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In ländlichen „Dead Zones“ wird die Schule auf einem Flash-Laufwerk installiert

Shekinah und Orlandria Lennon saßen diesen Herbst an ihrem Küchentisch und nahmen an Online-Kursen teil, als Videos ihrer Lehrer und Mitschüler plötzlich auf ihren Laptop-Bildschirmen erstarrten. Die Funkantenne auf dem Dach funktionierte nicht mehr und konnte nicht repariert werden.

In der Verzweiflung nach einer Lösung rief ihre Mutter fünf Breitbandunternehmen an und versuchte, Verbindungen für ihr Haus in Orrum, N. C., herzustellen, einer ländlichen Gemeinde mit weniger als 100 Einwohnern ohne Lebensmittelgeschäft oder Ampel.

Alle Unternehmen gaben die gleiche Antwort: In Ihrer Region ist kein Service verfügbar.

Die Reaktion ist in weiten Teilen von Robeson County, N. C., einer Ansammlung kleiner Städte und ländlicher Orte wie Orrum, die zwischen Sojabohnenfeldern und Schweinefarmen an der Grenze zu South Carolina verstreut sind, dieselbe. Etwa 20.000 Häuser des Landkreises oder 43 Prozent aller Haushalte haben keine Internetverbindung.

Die technologische Lücke hat Lehrer dazu veranlasst, Lektionen auf Flash-Laufwerke hochzuladen und sie alle zwei Wochen an Dutzende von Schülern nach Hause zu schicken. Einige Kinder verbringen Schulnächte damit, in den Häusern von mehr vernetzten Verwandten zusammenzubrechen, damit sie am nächsten Tag für den Unterricht online gehen können.

“Es ist nicht fair”, sagte die 17-jährige Shekinah, die nach wochenlangem Versuch, über ihr Handy mit dem Unterricht in Verbindung zu bleiben, letzten Monat endlich wieder regelmäßig über einen von der Schule bereitgestellten WLAN-Hotspot online gehen konnte. “Ich denke nicht, dass nur die Menschen, die in der Stadt leben, Internet haben sollten. Wir brauchen es auch im Land. ”

Millionen amerikanischer Studenten haben es mit den gleichen Herausforderungen zu tun und lernen aus der Ferne ohne angemessenen Internetdienst zu Hause. Auch wenn Schulbezirke wie der in Robeson County sich bemüht haben, Schülern Laptops zur Verfügung zu stellen, haben viele, die in einkommensschwachen und ländlichen Gemeinden leben, weiterhin Schwierigkeiten, sich anzumelden.

Laut einer Studie von Common Sense Media, einer gemeinnützigen Bildungseinrichtung, die die Mediennutzung von Kindern erfasst, lebten 2018 etwa sechs Millionen K-12-Schüler in Haushalten ohne ausreichende Online-Konnektivität.

Vor dem Coronavirus war dies hauptsächlich ein Hindernis für Schüler, die Hausaufgaben machten, und es war ein Problem, das Staats- und Bundesbeamte nur schwer angehen konnten. Aber die Pandemie verwandelte den Mangel an Internetverbindung in einen landesweiten Notfall: Plötzlich wurden Millionen von Schulkindern vom digitalen Lernen abgeschnitten, konnten die virtuelle „Anwesenheit“ nicht aufrechterhalten und wurden von ihren Klassenkameraden sozial abgeschnitten.

Die Trump-Administration hat vor und während der Pandemie wenig unternommen, um den Breitbandzugang für Studenten zu erweitern, sagte James P. Steyer, der Geschäftsführer von Common Sense Media. “Es gab keine föderale Strategie, und es war den einzelnen Staaten überlassen, ein Flickenteppich an Lösungen zu entwickeln”, sagte er.

Als der Kongress im März ein Hilfspaket für Coronaviren verabschiedete, stellte er Milliarden von Dollar für den Bedarf an Notfallerziehung bereit, aber keine speziell für die Schließung der digitalen Kluft. Trotz der Befürwortung von Gruppen wie der US-Handelskammer, sagte Steyer, blockierten republikanische Führer im Kongress die Bemühungen, solche Mittel hinzuzufügen.

