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Im chaotischen Cuthroat Grey Market für N95-Masken

I. In seinen 30 Jahren als Arzt hatte Andrew Artenstein sich nie Sorgen um N95-Atemschutzgeräte gemacht. Als Chefarzt von Baystate Health leitete er seine vier Krankenhäuser im Westen von Massachusetts genau, und eine wesentliche Gesichtsbedeckung, die nicht vorrätig war, war unvorstellbar. Seine Ärzte, Krankenschwestern und anderen Einsatzkräfte durchliefen etwa 4.000 pro Monat, normalerweise zur Behandlung von Patienten mit durch die Luft übertragenen Krankheiten. Es gab immer mehr im Lagerhaus, etwas außerhalb der Stadt Springfield, wo Baystate seinen Sitz hat. Doch am 6. April, als das neuartige Coronavirus durch den Nordosten stampfte, erhob sich Artenstein in der Dunkelheit vor dem Morgengrauen, um seinen Tausenden von Mitarbeitern etwa eine Viertelmillion Masken zu sichern. Baystate Health war nur noch wenige Tage vom Auslaufen entfernt.

Während der nächsten fünf Stunden wurde er auf Autobahnen mit normalem Verkehr chauffiert, während über ihm ein Privatflugzeug mit vier Spezialisten, die die Echtheit der Lieferung überprüfen würden, auf dasselbe Ziel zusteuerte: ein Lagerhaus im mittleren Atlantik, in dem sich die Masken wurden von einem Dritthändler aufbewahrt. Ein Fahrer war separat für Artenstein eingestellt worden, weil er aufgrund seiner häufigen Interaktionen mit Covid-Patienten den Rest des Teams möglicherweise dem Virus aussetzen konnte. Zwei Sattelanhänger kamen ebenfalls zusammen, um die Lieferung nach Massachusetts zurückzubringen.

Es war jedoch noch nicht klar, wie viele N95-Atemschutzgeräte abgeholt werden sollten. In der Nacht zuvor gestand der Händler, dass er nur ein Viertel der versprochenen Leistungen erbringen konnte, nachdem er in der vergangenen Woche eine weitere Abholung abgesagt hatte. (Aufgrund einer Vereinbarung zwischen Baystate Health und dem Händler hat The Times zugestimmt, ihn nicht zu identifizieren. Er lehnte es auch ab, auf Fragen zu antworten.) Baystate Health war gezwungen gewesen, sich an unbewiesene Unternehmer wie diesen zu wenden, nachdem der Unternehmensvertrieb, von dem er einst abhängig war Die N95 gingen aus, als die nationalen und internationalen Lieferketten zu Beginn der Pandemie zusammenbrachen. Ihre Lage war nicht einzigartig. Viele Krankenhäuser, Bundesstaaten und sogar Bundesbehörden waren ebenfalls verzweifelt und verwandelten den normalerweise stabilen Markt für Gesundheitsgüter in einen darwinistischen Wettbewerb aller gegen alle.

Artenstein und sein Team hatten keine andere Wahl, als diese schwache Führung zu verfolgen. In den letzten zwei Wochen hatte sich die Zahl der Covid-Fälle im ganzen Land etwa versiebenfacht. Krankenschwestern beklagten sich darüber, dass sie Gesichtsbedeckungen improvisieren mussten, selbst wenn sie eine modifizierte Skibrille verwendeten. Innerhalb weniger Wochen würden die Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten berechnen, dass mindestens 9.282 Beschäftigte im Gesundheitswesen positiv auf das neuartige Coronavirus getestet wurden und 27 gestorben waren – eine Zahl von Todesfällen, die bis Mitte September 1.700 überschreiten würde. Artenstein wusste, dass seine eigene Sicherheit und die seiner Ärzte und anderer Beschäftigter im Gesundheitswesen vom Erfolg seiner Mission abhängen könnte.

Kurz nach 10 Uhr fuhr er schließlich zum Lagerhaus. m. Die Ausrüstungsspezialisten von Baystate Health wählten zufällig mehrere Kartons aus und schnitten sie auf, um zu überprüfen, ob die Ladung authentisch war. Artenstein wurde mit Erleichterung überflutet; die Masken, die auf dem Gesicht einer Person versiegelt sind. Die Atemschutzmasken könnten in die Sattelanhänger geladen werden. Das Baystate-Team hatte Lastwagen gemietet, die normalerweise von der Food-Service-Industrie verwendet werden, damit ihre Fracht nichts anderes als gekühltes Fleisch und Gemüse zu sein scheint. Diese Vorsichtsmaßnahme wurde getroffen, um die Sicherheit der Atemschutzmasken zu gewährleisten. Es kursierten Geschichten von Bundesbehörden, die ebenfalls darum kämpften, Atemschutzmasken zu bekommen und Sendungen anzueignen.

Artenstein wollte gerade das Baystate-Hauptquartier anweisen, die Zahlung zu überweisen, als der Händler ihm auf die Schulter klopfte und sagte, dass der F. B. I. sprechen wollte. Artenstein hielt das für einen Witz. Aber dann, sagt er, wurde er in einen verglasten Konferenzraum tiefer im Lagerhaus geführt, wo zwei Agenten von ihren Laptops aufstanden und ihm ihre Abzeichen zeigten. Sie erklärten, dass sie Teil einer neuen landesweiten Anstrengung seien, um sicherzustellen, dass medizinische Geräte an das Gesundheitspersonal gelangen und nicht von ausbeuterischen Zwischenhändlern gehortet werden. Artenstein lieferte den Beweis, dass die Atemschutzmasken für seine Krankenhäuser bestimmt waren. Er wurde entlassen, ohne eine klare Antwort darauf zu haben, was los war. Stunden vergingen, als er in dem riesigen Lagerhaus auf und ab ging, Notfallpläne entwickelte und sich bei den Agenten meldete, bis klar wurde, dass sie nicht mehr von ihm hören wollten. Schließlich wurde ihm mitgeteilt, dass die Bundesregierung erwäge, die Sendung anderweitig zu verteilen.

