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Schnabeltiere leuchten unter Schwarzlicht. Wir haben keine Ahnung warum.

Als wir das letzte Mal das Schnabeltier überprüften, verwirrte es unsere Erwartungen an Säugetiere mit seinen Schwimmhäuten, der entenartigen Schnabel und dem Legen von Eiern. Darüber hinaus produzierte es Gift.

Jetzt stellt sich heraus, dass sogar sein trist wirkender Mantel ein Geheimnis verborgen hat – wenn Sie die Schwarzlichter einschalten, beginnt er zu leuchten.

Wie im letzten Monat in der Zeitschrift Mammalia erwähnt, fluoresziert das Fell des Tieres mit einem grünlich-blauen Farbton, wenn ein Schnabeltier mit ultraviolettem Licht beleuchtet wird. Sie sind eines der wenigen Säugetiere, von denen bekannt ist, dass sie dieses Merkmal aufweisen. Und wir wissen immer noch nicht, warum sie das tun – wenn es überhaupt einen Grund gibt.

Für die meisten Menschen existiert ultraviolettes Licht außerhalb des sichtbaren Spektrums. Bestimmte Pigmente können es jedoch absorbieren, einen Teil seiner Energie ablassen und die verbleibende Farbe, die die Menschen sehen können, wieder abgeben. Viele künstliche Dinge enthalten solche Pigmente, einschließlich weißer T-Shirts, Froot Loops und Vaseline.

Viele Lebewesen tun es auch. Skorpione, Flechten und Papageientaucherschnäbel knallen unter UV-Licht. Blaues Licht, das eine Stufe von Ultraviolett entfernt ist, lässt die Unterwasserwelt wie einen Indoor-Minigolfplatz aussehen und lässt Dutzende Arten von Amphibien grün leuchten.

Säugetiere scheinen jedoch im Allgemeinen das kurze Ende dieses Pinsels erreicht zu haben: Bisher wurde nicht bei vielen festgestellt, dass sie fluoreszierende Mäntel oder Haut haben. Aber es gibt Ausnahmen, alle unter nachtaktiven Kreaturen. In den 1980er Jahren entdeckten beispielsweise einige Forscher einen Regenbogen aus Opossums.

Dann, eines Nachts vor einigen Jahren, erkundete Jonathan Martin, Associate Professor für Forstwirtschaft am Northland College in Ashland, Wisconsin, mit einer UV-Taschenlampe den Wald hinter seinem Haus, als er sah, dass ein fliegendes Eichhörnchen an seinem Vogelhäuschen hellrosa erschien .

Dr. Martin und einige Kollegen gingen zum Field Museum in Chicago, um diesen Befund in einigen erhaltenen Exemplaren zu bestätigen. Es stellt sich heraus, dass alle drei nordamerikanischen fliegenden Eichhörnchenarten unter UV-Licht einen Kaugummi-Glanz abgeben.

Während sie dort waren, begann Erik Olson, ein außerordentlicher Professor für natürliche Ressourcen am College, „sich zu fragen, wie weit verbreitet dieses Merkmal sein könnte“, sagte Dr. Olson. „Wie wäre es mit Schnabeltieren? Das ist so weit wie möglich von fliegenden Eichhörnchen entfernt. ”

Nach Rücksprache mit den Mitarbeitern des Museums ging das Team in den Keller, fand den Schnabeltierschrank und schaltete die speziellen Lichter ein. “Und sicher genug”, sagte Dr. Olson. Sie konnten schließlich drei Schnabeltiere untersuchen: einen Mann und eine Frau im Field Museum und einen anderen Mann vom State Museum der Universität von Nebraska. Alle strahlten das gleiche kühle Leuchten aus.

So auch ein auf der Straße getötetes Schnabeltier, das diesen Sommer von einem Mykologen mit Schwarzlicht im Nordosten Australiens entdeckt wurde. Trotz der traurigen Umstände des Befundes “waren wir hocherfreut zu wissen, dass es in einem wilden Exemplar verifiziert wurde”, sagte Dr. Olson.

Warum sollte ein Schnabeltier fluoreszieren?

“Wir wissen es wirklich nicht”, sagte Dr. Olson.

Andere Fälle von Lite Brite in Lebensform dienen einem klaren Zweck. Biolumineszenz zum Beispiel hilft Meerestieren, Beute zu locken und sich in den Tiefen zu finden. Und Kolibris erhalten Informationen von den ultravioletten Farbtönen, die einige Blumen reflektieren.

Die Fluoreszenz ist jedoch etwas undurchsichtiger. Da es eine natürliche Eigenschaft bestimmter Materialien ist, “bedeutet das Auffinden von Fluoreszenz nicht, dass es einen bestimmten Zweck hat”, sagte Sönke Johnsen, eine sensorische Biologin an der Duke University, die nicht an der Studie beteiligt war. Stattdessen, sagte er, könnte dieses Leuchten zufällig sein – “nur etwas, das da ist, weil es da ist.” ”

Es ist nicht bekannt, ob Schnabeltiere UV-Strahlen oder Fluoreszenz wahrnehmen können, insbesondere bei natürlichem Licht. Eine Theorie besagt, dass Schnabeltiere sich besser vor UV-empfindlichen Raubtieren verstecken können, indem sie UV-Licht absorbieren und transformieren, anstatt es zu reflektieren.

Dies ist jedoch nur eine Hypothese, sagte Dr. Olson: „Unser Hauptziel ist es, dieses Merkmal zu dokumentieren“, in der Hoffnung, dass zukünftige Forschungen mehr Licht ins Dunkel bringen könnten. Derzeit plant seine Gruppe, andere nachtaktive Säugetiere strategisch zu untersuchen, um festzustellen, ob sie sie zu ihrer Liste hinzufügen können.

Möglicherweise haben sie bereits einige weitere Museumsschränke geöffnet. “Bleiben Sie dran”, sagte er.

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