“Die Tragödie ist, dass dies kein demokratisches oder republikanisches Problem ist”, sagte Steyer. „Es ist einfach nicht fair, dass eine arme Familie in einem ländlichen Gebiet oder einem städtischen Gebiet mit niedrigem Einkommen nicht über die Ressourcen verfügt, um ihre Kinder in dieser Pandemie zur Schule zu schicken. ”

Schulen im ganzen Land sind verzweifelt nach Problemumgehungen und haben sich bemüht, mobile Hotspots und mit dem Internet ausgestattete iPads zu verteilen. Bezirke von Wisconsin über Kansas bis Alabama haben untätige Schulbusse in fahrende Wi-Fi-Fahrzeuge verwandelt, die in der Nachbarschaft parken, damit die Schüler in der Nähe sitzen und sich beim Unterricht anmelden können.

In Baltimore, wo eine kürzlich durchgeführte Studie ergab, dass fast 20.000 Haushalte mit Kindern im schulpflichtigen Alter kein Breitband-Internet oder keine Computer hatten, bietet das öffentliche Schulsystem geschätzten 44.000 Schülern oder 55 Prozent der Gesamtzahl der eingeschriebenen Beamten des Distrikts eine Internetverbindung sagte.

Die Herausforderung, die digitale Kluft zu schließen, kann in Staaten wie North Carolina, in denen die zweitgrößte ländliche Bevölkerung des Landes lebt und die sich über Berge, Sümpfe und Barriereinseln erstreckt, besonders gewaltig sein.

Nach Angaben des Ministeriums für Informationstechnologie konnten im August rund 100.000 der 1,5 Millionen K-12-Studenten des Bundesstaates keine Verbindung zu Online-Diensten herstellen. Bis Ende Oktober wurden den Schulen mehr als 75.300 Mobilfunk-Hotspots zur Verfügung gestellt, und der Staat versucht, andere Schüler mit öffentlichen WLAN-Standorten und Gemeinschaftszuschüssen für Breitbandinfrastrukturen zu verbinden.

Die Politik hat aber auch die Konnektivität des Staates behindert. Im Jahr 2016 gewannen die republikanischen Gesetzgeber einen Rechtsstreit, um die Ausbreitung der kommunalen Breitbandanbieter zu stoppen. Dies hatte den Wettbewerb verschärft, indem sie Anwohnern gedient hatten, zu denen kommerzielle Netzwerke nicht bereit waren.

In Orange County, der Heimat der University of North Carolina in Chapel Hill und westlich einiger der größten Städte des Bundesstaates, haben mehr als 5.200 Haushalte keinen Breitband-Internetzugang, darunter schätzungsweise 1.100 Schüler im örtlichen Schulbezirk, sagte Monique Felder , der Superintendent.

Sie bemerkte frustriert, dass der Bezirk nur wenige Kilometer vom bekannten Research Triangle Park des Bundesstaates entfernt ist, in dem IBM, Cisco und Dutzende anderer Unternehmen der Informationstechnologie Tausende von Menschen beschäftigen.

“Es ist unamerikanisch”, sagte Frau Felder, die auf unerschwingliche Preise und einen Mangel an Zelltürmen hinwies, die zu dem Problem beigetragen haben. “Ich kann mich nicht darum kümmern, dass wir an einem Ort leben, an dem Sie über all diese Technologie verfügen, aber wir haben Familien, die nicht bequem von zu Hause aus auf das Internet zugreifen können. ”

Im September stimmte die Schulbehörde des Bezirks dafür, das Fernlernen für die meisten Schüler bis zum Ende des Semesters fortzusetzen, und verwies auf gesundheitliche Bedenken, obwohl Frau Felder empfohlen hatte, eine Kombination aus persönlichem und Online-Unterricht durchzuführen.

Um den Schülern die Kontaktaufnahme zu erleichtern, hat der Distrikt über 1.500 Hotspots verteilt, häufig mehrere an jede Familie. Gelbe Busse mit WLAN rumpeln regelmäßig vor Apartmentkomplexen und Wohnsiedlungen. Und wochenlang fungierten geschlossene Schulcafeterias, die einst nach Hühnernuggets und Quesadillas dufteten, als Internet-Hubs.

Da jedoch keine Kinderbetreuung angeboten wurde, brachten nur wenige Eltern ihre Kinder mit und veranlassten den Distrikt, sie letzten Monat zu schließen.

