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Hol mir Meacham! Biden bringt die guten alten Zeiten der Medien zurück

Eines Nachmittags im Frühjahr 2009 saß Jon Meacham in seinem Büro vor dem beladenen Bücherregal aus Holz und sprach mit mir über einen Job, der für Newsweek geschrieben wurde.

Ich war mir bis dahin nicht so sicher über die Zukunft des Drucks, aber Herr Meacham, der Chefredakteur des Magazins, sagte mir, dass seine Unternehmensleiter einen Plan hatten: Newsweek würde sich von den meisten seiner bestehenden Abonnenten in der Mittelklasse befreien und die verbleibenden Gebühren erheben diejenigen mehr für ein hochkarätiges Produkt. Der Plan ergab für mich keinen Sinn und funktionierte offensichtlich nicht. Im nächsten Jahr wurde Herr Meacham, der einst als „ältester 34-jähriger Journalist der Welt“ bezeichnet wurde (dies war ein Lob in der Welt der Wochenzeitungen), nach Vanderbilt geschickt, um dort zu schreiben und zu unterrichten.

Es genügt also zu sagen, dass ich Jon Meacham nicht ausgewählt hätte, wenn Sie mich Anfang dieses Jahres gefragt hätten, wer der politisch relevanteste amerikanische Schriftsteller des Jahres 2020 sein würde.

Aber Joe Biden hat es getan. Der frühere Vizepräsident gewann die Präsidentschaft trotz der gelangweilten Skepsis der Reporter und der Snubs des Redaktionsausschusses. Und Mr. Meacham, ein Pulitzer-preisgekrönter Historiker, dessen Bücher Persönlichkeiten wie Präsident George H. W. Bush und Repräsentant John Lewis in den Schatten gestellt haben, ist die Medienfigur, der er am nächsten steht, eine gelegentliche Quelle historischer Ratschläge, die bei seinen größten Reden hilft. (Diese Enthüllung kostete Herrn Meacham einen formellen MSNBC-Beitrag, als er diesen Monat in der New York Times veröffentlicht wurde.) Die überraschende Wendung von Herrn Meacham im Zentrum der amerikanischen Politik spiegelt die Beziehung von Herrn Biden zu den Nachrichtenmedien wider ganz anders als bei seinem Vorgänger und ein Hinweis auf die Zukunft.

„Ist Donald Trumps Umwandlung der Präsidentschaft in eine Reality-Show dauerhaft? Oder kann Präsident Biden in einem Medienklima, das das Chaos über die Problemlösung schätzt, mit Stabilität und sogar Würde regieren? “ Herr Meacham, der meine Bitte um ein vollständiges Interview ablehnte, fragte in einem Brief, der mit einem Füllfederhalter geschrieben und von einem Jungen auf einem Pferd zu mir nach Hause gebracht wurde. (Nein, es war eine E-Mail, aber Sie haben die Idee.) Er schrieb, dass er der Meinung ist, dass „Biden eine gute Chance hat, dies zu erreichen, indem er sich auf die Realitäten des Augenblicks konzentriert und Dinge über die Menschen macht, nicht über sich selbst. ”

Joe Biden gibt es schon so lange, dass viele Leute annehmen könnten, er habe eine ebenso lange, herzliche Beziehung zum Washingtoner Pressekorps, wie es in „The West Wing“ und „House of Cards“ der Fall ist. “Aber Mr. Biden teilt eines mit Donald Trump: Er verbrachte den größten Teil seiner Karriere als Außenseiter der sozialen Welt Washingtons, sein Gesicht gegen das Glas gedrückt. Die coolen Kids, darunter auch Präsident Barack Obama, verspotteten ihn gelegentlich hinter seinem Rücken wegen seines Ernstes.

Mr. Trumps Besessenheit gegenüber den Medien nahm die Form ständiger, ungehorsamer Beschwerden und Nachrichtenlecks an, ein Stil, den Mr. Biden vorgeschlagen hat und den er lediglich als peinlich empfindet. Herr Biden bat um ihre Zustimmung mit einem fleißigeren und besorgteren Ansatz. Als Vizepräsident war er beispielsweise besonders aufmerksam gegenüber den Weisen Washingtons, insbesondere den außenpolitischen Kolumnisten David Ignatius von der Washington Post und Thomas L. Friedman von der Times. Herr Biden mochte nichts weiter als ein weitreichendes, hochmütiges Gespräch über Weltgeschehen, nachdem er von einer Reise nach China oder Indien zurückgekehrt war.

Es scheint, dass Joe Biden das, was Donald Trump für die einst sterbende Branche der Kabelnachrichten getan hat, für die staubige alte Zeitungskolumne tun könnte. Was für eine Zeit, George Will zu sein!

