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Eine medizinische Prüferin kämpfte darum, ihren Landkreis auf das Virus vorzubereiten. Dann schlug es zu.

Die Pandemie war ein weit entfernter Albtraum – eine Katastrophe an den Küsten -, als Patty Schachtner, die Gerichtsmedizinerin in St. Croix County, Wisconsin, mit den Vorbereitungen begann.

Im März zählte sie alle Krankenhäuser, Beatmungsgeräte und Pflegeheime ihres Landkreises auf, einschließlich des Krankenhauses, in dem ihr geliebter 88-jähriger Vater lebte. Wenn das Coronavirus diesen meist ländlichen Ort am westlichen Rand von Wisconsin erreichen würde, der voller Milchviehbetriebe und Schneemobilwege ist, wären die Bewohner dann bereit? Sie hatte 31 Jahre im öffentlichen Gesundheitswesen gearbeitet – die letzten neun Jahre als Chefarztin des Landkreises -, konnte sich aber nicht sicher sein. Also ging sie weiter.

Sie lieferte Masken an Bestattungsunternehmen, in der Hoffnung, dass sie das Personal vor dem Virus schützen und dessen Ausbreitung verlangsamen würden. Sie installierte Duschen in einem ungenutzten Lagerhaus für Sheriff-Abgeordnete und andere Frontarbeiter, die möglicherweise sauber machen müssen, bevor sie zu ihren Familien nach Hause gehen.

Und in der grimmigen Chance, dass das Virus auftrat und es mehr Todesfälle gab, als der Landkreis verkraften konnte, gab sie Leichensäcke in Pflegeheimen ab. Ein Teil des Lagers wurde in eine Leichenhalle umgewandelt.

Auch das könnte nicht genug sein, wusste sie – nicht mit einem Team von fünf Todesermittlern, um eine Grafschaft von mehr als 700 Quadratmeilen abzudecken. Also tat sie, was nur wenige andere medizinische Prüfer taten, und mietete einen Kühlwagen, um noch mehr Leichen zu lagern.

“Ich bete, dass ich es nie benutzen muss”, sagte Frau Schachtner, die auch Staatssenatorin ist, im März. „Aber dieser Covid kann sehr schnell außer Kontrolle geraten. ”

Für einige Leute schienen die Vorbereitungen ein bisschen viel zu sein, besonders in einem Landkreis, in dem bis Ende März fünf Virusfälle aufgetreten waren. Für Frau Schachtner war es jedoch ihre Aufgabe als Gerichtsmedizinerin, sich um Worst-Case-Szenarien zu kümmern und sich um die unangenehmen, pragmatischen Details zu kümmern, über die andere Menschen lieber nicht nachdenken oder die sie nicht sehen würden.

Frau Schachtner, eine Motorrad-Enthusiastin, die diesen Sommer wegen der Pandemie eine Reise nach Sturgis, S. D., abgesagt hat, ist schnörkellos, praktisch und klar. Sie ist auch eine Umarmung, eine Großmutter und eine sorgfältige Denkerin über Respekt, Tod und die damit verbundenen Rituale. Einmal hielt sie einen TEDx-Vortrag zu diesem Thema.

Und den ganzen Sommer über stieg das Coronavirus in St. Croix County kaum über ein Rinnsal. Dann kam der Herbst.

Jetzt erkranken jeden Tag Dutzende ihrer Nachbarn in St. Croix County an dem Virus. Das örtliche Gesundheitsamt hat die Bemühungen zur Eindämmung der Verbreitung durch Kontaktverfolgung aufgegeben und erklärt, es sei zu beschäftigt, einfach alle Personen zu benachrichtigen, die positiv testen. Das Alptraumszenario entwickelte sich nicht nur für die Grafschaft, sondern auch für Frau Schachtner. Im Oktober bekam es ihre Schwägerin – dann kurz hintereinander ihren Schwager und ihre Schwester.

Und dann, vor zwei Wochen, ihr Vater.

