sarah Billinghurst, die ehemalige stellvertretende Generaldirektorin für künstlerische Angelegenheiten an der Metropolitan Opera und prominente Philanthropin, sagte, Herr Neef „hat den Finger am Puls der Zeit, wer neu und interessant ist, und er versteht, dass es notwendig ist, international zu sein Stars in Paris. ”

“Gerard Mortier hat es geliebt, Menschen zu provozieren, aber ich glaube nicht, dass das Alexander interessiert”, fügte sie hinzu. „Er möchte dich zum Nachdenken bringen und dir etwas Neues zeigen. ”

Als Herr Neef Anfang Oktober den ganzen Tag über von einer Sitzung zur nächsten ging, hörte er mehr zu als er sprach und intervenierte manchmal nur mit einer Frage oder einem kurzen, beruhigenden Kommentar. “Ich denke, manchmal unterschätzen ihn die Leute, weil er ruhig und auf den Punkt und nicht extravagant ist”, sagte Frau Billinghurst. „Aber er hat Rückgrat und Solidität und einen sehr festen Glauben an seinen Geschmack und seine Entscheidungen. ”

Zwischen den Treffen kam Herr Neef kurz zur ersten Orchesterprobe für den „Ring“ und dankte den über hundert versammelten Musikern dafür, dass sie sich bereit erklärt hatten, regelmäßig auf das Virus getestet zu werden und in einem so herausfordernden Umfeld zu arbeiten.

Der „Ring“, ein Mammutprojekt für jedes Opernhaus, sollte sowohl den 350. Geburtstag der Oper feiern als auch einen angemessenen Abschied von Philippe Jordan, seinem abtretenden Musikdirektor. Zu diesem Zeitpunkt war das Projekt bereits auf eine Konzertversion für ein begrenztes Publikum verkleinert worden. Angesichts der neuen Sperre in Frankreich wird es nun in der Bastille, dem größeren Theater des Unternehmens, ohne Publikum aufgeführt und jeder seiner vier Teile per Radio ausgestrahlt.

„Jetzt ist alles im Alltag“, sagte Neef Anfang November telefonisch. „Wir proben„ La Traviata “und„ La Bayadère “und halten den Atem an, ob wir im Dezember für ein Publikum auftreten können. ”

Aber obwohl es nicht die von ihm geplante Einführung war – „Ich habe das Jahr der stillen Kontemplation verloren, das ich gehabt hätte“, sagte Herr Neef -, hat er sich zusammengeknickt: „Ich bin bereit, viel Arbeit zu leisten und mache viele unangenehme Dinge, wenn ich ins Theater gehen, eine Aufführung sehen und das Gefühl haben kann, dass wir es irgendwie richtig gemacht haben. ”

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