Artenstein musste sich fragen: Wie hatte sich das US-amerikanische medizinische System darauf entwickelt? Das Baystate Health-Team stand erst am Anfang eines monatelangen Kampfes um die Sicherung der PSA vor einem außer Kontrolle geratenen Markt, den die Trump-Administration nicht eng verwalten würde – trotz der parteiübergreifenden Forderungen von Bürgermeistern, Gouverneuren, Kongressvertretern und den Führern von Einige der größten Gewerkschaften und Industrieverbände im Gesundheitswesen in Amerika. In der Tat war die Bundesregierung während des ersten Ausbruchs manchmal der am meisten gefürchtete Akteur auf diesem Markt und handelte nicht als Aufsichtsbehörde, sondern als ihr mächtigster Käufer und Störer. Obwohl die Trump-Regierung später Maßnahmen zur Verbesserung der PSA-Versorgung ergreifen würde, war das Ergebnis ihrer Bemühungen ein typisch amerikanisches, laufendes Experiment, ob Kommunalverwaltungen und Gesundheitssysteme während einer tödlichen Pandemie für sich selbst sorgen können – ein Experiment, das das Land verlassen haben könnte Land, das nicht darauf vorbereitet ist, diesen Winter mit einer rekordverdächtigen „dritten Welle“ von Infektionen fertig zu werden.

Das Atemschutzgerät N95 ist ein Symbol für den globalisierten Kapitalismus: Er besteht aus fossilen Brennstoffen, die in großem Umfang, oft in Entwicklungsländern, von billigen Arbeitskräften hergestellt und auf den Schifffahrtswegen verteilt werden, die die weit entfernten Ecken der Welt miteinander verbinden. Es wird von Stadtbewohnern verwendet, um die Verschmutzung durch ihre eigenen Fabriken aus ihrer Lunge zu vertreiben, Bauarbeiter, die beim Bau immer größer werdender Städte Betonstaubwolken aufwirbeln, und Ärzte, die Patienten behandeln, die an den Krankheiten leiden, die sich unter zunehmend urbanisierten Bevölkerungsgruppen vermehren. Es soll nach einmaligem Gebrauch geworfen werden.

Diese leichten Kugeln aus atmungsaktivem Kunststoff, deren Form von der Tasse eines geformten BH aus den 1950er Jahren inspiriert wurde, sind einfach zu verwenden. Eine Person legt ein Atemschutzgerät über Nase und Mund und ein gespanntes Stirnband dichtet es gegen das Gesicht. Wenn jemand einatmet, strömt Luft durch ein dicht gewebtes, elektrostatisch geladenes Netz, das die überwiegende Mehrheit der mikroskopisch kleinen Partikel in der Luft erfasst – 95 Prozent, daher der Name. Die Masken werden hergestellt, indem große Mengen spezialisierter Kunststoffpellets geschmolzen werden und dann die geschmolzene Flüssigkeit durch perforiertes Metall geblasen wird, um ein Gewirr von Filamenten zu erzeugen, das abkühlt und zu einer dichten Fasermatte verschmilzt: dem alles entscheidenden Filter. Eine elektrostatische Aufladung wird hinzugefügt, um mikroskopisch kleine Partikel einzufangen. Dann wird der Filter zwischen zwei Schutzschichten abgedichtet und ein Kopfband wird angeschweißt oder geheftet. In einem Monat können zig Millionen Masken von den Förderbändern einer Fabrik rollen.

Es war nicht vorherbestimmt, dass die Vereinigten Staaten einen Mangel haben würden. 1998 las Präsident Bill Clinton einen Richard Preston-Roman „The Cobra Event“ über eine Biowaffe, die im ganzen Land Chaos anrichtet. Entsetzt stellte er anschließend den Strategic National Stockpile auf, der seitdem enorme Mengen an P. P. E., Beatmungsgeräten, Impfstoffen und Medikamenten zwischengespeichert hat. Die S. N. S. entwickelte sich schließlich zu einem Netzwerk von Lagern, die strategisch günstig in der Nähe von Verkehrsknotenpunkten gelegen sind und mit 50-Tonnen-Paletten mit Vorräten ausgestattet sind, die innerhalb von 12 Stunden überall im Land geliefert werden können.

Die Regierung von George W. Bush erstellte einen Pandemieplan, in dem die Bundesregierung aufgefordert wurde, die anfängliche Verteilung von P. P. E. von S. S. S. aus zu überwachen und später die öffentlichen und privaten Bemühungen zu koordinieren, um Amerika mit mehr Ausrüstung auszustatten. Im Jahr 2009 zahlte die Obama-Regierung 85 Millionen Atemschutzmasken aus der S. N. S. aus, während sie die H1N1-Pandemie bekämpfte, und konnte sie dann nicht effektiv ersetzen, obwohl sie gewarnt wurde, dies zu tun. Die Trump-Administration füllte den Vorrat auch nicht wieder auf und ignorierte die Ermahnungen von Beamten des öffentlichen Gesundheitswesens und einen Pandemiesimulationstest, der zeigte, dass Amerika P. P. E. katastrophal knapp werden würde, wenn die Realität eintreten würde.

Ende 2019 und in den ersten beiden Monaten des Jahres 2020 wurde die Trump-Regierung mit roten Warnmeldungen über die bevorstehende Pandemie von internen Stellen wie dem Nationalen Sicherheitsrat und externen Quellen wie den größten medizinischen Versorgungsunternehmen des Landes überschwemmt. Einige dieser Warnungen – einschließlich direkt an den Präsidenten gerichteter Memos – hoben hervor, wie das amerikanische P.P.E.-Angebot überfordert sein würde. Wie ein Whistleblower-Bericht später enthüllen würde, lehnten Beamte des Gesundheitsministeriums im Januar ein Angebot eines der wenigen verbliebenen amerikanischen N95-Hersteller, Prestige Ameritech, zur Erweiterung seiner Produktionslinien ab. Und als der Leiter einer H. H. S.-Agentur, die für die Vorbereitung der Nation auf Pandemien verantwortlich war, versuchte, sein Budget zu erweitern, um die Produktion von Atemschutzgeräten im Inland zu steigern, wurde er von einem hochrangigen H. H. S.-Beamten, Robert Kadlec, überstimmt. (H. H. S. sagt, Kadlec sei aufgrund der Aneignungsregeln gezwungen gewesen, die Entscheidung zu treffen.)