“Kein Ende in Sicht”

Der Ausbruch in Wisconsin war vor Wochen außer Kontrolle geraten, und die Zahl der Neuerkrankungen zählt durchweg zu den schlimmsten des Landes. Tests sind oft rar, der Gouverneur hat die Menschen gebeten, zu Hause zu bleiben, und alle bis auf einen der 72 Bezirke von Wisconsin waren am Donnerstag mit „kritisch hohen“ Fallaktivitäten konfrontiert, was die größte Sorge des Staates darstellt.

Woche für Woche zerschmettert der Staat Aufzeichnungen über Fälle, Krankenhausaufenthalte und Todesfälle, sagte Dr. Ben Weston, der Leiter des medizinischen Dienstes des Milwaukee County Office of Emergency Management. Verzweifelte Bitten von Beamten, selbst wenn die Vereinigten Staaten 250.000 Todesfälle durch das Virus überschritten haben, tragen wenig dazu bei, die Ausbreitung zu stoppen.

“Wisconsin ist gerade in einer schwierigen Lage”, sagte Dr. Weston. „Trotz vieler Gespräche biegen wir weder um die Ecke noch glätten wir die Kurve. Tatsächlich wird unsere Kurve steiler, ein Ende ist nicht abzusehen. ”

Frau Schachtner, deren Familie seit Generationen in St. Croix County lebt, bewirtschaftet, lagert und jagt, hat die öffentliche Gesundheit aus mehr als einem Blickwinkel gesehen. Sie war eine langjährige Rettungssanitäterin, ein Job, der sie in einen Krankenwagen schickte und dringend in die schwierigsten Momente der Menschen raste. Als sie 2003 als Todesermittlerin begann, wurde sie von Parallelen in der Arbeit getroffen.

“Wenn die schlechten Dinge passieren, werden die Leute erwarten, dass Sie alle Antworten haben”, sagte sie. „Darauf muss man vorbereitet sein. Gemeinsam sagen alle: “Was haben Sie nicht für meine Person getan?” Sie versuchen sicherzustellen, dass Sie alles getan haben. ”

Als die Pandemie im März in den Vereinigten Staaten ausbrach, verfügte Frau Schachtner bereits über ein breites Netzwerk von Verbindungen im Bereich der öffentlichen Gesundheit – Menschen, die das Gleiche dachten wie sie: Was können wir tun, um die Gemeinschaft zu schützen?

In St. Croix County, einem überwiegend konservativen Gebiet, das Präsident Trump 2016 und 2020 entscheidend gewann, wurde Frau Schachtner jedoch kritisch gegenüber dem Kühlwagen kritisiert, der größtenteils leer stand. Frau Schachtners Rolle als ernannte medizinische Prüferin ist unparteiisch, aber sie gewann ihren Sitz im Senat als Demokratin bei einer Sonderwahl mit geringer Wahlbeteiligung im Jahr 2018. „Oh, ich habe es von beiden Seiten bekommen“, sagte sie über den Kühlwagen . „Ich meine, einige Leute dachten, es sei überreagiert und andere waren sehr dankbar. ”

Es gab von Anfang an öffentlichen Widerstand gegen Masken, soziale Distanzierung und eine Anordnung, zu Hause zu bleiben, von Gouverneur Tony Evers, einem Demokraten.

Ann Hall, die ein Bistro in New Richmond, Wisconsin, besitzt, schloss zu Beginn der Pandemie den Speisesaal ihres Restaurants. Sie dient immer noch zum Mitnehmen durch ein Autofenster, muss jedoch noch innerhalb des Dienstes wieder geöffnet werden.

Ihre Stammkunden sind respektvoll. Aber andere schlendern ohne Maske hinein, sagte sie, trotz der drei Warnschilder, die darauf hinweisen, dass sie benötigt werden. Und sie hat Beschwerden über ihre Entscheidung gehört, den Speisesaal geschlossen zu halten.

