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Schimmel, Opossums und Abwasserbecken: Niemand sollte so leben müssen

Meine Geschichte beginnt in Lowndes County, Ala., einem Ort, der wegen seiner gewalttätigen, rassistischen Geschichte Bloody Lowndes genannt wird. Es ist Teil von Alabamas Schwarzem Gürtel, einem breiten Streifen reichen, dunklen Bodens, der größtenteils von armen Schwarzen bewohnt wird, die wie ich Nachkommen von Sklaven sind. Unsere Vorfahren wurden aus ihren Häusern gerissen und hierher gebracht, um die Baumwolle zu pflücken, die in der fruchtbaren Erde gedieh.

Ich bin hier aufgewachsen, habe eine Ausbildung absolviert und eine Reihe von beruflichen Möglichkeiten genutzt. Aber etwas an diesem Boden geht dir ins Blut. Ich kam zurück in der Hoffnung, guten, hart arbeitenden Menschen zu helfen, aus der Armut herauszukommen, die sie wie Alabama-Schlamm festhält.

Ein großer Teil meiner Arbeit besteht jetzt darin, die Menschen über ländliche Armut und Umweltungerechtigkeit aufzuklären – darüber, wie arme Menschen in den Vereinigten Staaten unter Bedingungen gefangen sind, die sonst niemand ertragen würde. Diese Bedingungen – verschmutzte Luft, verdorbenes Wasser, unbehandeltes Abwasser – machen die Menschen krank.

Ich nehme Aktivisten, Spender und Politiker mit, um solche Bedingungen für sich selbst zu sehen. Wir besuchen Familien, die in heruntergekommenen Häusern untergebracht sind, denen es im Winter an Wärme mangelt und die zu jeder Jahreszeit sanitär sind. Wir besuchen Häuser ohne Abwasserbehandlung, da Klärgruben mehr kosten als die meisten Menschen in einem Jahr verdienen und im undurchlässigen Lehmboden ohnehin zum Versagen neigen. Familien kommen so gut sie können zurecht, vor allem, indem sie PVC-Rohre von der Jury montieren, um das Abwasser ihrer Toilette in Senkgruben im Wald oder im Garten draußen abzuleiten, wo sie Parasiten und Krankheiten züchten, genau dort, wo Kinder und Haustiere spielen.

Schätzungsweise 90 Prozent der Haushalte in Lowndes haben fehlerhafte oder unzureichende Abwassersysteme, obwohl sich niemand die Zeit genommen hat, um zu zählen, bis meine Organisation, das Zentrum für ländliche Unternehmen und Umweltgerechtigkeit, 2011 und 2012 eine Tür-zu-Tür-Umfrage durchgeführt hat .

Die Leiterin eines dieser Haushalte war jahrelang Pamela Rush. Pam, eine 42-jährige Mutter mit einem vorsichtigen Lächeln, als ich sie 2018 traf, begrüßte die Besucher an der Tür des verblassten blauen, einfach breiten Anhängers, den sie mit ihren beiden Kindern teilte. Senator Bernie Sanders sowie berühmte Aktivisten wie Jane Fonda und Rev. Dr. William Barber II. Von der Kampagne der Armen gingen die staubige Straße hinunter zu Pams Haus, wo sie ein Bild sahen, das schwer zu erschüttern war.

2018 beschrieb ich ihre Lebensbedingungen in einem Aufsatz für The Times. Der Trailer schützte Pam und ihre Kinder, jetzt 11 und 16, kaum vor den Elementen. Lücken in den Wänden hatten Opossums und andere wilde Tiere hineingedrückt, also hatte Pam Lumpen in die Löcher gestopft und Fallen vor der Haustür aufgestellt. Sie warnte die Besucher, ihren Schritt auf den abfallenden, dünnen Böden zu beobachten, die unter den Füßen weich waren.

Ihre monatlichen Schecks – weniger als 1.000 US-Dollar pro Monat aus Invaliditäts- und Kindergeldzahlungen – reichten nicht weit genug, um Reparaturen abzudecken. Trotzdem tat Pam ihr Bestes, um ihren Kindern ein komfortables Zuhause zu bieten, und kaufte aus zweiter Hand in den Geschäften der Heilsarmee ein. Der Anhänger war muffig, schlecht belüftet und schwach beleuchtet, mit wasserfleckigen Popcorndecken und freiliegenden elektrischen Kabeln. Aber Pam hatte ein altes Sofa und Stühle in einem gemütlichen Halbkreis um den Fernseher herum angeordnet und gerahmte Drucke an die Wände mit Schimmelpilzen gehängt. An der Wand hing ein Handy aus drei braunhäutigen Engeln mit der Aufschrift „Engel leben hier“.

Sie teilte sich ein Bett mit ihrer Tochter, deren Schlafzimmer wegen Schimmel in der feuchten Umgebung unbewohnbar war. Das Kind litt an Asthma und brauchte ein CPAP-Gerät, um nachts zu atmen. Ihr Sohn schlief auf der Couch.

Im hinteren Teil des Hauses, mit Blick auf einen kleinen Hof und dichten Wald, befand sich ein zusammengebrochenes Deck. Neben dem Deck spuckte ein Rohr rohes Abwasser auf den Boden. Das Toilettenpapier und der Kot erzählten eine Geschichte des verlorenen amerikanischen Traums viel deutlicher als Pam es jemals konnte. Der Stolz und die Unabhängigkeit des Wohneigentums kamen dort in diesem stinkenden Pool zur Ruhe.