Am 3. März wurde Kadlec vom Senatsausschuss für Gesundheit gezielt nach der Versorgung der Nation mit N95 befragt. Er bezog sich auf eine Schätzung von C. D. C., wonach Amerika bei einer Pandemie bis zu 3,5 Milliarden N95 für seine Beschäftigten im Gesundheitswesen und für Rettungskräfte benötigen würde – aber er gestand, dass die Lagerbestände der Regierung nur 10 Prozent davon enthielten. Kurz darauf stellte H. H. S. klar, dass Kadlec falsch gesprochen hatte: Die S. N. S. hatte ein Zehntel der von ihm zitierten Zahl oder ein Hundertstel dessen, was das Land brauchen würde. Am 12. März, ungefähr zwei Monate nach Beginn der Warnungen vor der Pandemie und einen Tag bevor Präsident Trump einen nationalen Notfall erklärte, erteilte die Bundesregierung schließlich ihren ersten Großauftrag über N95-Atemschutzgeräte. Bis dahin war es jedoch zu spät, da die globalen Lieferketten zusammenbrachen. Die Inlandsproduktion von N95 war viel zu gering, um die Nation mit dem zu versorgen, was sie brauchte. Innerhalb weniger Wochen gingen zahlreichen Krankenhäusern die N95 aus, gerade als Covid-19-Fälle explodierten, was zu Artensteins verzweifelter Mission führte – und zu seiner Begegnung mit den Bundesagenten.

Vor der Pandemie Pat Sheehy, ein 61-jähriger Vizepräsident bei Baystate Health, war seit rund 15 Jahren für die Lieferkette verantwortlich, ohne jemals darüber nachdenken zu müssen, wie N95 in sein Lager kamen. Er schätzte, dass er nur einige Stunden pro Woche damit verbringen musste, die Beschaffung direkt zu überwachen. Ein computergestütztes Bestandsverwaltungssystem überwachte die Versorgung seines Lagers mit medizinischen Gütern wie N95, Händedesinfektionsmitteln, Handschuhen und Isolationskitteln und ordnete sie dann automatisch neu, wenn sie knapp wurden. Aber im März, als die Pandemie explodierte, stellte er schockiert fest, dass die normalen Kanäle für Atemschutzmasken „wie ein Wasserhahn ohne Wasserstrahl“ waren. ”

Anfang 2020 wurden viele der in den USA verwendeten N95 in chinesischen Fabriken hergestellt. Anbieter von medizinischer Versorgung kauften riesige Mengen dieser Atemschutzgeräte, die dann in Versandbehälter verladen und auf einer einmonatigen Reise in die USA von kolossalen Schiffen transportiert wurden. Die Händler wussten aus historischen Verkaufsdaten, wie viele N95-Krankenhäuser in einem bestimmten Monat benötigt würden, und planten ihre Bestellungen strategisch, um sicherzustellen, dass das neue Produkt in ihren Lagern ankam, genau wie das alte Produkt an die Kunden ging. Dieses balletische Relais lieferte N95 so nahtlos, dass es für Krankenhausverwalter weitgehend unsichtbar war. Jedes Beatmungsgerät kostet etwa 65 Cent. Es war ein Lehrbuchbeispiel für die Win-Win-Kraft der Globalisierung.

Da das Coronavirus jedoch schnell die Kanäle des internationalen Handels zwischen Kontinenten durchquerte, verwandelte es die Vorteile der Globalisierung in Schwachstellen. Gerade als die Vereinigten Staaten am meisten Masken brauchten, gab es schwere Engpässe. Die chinesische Produktion war zum Stillstand gekommen, als das Land geschlossen wurde, um die Ausbreitung des Virus zu stoppen – und Just-in-Time-Lieferketten, die von ihrer Herstellung abhängig waren, lösten sich schnell auf. Baystate Health verbrauchte monatlich etwa 15-mal mehr Atemschutzgeräte als in Zeiten vor der Pandemie und hatte keine einfache Möglichkeit, neue Lieferanten zu finden. Es würde Monate dauern, bis amerikanische Unternehmen neue Produktionslinien bauen würden.

Die Wirtschaft verabscheut jedoch ein Vakuum, und da die N95 bald mehr als das Zehnfache der von Baystate Health gezahlten Beträge verkauften, etablierten Spekulanten, die nachts fliegen, schnell einen grauen Markt für verbleibende Bestände an Atemschutzmasken. Um auf diesem tückischen Basar zu navigieren, erweiterte Sheehy die Reihen seines Teams von einem Dutzend auf 30 Personen und suchte nach Fachkenntnissen in der Lieferkette und einer Persönlichkeit, die er als “Runs to Accounces” bezeichnete. Die Tage begannen mit einer Telefonkonferenz am frühen Morgen, bei der das Team besprach, was im Lager knapp wurde. Dann begannen alle, die meistens von zu Hause aus arbeiteten, persönliche Netzwerke für Leads einzurichten. Ein Posteingang wurde eingerichtet, um die unaufgeforderten Verkaufsgespräche zu konsolidieren, von denen viele kaum mehr als ein Google Mail-Handle und eine Liste von P. P. E. zu stark überhöhten Preisen waren.

