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Er war ein Stock, sie war ein Blatt; Zusammen haben sie Geschichte geschrieben

Im Frühjahr 2018 erhielt Stéphane Le Tirant im Montreal Insectarium eine Clutch mit 13 Eiern, von denen er hoffte, dass sie in Blätter schlüpfen würden. Die Eier waren keine Ovale, sondern Prismen, braune Papierlaternen, kaum größer als Chiasamen.

Sie wurden von einer wild gefangenen weiblichen Phyllium asekiense gelegt, einem Blattinsekt aus Papua-Neuguinea, das zu einer Gruppe namens Frondosum gehört, die nur aus weiblichen Exemplaren bekannt war. Phyllium asekiense ist ein atemberaubendes Blattinsekt, das sowohl in sommerlichen Grüns als auch in herbstlichen Brauntönen vorkommt. Royce Cumming, ein Doktorand an der City University of New York, sagt dazu: „Totes Blatt, lebendes Blatt, halbgetrocknetes Blatt. ”

Herr Le Tirant, seit 1989 Sammlungsleiter des Insektariums, ist auf Skarabäuskäfer spezialisiert. Er schätzt, dass er zu Hause 25.000 Käfer in seiner Privatsammlung hat. Aber er hatte immer eine Leidenschaft für Blattinsekten gehabt und erfolgreich zwei Arten gezüchtet, eine kleine aus den Philippinen und eine größere aus Malaysia. Ein Phyllium asekiense – selten, schön und vor allem lebendig – wäre ein Schatz in jedem Insektarium.

Im Labor für Insektenaufzucht haben Mario Bonneau und andere Techniker die 13 Eier auf einem Maschensieb auf einem Bett aus Kokosfasern eingebettet und sie oft mit Wasser besprüht. Im Herbst und über mehrere Monate schlüpften fünf Eier zu spindelförmigen schwarzen Nymphen. Die Techniker behandelten die Baby-Nymphen mit größter Sorgfalt und bewegten sie von einem Baum zum anderen, ohne die Insekten zu berühren, nur das Blatt, an dem sie sich festhielten.

“Andere Insekten, wir greifen sie einfach”, sagte Herr Le Tirant. „Aber diese kleinen Blattinsekten waren so kostbar wie Juwelen in unserem Labor. ”

Die Techniker boten den Nymphen ein Buffet mit duftenden Guaven-, Brombeer- und Salalblättern an. Zwei Nymphen weigerten sich zu essen und starben bald. Die restlichen drei kauten auf Brombeersträuchern, häuteten, kauten, häuteten und häuteten noch mehr. Eine Nymphe wurde grün und breit, genau wie ihre Mutter.

Aber zu Mr. Le Tirants Verwirrung wurden die anderen beiden schlank und stickig und sprossen sogar ein Paar Flügel. Sie hatten eine merkwürdige Ähnlichkeit mit Blattinsekten in Nanophyllium, einer völlig anderen Gattung, deren sechs Arten nur von männlichen Exemplaren beschrieben worden waren.

Herr Le Tirant schickte ein Bild per E-Mail an Herrn Cumming, der bestätigte, was jetzt offensichtlich geworden war: Die beiden Arten waren tatsächlich ein und dieselbe. Die Jungtiere hatten ein jahrhundertealtes Rätsel der vermissten Nanophyllium-Frau gelöst.

“Seit 1906 haben wir immer nur Männer gefunden”, sagte Cumming. „Und jetzt haben wir unseren endgültigen, soliden Beweis. ”

Mr. Cumming und Mr. Le Tirant haben kürzlich die längst verlorenen Partner – breitblättrige Frauen und schlanke Männer – in einer Art, Nanophyllium asekiense, in der Zeitschrift ZooKeys vereint.

Es ist tatsächlich durchaus üblich, dass Blattinsekten – eine Familie in der breiteren Ordnung der Stabheuschrecken – nur aus einem Geschlecht bekannt sind. Viele Stabheuschrecken zeigen einen extremen sexuellen Dimorphismus, wobei Frauen von ihren männlichen Begleitern nicht wiederzuerkennen sind.

Im Jahr 2018 löste Paul Brock, ein wissenschaftlicher Mitarbeiter am Natural History Museum in London, der einen groben Entwurf des neuen Papiers herausgab, ein ähnliches Rätsel bei Stabheuschrecken. Er und seine Kollegen beschrieben das erste männliche Acanthoxyla, eine Gattung von Stabheuschrecken aus Neuseeland, die als ausschließlich weiblich angesehen wurde, aus einem Exemplar, das in einem Auto in Cornwall, England, gefunden wurde.

“Blattinsekten sind eine besondere Herausforderung, da sie in freier Wildbahn so selten vorkommen”, sagte Dr. Brock.

Blattinsekten sind in der Natur kaum zu sehen, und Wissenschaftler können nicht untersuchen, was sie nicht sehen können. Herr Cumming, einer der wenigen Experten der Welt für Blattinsekten, hat noch nie ein Blattinsekt in freier Wildbahn gesehen, nur Exemplare in Gefangenschaft oder Museen. Dr. Brock hat wilde Stabheuschrecken gesehen, aber niemals ein wildes Blattinsekt.