Aber was ist mit den arbeitenden Reportern im Weißen Haus? Die meisten Autoren in dieser Gruppe sind Generationen jünger als der 78-jährige Mr. Biden. Sie haben möglicherweise nicht alle Bücher von Mr. Meacham gelesen. Und der gewählte Präsident scheint aus seiner Kampagne gelernt zu haben, dass er die Nachrichtenmedien größtenteils ignorieren und bei Twitter höhnisch sein kann.

Er hat auch den Vorteil, dass Herr Trump die Messlatte für Präsidentenskandale und Gaffes so hoch gelegt hat, dass selbst sein lockerstes Gerede oder seine fragwürdigste Einstellung nicht skandalisieren kann. Aber Herr Trump hat uns alle auch an ein außergewöhnliches, wenn auch versehentliches Maß an Transparenz gewöhnt. Er widersetzte sich selten der Beantwortung geschriener, zeitnaher Fragen, und sein undichtes Weißes Haus bot Journalisten und ihren Zuschauern ein Röntgenporträt einer Regierung, die von den Schienen lief. Das Internet ist mittlerweile lauter und noch polarisierter als vor vier Jahren, als Herr Biden und Herr Obama ihr Amt niederlegten.

Ein ehemaliger Obama-Berater, Tommy Vietor, riet Herrn Biden kürzlich, sich darauf zu konzentrieren, direkt auf soziale Medien zuzugreifen und eng mit freundlichen, linksgerichteten Online-Outlets zusammenzuarbeiten. “Geben Sie ihnen Informationen und Zugang”, schrieb er, “und vergrößern Sie ihr Publikum und beeinflussen Sie die Art und Weise, wie Trumps Team Randlappen wie Newsmax und OAN gepflegt hat”, ein Hinweis auf One America News.

Das klingt nicht nach dem Biden-Spielbuch. Als ich Shailagh Murray, einer ehemaligen leitenden Beraterin von Mr. Biden, erzählte, dass ich über Mr. Biden und die Medien schreibe, fragte sie tatsächlich, warum. Er war immer so nach dem Buch gewesen und hatte Mitarbeiter durchgearbeitet, für Reporter genauso wie für alle anderen. “Ich meine, es ist wichtig … aber langweilig”, sagte sie über diese Kolumne.

Es war nicht immer langweilig. Der einzige Ausgangspunkt ist ein legendäres Profil des damaligen Senators Biden aus Washington von 1974 der zukünftigen Promi-Biografin Kitty Kelley „Death and the All-American Boy“, das jedes Mal viral wird, wenn es auf Twitter veröffentlicht wird, um ein gewisses Maß an Offenheit zu erreichen Das ist im Jahr 2020 immer noch schockierend. Er ist sich der Faszination anderer bewusst, eines gutaussehenden 31-jährigen Senators, dessen Frau gerade gestorben ist und der zwei Jungen als plötzlich alleinerziehenden Vater großzieht. Er ist verblüffend offen darüber, wie er sich kleidet, über jeden Aspekt seiner Beziehung zu seiner verstorbenen Frau, über die Frau, mit der er sich verabredet – eine Capitol Hill-Reporterin aus dem Fort Worth Star-Telegram, Francie Barnard. “Warum sollte jemand wie Francie einen Mann wie mich heiraten, der immer noch in seine Frau verliebt ist?” er fragt Frau Kelley. (Frau Barnard starb letztes Jahr im Alter von 73 Jahren. In ihrem Nachruf wird ihr Journalismus, eine Klage wegen Diskriminierung aufgrund des Geschlechts und vier Ehen zur Kenntnis genommen, eine mit Bob Woodward.)

Es war alles ein bisschen viel im Jahr 1974, und Herr Biden sagte später, er fühle sich wie ein “Trottel”, weil er alles erzählt habe. Er hat sich nie wieder so einem Reporter über sein persönliches Leben geöffnet, obwohl er einen, Richard Ben Cramer, während der Präsidentschaftskampagne 1988 tief in seine politische Welt hineingelassen hat. Und Mr. Cramer verwandelte Bidens lauten, hektischen internen Monolog, seine familiäre Loyalität, seine Spaghetti-Binges und kleinen Immobiliengeschäfte, die ihn nie ganz reich machten, in die denkwürdigsten Kapitel des Klassikers „What It Takes. “Dort war Herr Biden” ein wilder Hengst, der das Zaumzeug nie gefühlt hatte “, mit einem Geschenk für” die Verbindung “, aber einem verrückten Mangel an Fokus.

Viele Politiker würden durch diese Art der Darstellung verwundet. Aber Mr. Biden scheint nicht wirklich Groll zu hegen. Er hat der Kolumnistin der Times, Maureen Dowd, in den letzten Jahren so viel Zeit gegeben wie jeder andere Journalist – obwohl sie das Plagiat aufgedeckt hat, das dazu beigetragen hat, diese Kampagne von 1988 zu versenken. Und er nahm Mr. Cramers Porträt auf und schien es sogar zuzulassen, dass es seine öffentliche Identität prägte.