Normalerweise überprüfte Baystate Health neue Lieferanten und führte Kosten-Nutzen-Analysen in einem Prozess durch, der Wochen dauern konnte. Aber jetzt musste es innerhalb weniger Stunden entscheiden, damit nicht ein anderes Krankenhaus oder eine Regierungsbehörde zuerst die N95 beansprucht. Die Teammitglieder haben ihr Bestes getan, um potenzielle Verkäufer zu ermitteln, und die Leads auf fünf Sechser-Teams aufgeteilt, die die Hintergründe der Händler durchsuchten, ihre Steuerformulare überprüften und Lebensnachweise des Produkts anforderten. Dann diskutierten Sheehy und die fünf Teamleiter über alle Informationen, die sie gesammelt hatten. Sie fanden heraus, dass die Antworten normalerweise nicht „schwarz-weiß“ waren und sich auf das Bauchgefühl beschränkten: „Ist die Geschichte des Maklers sinnvoll?“ Im ersten Monat der Pandemie würden sie rund 2.000 Leads durchsehen, 368 ernsthaft untersuchen und 99 Bestellungen aufgeben – von diesen führten nur 25 dazu, dass die Waren bis Mitte April geliefert wurden.

Dies lag daran, dass der Markt von Freiberuflern überschwemmt wurde, deren frühere Erfahrung in der internationalen Logistik beispielsweise darin bestand, Fledermaus-Guano als organischen Dünger für Cannabis zu importieren. Einige waren Expat-Hustler, die Ideen bei einem Drink in einer Bar in Shanghai zauberten, angezogen vom Potenzial für riesige Zahltage. Einige waren einfach unfähig und machten Versprechungen, die sie nicht halten konnten: Ein Mann, der 34 Dollar erhalten hatte. 5 Millionen Bestellungen vom Department of Veterans Affairs ermöglichten es einem ProPublica-Reporter, trotz fehlender Fachkenntnisse mit ihm in einem gemieteten Privatjet mitzufahren, um seine Sendung abzuholen – nur damit sie nicht zustande kam. Anderen wurde jedoch geradezu kriminelles Verhalten vorgeworfen, beispielsweise zwei Kalifornier, die wegen Verschwörung wegen Drahtbetrugs angeklagt waren, weil sie versucht hatten, Masken in Millionenhöhe zu verkaufen, die es nicht gab. Bis Anfang Mai würde das Department of Homeland Security 370 Fälle eröffnen und 11 Personen wegen Betrugs im Zusammenhang mit Masken verhaften. Steve Francis, ein Spezialagent in einer Ermittlungsabteilung der D. H. S., sagte mir, dass der illegale P. P. E.-Markt so profitabel sei, dass einige transnationale kriminelle Organisationen vom Schmuggel von Menschen und Betäubungsmitteln zu beweglichen Masken übergingen.

Sogar die Regierung kämpfte unter diesen Bedingungen. Der Miami Herald berichtete im April, dass von den 10 größten von Florida unterzeichneten Maskenverträgen fünf im Wert von 170 Millionen US-Dollar gekündigt wurden, darunter einer, der mit einer Beratungsfirma von einem der Stars von „Shark Tank“ unterzeichnet wurde. Im selben Monat ergab eine Überprüfung der Vertragsdaten des Bundes durch das Wall Street Journal, dass die Bundesbehörden Masken im Wert von mehr als 110 Millionen US-Dollar bei Anbietern mit geringer Erfahrung bestellt hatten, die dann Probleme mit der Lieferung hatten.

Mehrere Wochen lang führten die Bemühungen von Baystate Health nur zu Sackgassen. Aber dann, am Morgen des 30. März, als ein weiterer wichtiger Deal für Baystate zusammengebrochen war, traf eine E-Mail im Posteingang von Kelly Salls ein, einer von Sheehys Teamleitern, die versuchte, ihren vier Kindern bei der Fernschulung zu helfen In der E-Mail behauptete ein Freund eines Freundes, KN95-Atemschutzgeräte, ein technisches Äquivalent zu N95, nach chinesischem Standard zertifiziert zu haben. Websuchen zeigten, dass dieses Unternehmen seit langem spezialisierte medizinische Produkte in China herstellt. Als Salls mit dem Händler telefonierte, erklärte er sich bereit, ihr schnell Proben zu liefern – etwas, das sonst niemand getan hatte. Nachdem die Proben authentifiziert worden waren, bestellte Salls etwa eine halbe Million KN95 und eine halbe Million dreilagiger medizinischer Masken, die am nächsten Tag abgeholt werden sollten.

Bald jedoch rief der Händler zurück und sagte, dass dies nicht möglich sei. Zwei Tage vergingen. Schließlich kündigte der Händler in der Nacht des 5. April an, dass Baystate am nächsten Morgen ein Viertel der ursprünglichen Sendung abholen könne – den Rest habe er auf ebenso verzweifelte Gesundheitssysteme aufgeteilt. Salls und Sheehy überwachten die Mission von Springfield aus, während Artenstein persönlich unterging. Als die F. B. I. die Freigabe der Atemschutzmasken aufhielt, rief Artenstein Mark Keroack an, den C. E. O. von Baystate Health. Keroack war klar, dass er “den größten Gefallen, den ich je gefragt habe” einholen musste. ”

Auf der anderen Straßenseite aus dem Flaggschiff-Krankenhaus von Baystate Health klingelte ein Telefon. Der Vertreter Richard Neal, Vorsitzender des mächtigen House Ways and Means Committee, holte in seinem Haus ab, in dem er sich selbst isoliert hatte. Während seiner drei Jahrzehnte als Vertreter des Distrikts war Neal ein Patron seiner Krankenhäuser gewesen, die für die Wirtschaft der Region von entscheidender Bedeutung waren, und er erklärte sich sofort bereit, Keroack zu helfen. Zuerst dachte er, es sei ein routinemäßiger intramuraler Konflikt, und entsandte seinen Stabschef William Tranghese, um die Dinge zu lösen. Tranghese berichtete jedoch zurück, dass nicht nur die F. B. I. und H. H. S. beteiligt waren, sondern auch das Department of Homeland Security. Dies machte Neal noch besorgter.