Warum hat sie sich nicht bewegt, fragten mich manchmal Leute. Ein Blick auf ihre Hypothekenpapiere lieferte einen Grund. Sie hatte 1995 etwa 113.000 Dollar für den Trailer bezahlt, mit einem Zinssatz von 10 Prozent. Vierundzwanzig Jahre später schuldete sie immer noch 13.000 Dollar, aber der Trailer war wertlos. Trotzdem wurden die Zahlungen jeden Monat fällig. Ein septisches System kam nicht in Frage. Neue in Lowndes mit seinem undurchlässigen Boden können leicht mehr als 15.000 US-Dollar kosten. Dies ist ein Beispiel für die strukturelle Armut, in der gute, hart arbeitende Menschen dort gefangen sind, wo sie sind.

In diesem Jahr hat Covid-19 wie ein Buschfeuer durch Lowndes County gefegt. Arme Menschen und besonders arme Schwarze fielen in alarmierender Zahl zum Opfer. Dreiste Politiker haben tatsächlich gefordert, dass Menschen sterben, um die Wirtschaft zu schützen. In Lowndes County ist genau das passiert. Arme lebenswichtige Arbeitskräfte sterben daran, die wirtschaftlichen und sozialen Strukturen zu retten, die sie in Armut fangen.

Es dauerte nicht lange, bis Lowndes County die höchste Rate an Coronavirus-Fällen in Alabama aufwies. Viele Menschen waren in den Fabriken, Lagern, Pflegeheimen oder Geschäften, in denen sie arbeiteten, infiziert. Sie hatten nicht den Luxus, Telearbeit zu leisten.

Andere haben es von Familienmitgliedern gefangen, die nicht wussten, dass sie das Virus hatten oder keine Möglichkeit hatten, sich sozial zu distanzieren. Sie konnten es sich nicht leisten, in ein Motel einzuchecken. Sie hatten keine zweiten Häuser, in die sie sich zurückziehen konnten. In Ermangelung einer kohärenten öffentlichen Ordnung taten die Menschen, was sie konnten, um sich gegenseitig zu helfen, und ließen Lebensmittel und andere Vorräte auf den Veranden der Infizierten zurück. In einem unserer letzten Gespräche in diesem Frühjahr erzählte Pam mir, dass sie ein paar Grüns für einen kranken Verwandten reparieren würde.

Nach zweijähriger Zusammenarbeit mit Pam hatte meine gemeinnützige Organisation endlich das Geld gesammelt, um ihr beim Kauf eines neuen Mobilheims zu helfen. Wir alle erwarteten ihren Umzug mit Freude, aber die Pandemie hatte ihn auf Eis gelegt.

Dann konzentrierte sich das Coronavirus wie eine hitzesuchende Rakete auf Pam. Als sie im Juni Atemprobleme bekam, wurde sie in ein Selma-Krankenhaus eingeliefert und anschließend in das Medical Center der Universität von Alabama in Birmingham verlegt. Dort kämpfte sie einige Tage um ihr Leben, bevor sie am 3. Juli ihren Kampf verlor. Die offizielle Todesursache war Covid-19, aber die zugrunde liegenden Ursachen ihres Leidens waren Armut, Umweltungerechtigkeit, Klimawandel, Rasse und Gesundheit Unterschiede. Sie würden niemals auf einer Sterbeurkunde aufgeführt sein.

Ich fühlte mich machtlos und konnte Pam nicht einmal im Krankenhaus in Birmingham besuchen, in das sie gebracht worden war. Mein Herz schmerzte für sie und für ihre Familie. Irgendwann bat das Krankenhaus um ein Bild von Pam, vielleicht damit das Personal sie so sehen konnte, wie sie vor Covid war. Ich habe Bilder von ihr mit Mr. Sanders und Dr. Barber geschickt. Ich wollte, dass sie wissen, dass diese kämpfende Patientin eine wichtige Frau ist.

Vor Covid-19 dachten wir, wir hätten eine Lösung für Pams Notlage. Nachdem Pam und ihre Kinder jahrelang unter schrecklichen Bedingungen gelebt hatten, hatten sie endlich ein lebenswertes Zuhause mit einem funktionierenden Abwassersystem. Leider durfte Pam dort nie leben.

Am Ende war es egal, dass Pam ihr Leben geöffnet und der Welt gezeigt hatte, wie Ungleichheit aussieht, oder dass einflussreiche Amerikaner durch ihr Haus gegangen waren und ungläubig gegangen waren. Senator Doug Jones, Demokrat von Alabama, war ihre klapprigen Stufen hinaufgestiegen. Senator Sanders hatte ihre Geschichte in einem landesweit erzählten Video erzählt. Er hatte versprochen, an Richtlinien zu arbeiten, um ihre Probleme anzugehen. Aber das würde Zeit brauchen, die Pam nicht hatte. Es war nicht einmal wichtig, dass Pam vor dem Kongress ausgesagt hatte. Die Kräfte der strukturellen Armut waren zu stark.

Ich hoffe immer noch, dass Pams Kinder in der Wohnung leben und das bessere Leben genießen, das sie sich für sie vorgestellt hat.

Frau Flowers ist die Gründerin und Geschäftsführerin des Alabama Center for Rural Enterprise and Environmental Justice, das sich mit Fragen der Armut und Rasse befasst. Sie ist die Autorin des bevorstehenden “Waste: Der Kampf einer Frau gegen Amerikas schmutziges Geheimnis”, aus dem dieser Aufsatz übernommen wurde.

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