Mr. Le Tirant, der viele Insektensammelreisen unternommen hat, hat nur ein Blattinsekt in freier Wildbahn gesehen. Bei der Suche mit einem örtlichen Sammler in Malaysia entdeckte Herr Le Tirant dies, nachdem er mit seinem großen Sammelnetz auf einen Baum geschlagen hatte, der viele Blätter und ein Blattinsekt frei schüttelte. “Wenn ich allein wäre, hätte ich nie ein einziges Blattinsekt gesehen”, sagte er kopfschüttelnd über sein Vermögen. Herr Le Tirant brachte das Insekt nach Montreal zurück, wo es in einer Schublade im Insektarium lebte und starb und immer noch lebt.

Selbst wenn jemand ein Blattinsekt von seinen Baumbrüdern unterscheiden könnte, besteht fast keine Chance, dass sich das Insekt in der Gesellschaft seines Partners befindet, geschweige denn in flagrante delicto. Während die geflügelten Männchen von Baum zu Baum huschen, verbringen die flugunfähigen Weibchen ihr ganzes Leben hoch oben im Baldachin, außer Reichweite und Sichtweite, und wiegen sich im Wind wie die Blätter. “Durch Zufall könnte man aus einem Baum gesprengt werden”, sagte Mr. Cumming.

Wie können dann Blattinsekten ihren Partnern zugeordnet werden? Da die Feldbeobachtung ein Nichtstarter war, griffen Entomologen auf Hypothesen zurück. Vor zwei Jahrzehnten schlug Dr. Brock als erster vor, dass die weibliche Partnerin von Nanophyllium in der Frondosum-Gruppe gefunden werden könnte. Er untersuchte ein Paar männlicher und weiblicher Blattinsekten aus Papua-Neuguinea, deren unebene Beine merkwürdig ähnlich aussahen.

“Dies wäre heutzutage eine einfache Aufgabe, indem DNA-Strichcodes durchgeführt werden”, sagte Dr. Brock. Es fehlten ihm jedoch genügend Beweise: Dem Weibchen fehlten die Vorderbeine, und nur eine Art von Nanophyllium war offiziell beschrieben worden.

2017 beschloss Herr Cumming zu prüfen, ob er die Hypothese von Dr. Brock beweisen konnte. Er und Herr Le Tirant verbrachten mehrere Jahre damit, Museumsexemplare zu durchsuchen, was zu 21 neu beschriebenen Blattinsektenarten führte. Herr Cumming, Herr Le Tirant und Kollegen haben zwei Jahre lang eine Arbeit geschrieben, in der die gemeinsame Morphologie von Frondosum-Weibchen und Nanophyllium-Männchen identifiziert wurde. Die Ähnlichkeiten waren klein, aber sicher – zwei Knoten am Hinterkopf und blattartig gelappte Beine.

Ihre Arbeit hatte bereits eine Peer Review bestanden, als die Nymphen von Herrn Le Tirant aufwuchsen und unerwartet unerschütterliche Beweise lieferten. “Wir mussten alles neu schreiben”, sagte Mr. Cumming. Herr Brock freut sich, dass das Rätsel endlich gelöst ist.

Im Montreal Insectarium flogen die beiden männlichen Nanophyllien vier Monate lang Tag und Nacht und starben, bevor ihre weiblichen Geschwister reiften. Sie lebte neun Monate und legte 245 Eier in Ostereipastellfarben: Blau, Gelb und Beige. “Eier von einem Weibchen in so vielen Farben zu haben?” Herr Le Tirant sagte. „Das ist etwas ganz Besonderes, etwas, das ich in der Vergangenheit noch nie für ein Blattinsekt gesehen habe. ”

Sehr wenige ihrer Eier sind geschlüpft und keine Nymphen haben überlebt. Aber Herr Le Tirant hat alle ihre geschlüpften und unausgebrüteten Eier auf Stecknadeln und in Gläsern aufbewahrt.

Obwohl die Pandemie Herrn Cumming und Herrn Le Tirant daran gehindert hat, sich persönlich zu treffen, sind sie schnelle Freunde geworden und werden bald ein größeres Projekt abschließen, das die Evolutionsgeschichte der Blattinsekten überarbeitet.

Herr Le Tirant wundert sich immer noch über sein Glück – über das Schlüpfen der Eier und über das Kennenlernen von Herrn Cumming einige Jahre bevor Herr Le Tirant in den Ruhestand gegangen sein könnte, was Herrn Le Tirant die Möglichkeit gibt, die verführerischen Insekten gegen Ende zu untersuchen einer langen Karriere, die Käfern gewidmet ist. “Sie könnten Ihr ganzes Leben lang Steine ​​studieren, oder Sie könnten Diamanten studieren”, sagte er. „Was für ein fabelhaftes Insekt. ”

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