Bundesbeamte haben die Aneignung legaler Lieferungen von N95 und anderen P. P. E. in amerikanische Krankenhäuser verweigert. Aber im Frühjahr waren die Geschichten darüber so weit verbreitet, dass das Baystate Health-Team herausfand, dass dies mit ihnen geschah. Sie hatten sogar eine ähnliche Erfahrung in der Woche zuvor, als eine Sendung zurückgezogen wurde, weil die V. A. ihren Vorrang vor Baystate Health ausgeübt hatte – so behauptete der Händler. (Die V. A. lehnte es ab, auf Fragen zu antworten.)

Ähnliche Vorfälle machten Nachrichten im ganzen Land. Der Bürgermeister von Los Angeles beschrieb, wie er einen Scheck für eine Lieferung von Masken ausstellte, nur um die FEMA im letzten Moment hereinzulassen. Der Gouverneur von Montana beschwerte sich bei einer Telefonkonferenz bei Präsident Trump darüber, dass sein Staat in der vergangenen Woche vier oder fünf Befehle an Bundesbehörden verloren habe. Nachdem Beamte aus Massachusetts den Verdacht hatten, dass die Bundesregierung bereits auf der Durchreise Vorräte geraubt hatte, ließ der republikanische Gouverneur des Bundesstaates über eine Million N95 mit dem Privatjet der New England Patriots aus Shenzhen einfliegen. Beamte aus Illinois gaben ebenfalls fast 1 US-Dollar aus. 8 Millionen Charterflüge von China zur Luftbrücke P. P. E. im Geheimen, aus Angst, die Trump-Administration könnte sie sonst befehligen. Und als die Bundesregierung Berichten zufolge keine Sendungen beschlagnahmte, überbot sie ihre weniger ausgestatteten Konkurrenten und zwang inländische N95-Hersteller und -Importeure, ihre Bestellungen zu priorisieren, was es für andere äußerst schwierig machte, P. P. E. zu erhalten.

Die Federal Emergency Management Agency bestritt, jemals P. P. E. kommandiert zu haben, und verwies mich auf eine Pressekonferenz, in der diese Ereignisse als Missverständnisse und als Ergebnis der Skrupellosigkeit der Händler beschrieben wurden, die FEMA zu beschuldigen, ihre eigene Unfähigkeit, versprochene Lieferungen zu liefern, zu vertuschen. Im Mai wurde auch die folgende Erklärung per E-Mail verschickt: „Dies ist eine globale Pandemie – die Nachfrage überwiegt weiterhin das weltweite Angebot, nicht nur in den USA. Angesichts dessen arbeiten FEMA und HHS hart daran, sicherzustellen, dass die Vertragsbemühungen des Bundes nicht mit denen konkurrieren Fähigkeit der Staaten, PSA und andere Lieferungen zu erwerben. “(Die F. B. I. lehnte es ab, sich zu den Behauptungen von Baystate Health zu äußern.)

Die weit verbreitete Überzeugung, dass die Trump-Regierung angesichts gegenteiliger Proteste P. P. E. aneignete, zeigt, inwieweit die Bundesregierung eher als Teil des Problems als als als Lösung angesehen wurde. Experten des öffentlichen Gesundheitswesens sind sich im Allgemeinen einig, dass die Bundesregierung allein die Befugnis hat, eine umfassende Reaktion auf eine landesweite Pandemie zu koordinieren, und im Laufe des letzten Jahrhunderts in der Regel bei nationalen Katastrophen die Führung übernommen hat. Nach einem detaillierten internen Plan, den die Regierung im März erstellt hatte, als das Virus in den USA Fuß faßte, identifizierte sie eine der „Hauptaufgaben des Bundes“ als Stützung des „Bedarfs an medizinischer unterstützender Ausrüstung, Versorgung und PSA“ die Nation.

Die Trump-Administration schien jedoch das Gegenteil zu tun. Am 19. März erklärte Präsident Trump auf einer Pressekonferenz: „Die Bundesregierung soll nicht da draußen sein, um große Mengen an Gegenständen zu kaufen und dann zu versenden. Sie wissen, wir sind kein Schifffahrtskaufmann. “Dies führte zu dem chaotischen PSA-Markt, der von Andrew M. Cuomo, dem demokratischen Gouverneur von New York, als” 50 Staaten im Wettbewerb gegen die Staaten und die Bundesregierung im Wettbewerb gegen die Staaten “beschrieben wurde Kosten für Masken für New York von 85 Cent bis etwa 7 Dollar pro Stück. Um diesen „Wahnsinn“ zu lösen, forderte er die Bundesregierung auf, alle Einkäufe zu kontrollieren, um Bieterkriege zu unterdrücken und PSA effizienter auf Krisenherde auszurichten – wie die früheren Richtlinien der Bush-Regierung, die eigene Planung der Regierung und zahlreiche Bürger -Gesundheitsexperten, Bürgermeister, Gouverneure und Kongressvertreter vorgeschlagen.

Es war nicht nur die politische Opposition, sondern auch eine kleine Anzahl von Konservativen, die die Verwaltung aufforderten, mehr Führung zu übernehmen – auch der Privatsektor plädierte für eine Richtung. Ab Ende Januar hatten Vertreter von sechs der größten Unternehmen der medizinischen Versorgung und Mitglieder der Health Industry Distributors Association, einer Handelsgruppe, Bedenken hinsichtlich der Probleme der Lieferkette geäußert. Sie baten hochrangige Verwaltungsbeamte um Anleitung zu den täglichen Anrufen, wie aus den vom Aufsichtsausschuss des Hauses veröffentlichten Dokumenten hervorgeht. Für einige hochrangige Branchenführer verwirrend, versuchten sie jedoch nach fast zwei Monaten immer noch, die Verwaltung dazu zu bringen, unkomplizierte Maßnahmen zu ergreifen – während die Lieferkette sichtbar zerbrach.