“Sie glauben, dass es in ihrem Recht liegt, mich zu zwingen, offen zu sein”, sagte sie. “Es war erstaunlich. Es bringt mich zwischen einen Felsen und einen harten Ort. ”

Paulette Anderson aus Hammond, Wisconsin, Mitglied des Aufsichtsrates des St. Croix County, sagte, dass die Spannungen über die Pandemie-Reaktion im County vor allem in den letzten Monaten zugenommen haben. Diese Woche prüfte der Vorstand eine Verordnung, die die Beschränkungen für Unternehmen verschärft und Masken an öffentlichen Orten in Innenräumen vorgeschrieben hätte. Es wurde mit neun gegen zehn Stimmen abgelehnt.

“Es ist wirklich spaltend geworden”, sagte Frau Anderson. „Ich glaube an das Tragen von Masken und soziale Distanzierung. Ich glaube, Sie sollten nicht ohne Masken in ein Geschäft einsteigen. Aber viele Menschen fühlen sich nicht so und diese Leute möchten nicht wissen, was sie tun sollen. ”

Ein Anstieg zu Hause

Als in diesem Herbst mehr Menschen in St. Croix County an dem Coronavirus erkrankten, hatte Frau Schachtner mit den Anforderungen an ihre Mitarbeiter zu kämpfen. Die fünf Ermittler arbeiten jetzt vier Tage die Woche in 12-Stunden-Schichten und verbringen 36 Stunden pro Woche mit Backup. Ein Mitarbeiter musste wegen eines mit dem Coronavirus erkrankten Ehepartners unter Quarantäne gestellt werden.

Ihr eigenes Wiederwahlangebot für den Senat stand im November an, aber Frau Schachtner hielt keine Wahlkampfveranstaltungen ab und klopfte nicht an Türen, weil sie befürchtete, dass dies keine sichere Praxis sei. ihre republikanische Gegnerin gewann leicht.

Letzte Woche schickte Frau Schachtner ein Memo an die örtlichen Bestattungsunternehmen, von denen einige voll waren, und teilte ihnen mit, dass sie den Kühlwagen für ihre Toten benutzen könnten. Die Zahl der Infektionen und Virustoten in der Grafschaft wurde schnell trostlos.

“Es war wie ein Schneeball”, sagte sie. „Plötzlich passierte die Realität dessen, was alle sagten, dass es passieren würde. Und ich habe das Gefühl, dass es fast so war, als würden die Leute sagen: „Ich hätte nie gedacht, dass dies passieren würde und das passiert tatsächlich. ’”

Dann erreichte das Virus ihre eigene Familie.

Frau Schachtners Schwägerin, die kurz vor einer Operation stand, machte einen routinemäßigen Coronavirus-Test, der positiv ausfiel. In den folgenden Wochen folgten weitere Familienmitglieder: ein Schwager, eine Schwester und eine Nichte, die im Pflegeheim, in dem ihr Vater Richard Rivard lebte, als Adjutant tätig waren.

Vor zwei Wochen wurde ihr Vater positiv getestet. “Es war wirklich unsere größte Angst”, sagte sie.

In seinen letzten Tagen tauchte die Familie vor seinem Fenster auf, wie sie es während der Pandemie treu getan haben. Ihre Mutter durfte sich in Maske und Handschuhen von ihrem Ehemann verabschieden, einem Veteranen der Luftwaffe, Landwirt und Naturliebhaber, der am Ende seines Lebens an Alzheimer litt, aber die Gesichter seiner Familie nie vergaß.

Letzten Samstag, an dem Morgen, an dem ihr Vater starb, drängte sich Frau Schachtner mit ihren Geschwistern in der Kälte zusammen und sah ihren Vater ein letztes Mal durch das Glas an. “Er sollte nicht an Covid sterben”, sagte sie. „Er sollte an etwas anderem sterben. ”

“Covid hat uns die Zeit mit unserem Vater und meiner Mutter, ihrem Ehemann, geraubt”, sagte sie. “Es gibt so viele Familien, die das Gleiche durchmachen wie wir. Und jetzt ist es schwer. Es ist schwer, nicht böse zu sein. ”

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