“So sehen mich die Leute?” Herr Cramer erinnerte sich in einem Interview von 2010 daran, wie Herr Biden sich über ihn wunderte. Als Herr Cramer 2013 starb, bemerkte Herr Biden das Gefühl, „sowohl die Beobachtungen als auch die Kritik so scharf und aufschlussreich zu finden, dass Sie etwas Neues und Bedeutendes über sich selbst lernen. ”

Während seiner Jahrzehnte in Washington entwickelte Herr Biden den Ruf, jemand zu sein, der Ihnen über die Nominierung von Justizbeamten oder seinen Plan, den Irak in drei Teile zu teilen, ins Ohr spricht, aber nicht einer, der à la Senatoren Lindsey Graham oder John McCain mehr investieren würde tief in Beziehungen zu Washingtoner Journalisten. Er ist also ein Redner, kein Trottel.

Während der Obama-Jahre luden die Mitarbeiter von Herrn Biden Kolumnisten des Establishments zum Mittagessen in seine Residenz am Naval Observatory ein, wo er als Hintergrundquelle für Geschichten über die Strategie von Präsident Obama auf der ganzen Welt und auf dem Capitol Hill diente. Er erlaubte seinen Mitarbeitern auch spielerisch, eine Online-Persönlichkeit von ihm auf Facebook und Twitter zu formen, die eine aufgeräumte Version der hemmlosen Zwiebel Joe Biden von Trans Am war – diese Person fuhr stattdessen eine Corvette -, ohne jemals eine persönliche Fließfähigkeit zu entwickeln sozialen Medien.

Aber es missversteht Herrn Biden, ihn entweder als echten Insider oder als Medienbetreiber zu sehen, der Präsident Trumps Verständnis für die Bedürfnisse einzelner Reporter, seinen Instinkt, wann er Journalisten oder deren Chefs anrufen soll, und seine kluge Gestaltung seines eigenen Images hat. Auf dem Kampagnenpfad kamen viele Nachrichten über den Biden-Beat von NBCs sanftmütigem Mike Memoli, der seit 2008 über Mr. Biden berichtet – aber nie die Art von freiem Zugang und offenen Interviews bekam, die Mr. Obama gewährte Herrn Friedman (einem Golfpartner) und dem New Yorker David Remnick, oder dass Herr Trump eine rotierende Ernte von Fox News-Gastgebern gab. Mr. Bidens Momente der Verbindung zu Journalisten sind genauso verlaufen wie für viele Menschen – ein Anruf über einen verstorbenen Verwandten oder ein krankes Kind.

Die Arbeit von Herrn Meacham könnte einen kleinen Hinweis darauf geben, wie Herr Biden, der den Historiker 2019 mehr als eine Stunde lang an der Universität von Delaware interviewt hat, mit Reportern im Westflügel umgehen wird. Mr. Meachams Arbeit zielt auf das Gesamtbild und auf eine konservative Form der Erzählung ab – heroische Führer und patriotische Themen -, die zeigt, wie Amerika vor großen Herausforderungen wie der Bürgerrechtsbewegung der 1960er Jahre steht und den liberalen Weg wählt. Es ist ein bisschen schwer zu sehen, wie sich diese Sepia-Töne und mitreißenden Themen in einem Kommunikationsbüro des Weißen Hauses auswirken würden, das mit der Geschwindigkeit von Twitter täglich tausend Feuer löscht. Aber Herr Meacham, der seinen Mitarbeitern gesagt hat, er erwarte keinen Beitritt zur Verwaltung, sieht Tugend in früheren Präsidenten, die in der Lage waren, den Druck der Medien ihrer Tage zu überwinden.

In “Destiny and Power”, seiner sympathischen All-Access-Biographie von George H. W. Bush, erinnerte sich Herr Meacham an Präsident Bushs verhaltene öffentliche Reaktion auf den Fall der Berliner Mauer im Jahr 1989. “Die Presse macht mich fertig. “Warum bist du nicht aufgeregter?” “Warum führst du nicht?”, Schrieb der Präsident in sein Tagebuch.

Für Herrn Bush war die Antwort offensichtlich: Er wollte den sowjetischen Führer Michail Gorbatschow nicht destabilisieren, und schlechte Presse war ein geringer Preis. Wenn er den Sieg erklärt hätte, schrieb er: “Sie hätten Chaos und die Gefahr von Militäraktionen gehabt, Blutvergießen, nur um ein paar Kritikern ein gutes Gefühl zu geben – verrückt. ”

Es handelt sich um eine ältere Reihe von Werten, die bereits einige der Unterstützer des gewählten Präsidenten Biden frustriert haben, als er auf eine Konfrontation über die Weigerung von Präsident Trump verzichtet, zuzugeben, und ohne Fanfare einen Strom von Ernennungen und eine Spendenaktion für den Online-Übergang liefert.

Die Frage ist nun, ob die Wählerschaft und wir in den Medien unsere Sucht nach dem Trump-Nachrichtenzyklus brechen können.

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