Ein Branchenführer, der sich mit dem Präsidenten und dem Vizepräsidenten traf und um Anonymität bat, um Vergeltungsmaßnahmen zu vermeiden, beschrieb die weit verbreitete Frustration unter den Führern des privaten Gesundheitswesens in der Verwaltung. Er erinnerte sich an einen „schockierenden“ und „ärgerlichen“ Sitz im Weißen Haus im März, bei dem der Vizepräsident Mike Pence zunächst die Angehörigen der Gesundheitsberufe mit Händedrucks beschwerte und dann versuchte, über eine Stunde Kritik, die sie entladen hatten, zu glätten über einen hochrangigen HHS-Beamten, indem er einfach behauptet, er würde die Probleme lösen. “Es war, als wären wir in zwei verschiedenen Realitäten”, sagte der Einzelne. „Ich konnte sehen, dass der Vizepräsident in einer Blase war. ”

Die Versuche der Regierung, mit der P.P.E.-Krise umzugehen, gingen Berichten zufolge von einem Team unbezahlter Berater aus, viele in den Zwanzigern mit wenig bis gar keiner Erfahrung im Gesundheitswesen, zusammengestellt von Jared Kushner, dem Schwiegersohn des Präsidenten. Nach der Verteilung des Rückstands des Strategic National Stockpile konzentrierte sich die Bundesregierung darauf, die von ihr bereitgestellten medizinischen Verteiler und den grauen Markt so gut wie möglich zu beschaffen und über die FEMA zu verteilen. Eine Analyse von The Associated Press ergab, dass ländliche Staaten mit weniger schwerwiegenden Ausbrüchen pro bestätigtem Fall mehr P. P. E. erhalten als Staaten mit signifikant gefährlicheren Ausbrüchen. Dies führte zu Vorwürfen politischer Bevorzugung in einer Lebens- oder Todessituation – obwohl die Regierung dies nachdrücklich bestritten hat.

Kushners Team startete unterdessen auch Project Airbridge, ein Programm, das die Lieferung von P. P. E. von Asien nach Amerika beschleunigte, indem es dafür bezahlte, dass es geflogen und nicht verschifft wurde. In den ersten vier Monaten des Ausbruchs würde Project Airbridge dazu beitragen, 5,3 Millionen Atemschutzmasken und 122 Millionen medizinische Masken einzubringen. Obwohl diese Zahlen groß sind, stellen sie nur einen winzigen Bruchteil der 3,5 Milliarden Atemschutzmasken dar, die laut Kadlec benötigt wurden. Im Juni würde das Projekt Airbridge ohne Fanfare abgewickelt.

Zu Beginn der Pandemie, zumindest aus Sicht von Baystate Health, gelang der Reaktion der Regierung ein Fütterungsrausch. In dieser Art von Chaos hatten die Bürger des Alltags wenig Chancen, und so wandte sich Keroack an Vertreter Neal. Anfangs schien dies nichts zu bewirken, und Artenstein verließ die Bundesagenten und die Masken und fuhr nach Hause. Aber an diesem Abend, als er wieder im Krankenhaus war, erfuhr er, dass die Sendung auf die Lastwagen verladen worden war. Vertreter Neal hatte es geschafft, mit dem Department of Homeland Security zu telefonieren, und eine stark formulierte Nachricht übermittelt, um die Atemschutzmasken freizulassen. Als Salls die Lastwagen auf ihrer langen Fahrt nach Norden überwachte, war sie jedes Mal nervös, wenn sie wegen Benzin anhielten. Die Masken trafen schließlich weit nach Mitternacht im bewachten Lagerhaus ein, und Bilder von ihnen wurden leichtfertig geteilt. In den nächsten Tagen kamen die restlichen drei Viertel der Bestellung in Stücken an, wobei der Stabschef von Vertreter Neal, Tranghese, jede Portion durch den Zoll führte. Aber Baystates Tortur war noch lange nicht vorbei.

Viele in der Gesundheit Die Pflegeindustrie ermutigte den Präsidenten, das Verteidigungsproduktionsgesetz anzuwenden, das es ihm ermöglicht, in nationalen Notfällen die Kontrolle über die heimische Produktion auszuüben. In der Anfangsphase der Pandemie widersetzte sich die Regierung wochenlang der Berufung auf die Datenschutzbehörde. Ende März begann sie schließlich, das Gesetz nur in begrenztem Umfang anzuwenden, und befahl Unternehmen wie 3M, dem größten verbliebenen amerikanischen Hersteller von N95, zuzunehmen Atemschutzmaskenproduktion in den USA. (Das Unternehmen hatte bereits zu Beginn der Pandemie, die die Verwaltung später anordnen würde, viele Schritte unternommen, um die Produktion zu erweitern.) Es würde niemals eine Hauptrolle bei der landesweiten Verteilung von PSA spielen, sondern die Versorgung hauptsächlich an Hotspots lenken und den Markt vermieten den Rest ausarbeiten.