Heutzutage verwenden viele Eltern eine Karte mit öffentlichen WLAN-Standorten, um ihren Kindern den Online-Zugriff zu erleichtern, und Schüler sind häufig über Laptops in Autos gebeugt, die in der unsichtbaren Reichweite von WLAN-Routern geparkt sind. “Es ist nur eine Beleidigung für Verletzungen, wenn Sie gezwungen sind, auf einem McDonald’s-Parkplatz zu sitzen, um etwas zu lernen”, sagte Frau Felder.

Seit Monaten setzen sich Frau Felder und andere lokale Beamte beim Staat für systemische Lösungen ein, anstatt für Band-Aid-Korrekturen wie Hot Spots. “Wir brauchen Mobilfunkmasten und Breitband”, sagte sie. “Das können wir nicht selbst bauen. Wir brauchen die Regierung, um einzugreifen und dies zu erreichen. ”

Die Belastung ist zwei Stunden Autofahrt südlich in Robeson County noch größer, wo die Positivitätsraten für Coronavirus-Tests durchweg mehr als doppelt so hoch waren wie die 5-Prozent-Benchmark des Bundesstaates für die Wiedereröffnung, was die Schulbehörde dazu veranlasste, das Fernlernen bis Dezember, einem Distrikt, zu verlängern Sprecher sagte.

Sherry Park, die Direktorin der South Robeson Intermediate School, sagte, dass etwa 60 ihrer 310 Schüler in „Totzonen“ des Mobilfunkdienstes leben. Alle zwei Wochen kommen ihre Eltern in die Schule, um Laufwerke mit abgeschlossenen Schularbeiten gegen neue auszutauschen, die mit Unterrichtsvideos und Aufgaben hochgeladen wurden.

Sharon Hunt arbeitet 12 bis 14 Stunden am Tag und unterrichtet an der Schule Mathematik der achten Klasse. Mit erschöpfter Stimme beschrieb sie einen anstrengenden Zeitplan: Online-Unterricht in einem leeren Klassenzimmer ab 7:30 Uhr. m. bis 3 p. m. Danach kehrt sie nach Hause zurück, um weitere Stunden mit dem Zusammenstellen von Flash-Laufwerk-Präsentationen zu verbringen, bevor sie Aufgaben bewertet.

Die meisten ihrer Schüler leben in ländlichen Gebieten, und die Hälfte der Schüler in einer ihrer Klassen hat keinen Internetzugang. Eine Familie muss zur nächsten Kreuzung gehen, um einen Handyempfang zu erhalten. Frau Hunt sagte, sie versuche, ihre Fragen telefonisch zu beantworten, aber sowohl Lehrer als auch Schüler wissen, dass es nicht dasselbe ist.

“Sie können an ihrer Stimme erkennen, dass sie Probleme haben, aber sobald wir einige Dinge besprochen haben, klingen sie besser”, sagte sie. “Das ist alles, was ich tun muss, bis ich ihre Arbeit bekomme. ”

Der fehlende Internetzugang hat das Privatleben einiger Studenten verändert. Clarissa Breedan, eine arbeitslose Kosmetikerin, lebt mit ihren Eltern und zwei Kindern in einem doppelt breiten Wohnwagen außerhalb der kleinen Stadt Roland. In diesem Herbst waren auch ihre vier Nichten während der Woche dort, damit sie online Unterricht nehmen können und nur am Wochenende zu ihren Eltern nach Hause gehen.

Einige der Mädchen schlafen in Liegestühlen, weil nicht genügend Betten vorhanden sind. “Wir müssen tun, was wir tun müssen”, sagte Frau Breedan.

Josie Hunt lebt am Stadtrand von Roland. Der einzige Internetzugang dort ist über Satellit für 140 US-Dollar pro Monat. Aber sie kündigte ihr Abonnement im September, nachdem eine Flut von zusätzlichen Gebühren, die von entfernten Klassen erhoben wurden, den Service unerschwinglich machte. Und ein Breitbandanbieter sagte, dass das Verlegen eines Kabels zu ihrem Haus 12.000 US-Dollar kosten würde.

“Ich hätte lieber nie Internet, wenn ich so viel bezahlen müsste”, sagte Frau Hunt, die behindert ist und deren Ehemann Gelegenheitsjobs hat.

Ohne sie musste sich ihr 14-jähriger Sohn Nehemia bei seiner Schularbeit auf Flash-Laufwerke verlassen, was verheerende Folgen hatte. “In der Schule habe ich alle A und B gemacht”, sagte er. “Jetzt versage ich. ”

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