Ein Hauptgrund für den Hands-off-Ansatz der Verwaltung war ideologisch. “Unsere Aufgabe ist es, Vermögenswerte und Ressourcen in Gebieten einzusetzen, in denen die Nachfrage aufgrund von Covid oder Hurrikanen ungewöhnlich stark ansteigt” und nicht den “täglichen Bedarf” zu decken, sagte ein hochrangiger Verwaltungsbeamter, der die PSA leitete Antwort und bat um Anonymität, damit er offen sprechen konnte. Konteradministrator John Polowczyk, der schließlich die Reaktion der PSA auf die Lieferkette übernahm, beschrieb sie als „lokal ausgeführt, staatlich verwaltet, bundesweit unterstützt“ – was effektiv bedeutete, dass die Gesundheitssysteme weitgehend für die Sicherung ihrer eigenen Marktversorgung verantwortlich sind Die Staaten sind die ersten, die in Notfällen eingreifen, und die Bundesregierung zuletzt. Dass diese Entscheidung von der politischen Philosophie beeinflusst wurde, ist nicht überraschend. (Im Gegensatz dazu versprach die Biden-Kampagne, dass sie bei ihrer Wahl die Lieferkette der PSA im Wesentlichen verstaatlichen und einen „Supply Commander“ für die Überwachung des Vertriebs ernennen würde.) Die Entscheidung der Trump-Administration, sich der Verantwortung zu entziehen, könnte jedoch auch strategische Elemente gehabt haben ;; Ein Regierungsbeamter erklärte Politico: „Egal wie gut Sie es gemacht haben, wir wussten auch, dass es niemals als gut genug angesehen werden würde. ”

Die Seltsamkeit dieses scheinbar laissez-fairen Ansatzes ist, dass der Mangel an P. P. E. der Regierung die perfekte Gelegenheit bot, ihr Kampagnenversprechen „America First“ zu erfüllen und Fertigungsaufträge in die USA zurückzugeben. Im Frühjahr und Sommer hat Peter Navarro, Assistent des Präsidenten, Direktor seines Amtes für Handels- und Fertigungspolitik und langjähriger Befürworter der Rückgabe von Fertigungsaufträgen aus China, die Reaktion von P. P. E. mitgeprägt. “Dies war eine Gelegenheit, um sicherzustellen, dass die Produktion an Land ist, und um unsere gefährliche Abhängigkeit von ausländischen P.P.E.-Quellen zu brechen”, sagte er in einem Interview im Oktober. Es war eine wichtige Änderung der Strategie, aber auch eine, die zu spät gekommen war, um Baystate und anderen durch das anfängliche Chaos zu helfen. Zu diesem Zeitpunkt war die Einigung über die Bedeutung der Onshoring-Lieferkette von P.P.E. überparteilich geworden, und die Biden-Kampagne forderte ähnliche Maßnahmen.

Ab April gab die Trump-Administration eine Reihe hochkarätiger Onshoring-Ankündigungen bekannt, beispielsweise die Vergabe eines Milliarden-Dollar-Auftrags an 3M zur Herstellung medizinischer Produkte im Inland. Das Unternehmen begann schnell mit dem Ausbau von Produktionslinien. Im Jahr 2019 wurden in Amerika monatlich etwa 22 Millionen N95 produziert. bis Juni 2020 waren es monatlich rund 50 Millionen; Bis Ende des Jahres sollen rund 95 Millionen pro Monat produziert werden. Sechs weitere große amerikanische Hersteller wie Honeywell erhielten von Ende März bis Juli ebenfalls umfangreiche Bestellungen für Atemschutzgeräte. Nach Angaben von H. H. S. würde sich die Inlandsproduktion im Sommer mehr als verdoppeln und im November monatlich rund 160 Millionen Atemschutzgeräte erreichen. Insgesamt würde die Verwaltung die D. P. A. mindestens 30 Mal anrufen, um die inländische medizinische Produktionsbasis für Atemschutzgeräte und andere Artikel zu erweitern. Und nachdem H. H. S. zu Beginn der Pandemie mit eingeschränkter Sichtbarkeit operiert hatte, entwickelte er Tools, die Daten von Herstellern und Gesundheitssystemen integrierten, um besser verfolgen zu können, wo sich die Lieferungen befanden und wer sie benötigte.

Diese Maßnahmen würden sowohl das Gesamtangebot erhöhen als auch dessen Verteilung etwas verbessern. Da der katastrophale Ausbruch im Nordosten nachließ und die Fälle im Rest des Landes nur bescheidene Zuwächse verzeichneten, berichteten die Krankenhäuser bald, dass die Versorgung von ein paar Tagen auf ein oder zwei Wochen angestiegen war. Im Juni schien Admiral Polowczyk in einer Präsentation vor dem Ausschuss für innere Sicherheit des Senats den Sieg zu erklären und behauptete, dass die erweiterte heimische Industrie den akuten N95-Mangel des Landes bis Juli weitgehend beheben würde. And come October, the administration predicted, the problem would largely be resolved, with the six American companies producing about 140 million respirators monthly, and the remaining 40 million N95s that were needed being provided through imports and a novel decontamination system.

But by the end of June, tens of thousands of new Covid cases were being registered daily and hospitalization rates were rising significantly throughout the South and the West, again straining the nation’s P. P. E. supply. In July, smaller doctor’s offices and private health care providers complained about lacking enough P. P. E. to safely reopen, as they couldn’t compete with bigger purchasers, who were snapping up the increased domestic P. P. E. output. In August, a nationwide survey of nurses reported that 68 percent of them were reusing N95s for days or weeks at a time, often in violation of C. D. C. guidelines. Supply and demand for respirators were locked in a life-or-death race.

Like the Trump administration, the Baystate Health team came to consider domestic production as the answer to the shortages. Springfield had been one of America’s original industrial centers and its economy had been rebuilt around the health care services industry. Baystate already had a business initiative, TechSpring, that sought to revitalize the area’s once-proud manufacturing base by developing specialized medical equipment and software. In May, TechSpring decided to establish a Massachusetts-based N95 factory and furnished a long-term contract to Marc Etchells, a medical-equipment entrepreneur, which would guarantee him steady demand — if he could get a production line running.

Etchells had overseen a factory that made similar products in the past, but he found himself stymied: The materials were impossible to get because of overwhelming demand worldwide. Other business owners were also trying to pivot to N95 production, and they, too, were finding the terrain unnavigable; the Trump administration was mostly interested in providing direct support to a small number of corporate giants like 3M. The administration had used the D. P. A. to compel experienced ventilator producers to share their production techniques with neophytes, leading to one of its signature supply-chain successes in rapidly expanding ventilator production. But it declined to do the same with N95 masks, forcing new producers to reinvent the wheel. In the end, the Trump administration invested a relatively small amount in improving the N95 supply chain: $280. 6 million, according to figures it provided. An analysis by The Washington Post found that the Department of Defense, which administers the D. P. A. , has spent more money annually on musical instruments, outfits and travel for military bands.

After making its initial investments in the N95 supply chain, the Trump administration turned its attention elsewhere. It made a few investments in the manufacturing of other crucial P. P. E. , such as isolation gowns and nitrile gloves, which are also produced largely overseas and subject to similar shortfalls. Baystate Health would come within days of running out of medical gowns, and had to enlist the help of a local furniture factory and a prison manufacturing line to engineer backups. Other hospitals were dressing nurses in rain ponchos, a fate Baystate Health ultimately avoided by finding domestically made gowns produced from materials like airbag fabric, by American businesses that had pivoted into P. P. E. manufacturing. Sheehy and his team also landed several huge orders of Chinese-made surgical-isolation gowns on the gray market, which were cheaper and better than some of their American counterparts. All of which meant that despite Baystate Health’s efforts to create its own supply, and the Trump administration’s labors to expand domestic production, Sheehy and his team were still partly reliant on foreign P. P. E.

Because China had quickly brought the pandemic to heel, its factories reopened relatively quickly, and businesses were converting facilities into new P. P. E. production lines, with government support. Throughout the summer, American health care systems and states increasingly tapped back into this booming Chinese production. Miranda Tan, a broker whom Baystate Health had come to rely on, had transformed a business that had placed Western products with Chinese social media influencers into one procuring P. P. E. from all over Asia for American customers. She estimated that “hundreds” of Americans had gotten into the market, and saw no signs of domestic production replacing her line of work.

By the end of October, Etchells had finally managed to secure raw materials for Baystate Health’s N95 factory, and he had ordered two respirator-production machines, as well as one for medical masks, which would arrive by the end of the year. Each factory line would cost him in excess of a million dollars to buy and install, meaning he would be deep in the red long before the machines started churning out masks in the first quarter of 2021. And meanwhile, the influx of supply from overseas had depressed prices to a still-inflated but more reasonable $2 apiece. Though it increasingly seemed possible that Baystate Health might one day again spend just quarters for N95s manufactured great distances away, Keroack, the Baystate Health C. E. O. , remained committed to paying a premium for some P. P. E. to support a modest local industry, as a hedge against future pandemics or other supply-chain-snapping disasters.

As October turned to November, the United States entered a “third wave” of the pandemic. Soon, it would break numerous daily records for the number of Covid infections, adding in excess of 100,000 cases a day. Around 10 months after the Trump administration was first warned that P. P. E. shortfalls could hinder its ability to corral the virus, the lack of basic equipment was still endangering Americans. Baystate Health was receiving just enough domestically made N95s to get by, but not enough to store many away. Sheehy was still hunting for supplies on the gray market. Shortages persisted. Get Us P. P. E. , a nonprofit that gives away protective gear nationwide, had analyzed nearly 17,000 requests in October and found that the United States was still in a crisis, especially among long-term-care facilities, like nursing homes. For the first time since April, the organization said, P. P. E. requests were once more rising nationwide. Not long before, the Government Accountability Office published a report warning of ongoing constraints in the market.

Admiral Polowczyk said the G. A. O. report was “absolutely wrong. ” Pointing to increased domestic production, he blamed health care systems for asking workers to reuse P. P. E. when there actually was enough supply nationwide — an incongruity he explained by suggesting that management was stockpiling unnecessarily because they were traumatized by running short of P. P. E. earlier in the pandemic. At the beginning of November, FEMA and the S. N. S. had on hand about 136 million N95s and 45 million KN95s — a significant buffer that Polowczyk hoped would sustain the country through a potentially nightmarish winter, but also less than half of what officials projected to have earlier this year.

In total, H. H. S. said that over the course of the pandemic, federal agencies and the private sector delivered about 318. 5 million N95s — a substantial number, and one made possible by the administration’s success at expanding the domestic production. But it’s a number that still fell far short of the 3. 5 billion that Kadlec had estimated were needed — a figure that was actually the “base” scenario the C. D. C. study laid out; it had calculated that a “maximum demand” situation could require more than twice as many respirators. Like much of the rest of the administration’s response to the virus, its P. P. E. successes relied partly on redefining reality: Perhaps the most consequential decision it made in expanding respirator supply was loosening safety guidelines, over the protests of health care worker advocates, so that a respirator designed for seeing a single patient could be worn for days or even weeks.

Ultimately, Admiral Polowczyk felt that the Trump administration had done what it had set out to do — lead a “locally executed, state managed, federally supported” response. “I beg to differ about putting the full weight of all that responsibility for every office worker and grocery store clerk who thinks they need an N95 mask on my shoulders,” Polowczyk said. “There’s a lot of people who should be accountable for their own preparedness for the pandemic. ”

For those on the front lines, the Trump administration’s decision to be the last line of response felt a lot like abandonment. The nation’s largest health care and labor organizations, such as the American Hospital Association, the American Medical Association and the A. F. L. -C. I. O. have continued to plead for the administration to more forcefully invoke the D. P. A.

Artenstein, the chief physician executive at Baystate Health, emailed me in October. “There still does not appear to be a coherent, organized and effective (or even potentially effective) plan by this administration to address ongoing P. P. E. shortages,” he wrote. “Trust me, these are ongoing and will only worsen. ” Indeed, the shortages have already returned as the virus runs rampant through the country once again. And though President-elect Biden has promised to federalize the P. P. E. response, he won’t take office until January 20 — and the current administration’s obstruction of the transfer of power may further delay his ability to act quickly.

The primary wisdom that Artenstein was providing to other health care systems asking for his advice was to not expect substantial help from the federal government. In a sense, the Trump administration had achieved one of its goals: It had trained Americans not to rely on it. Everyone was on his or her own in this pandemic, Artenstein warned. That was the American way.

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