Surreale Begegnungen in Ralph Ellisons „Invisible Man“

Surreale Begegnungen in Ralph Ellisons „Invisible Man“

Surreale Begegnungen in Ralph Ellisons „Invisible Man“

Dieser Aufsatz ist Teil von T’s Book Club, einer Reihe von Artikeln und Veranstaltungen, die klassischen Werken der amerikanischen Literatur …


Dieser Aufsatz ist Teil von T’s Book Club, einer Reihe von Artikeln und Veranstaltungen, die klassischen Werken der amerikanischen Literatur gewidmet sind. Klicken Sie hier, um R.S.V.P. zu einem virtuellen Gespräch über „Invisible Man“ zu führen, das von Adam Bradley geleitet wird und am 17. Juni stattfindet. Ich sah Ralph zum ersten Mal. . .
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Dieser Aufsatz ist Teil von T’sBuchclub, eine Reihe von Artikeln und Veranstaltungen, die klassischen Werken der amerikanischen Literatur gewidmet sind. Klickenhier an R.S.V.P. zu einem virtuellen Gespräch über „Invisible Man“, das von Adam Bradley geleitet wird und am 17. Juni stattfindet.

Ich sah Ralph Ellison zum ersten Mal, als ich 19 Jahre alt war und er war bereits verstorben. An einem Sommerabend im Jahr 1994 erschien er mir auf dem Dachboden eines alten Herrenhauses auf dem Campus eines kleinen Colleges im pazifischen Nordwesten. Ich war ihm – ebenso wie Langston Hughes und Jane Austen und Geoffrey Chaucer – im Jahr zuvor auf konventionellere Weise begegnet, als aufmerksamer Leser seines veröffentlichten Werkes. Ich las Ellisons Roman „Invisible Man“ aus dem Jahr 1952 zum ersten Mal im Rahmen eines Kurses über afroamerikanische Literatur und fühlte mich zu seinem klugen, törichten Protagonisten hingezogen, mit dem ich im Rückblick mehr als nur eine flüchtige Ähnlichkeit hatte: ein junger Schwarzer College-Student mit vagen Ambitionen nach Führung, der über das Schreiben stolpert, um seine Identität zu beleuchten. Trotzdem blieb Ellison – wie Hughes und Austen und Chaucer – für mich ungreifbar, distanziert, distanziert sowohl nach Zeit als auch nach Leistung.

Das hätte das Ende sein können. Aber, wie Ellison gerne sagte, „es ist ein verrücktes Land“ – womit er meinte, dass die Vielfältigkeit der amerikanischen Erfahrung oft zu unerwarteten Zusammenstößen von Menschen und Umständen führt. Kurz nach Ellisons Tod, am 16. April 1994, im Alter von 80 oder vielleicht 81 Jahren (Nach seinem Tod entdeckte Beweise deuten darauf hin, dass er 1913 und nicht 1914 geboren wurde, wie er immer behauptete), besuchte Ellisons Frau Fanny ihre langjähriger Freund John F. Callahan, mein Professor, die literarische Nachlassverwaltung zu übernehmen. Callahan bat mich, seine Assistentin zu sein – um ihm zu helfen, Recherchen zu sammeln, Dokumente zu kopieren und Materialien zu sortieren – was erklärt, warum ich Sendungen, die von der Ellisons Riverside Drive Adresse kamen, eine knarrende Treppe zum Manorhouse-Dachboden auf meinem College-Campus trug. Meine erste Aufgabe bestand darin, die Kartons auszupacken und die darin enthaltenen Seiten auf einem langen Mahagoni-Konferenztisch zu verteilen, um sie für Callahans Inspektion vorzubereiten. Unter den Papieren befanden sich Entwürfe von Ellisons unveröffentlichtem zweiten Roman, der etwa 40 Jahre in Arbeit war; Punktmatrix-Ausdrucke von seinem Computer, einige mit Bleistiftkorrekturen; und handschriftliche Notizen, die auf Papierfetzen und auf die Rückseiten gebrauchter Umschläge gekritzelt sind.

Ellisons „Invisible Man“, veröffentlicht von Random House im Jahr 1952.
Ein Porträt von Ellison von Gordon Parks um 1950, das als Autorenfoto des Autors für „Invisible Man. ”Kredit. . .© The Gordon Parks Foundation

Es war, als ich eine solche Notiz untersuchte, als ich Ellison sah – oder besser gesagt, dass ich meine eigene Verehrung für ihn für den Menschen, der er einmal gewesen war, überblickte. Er war in der Textur des Papiers, als ich es hielt, als hätte er es zwischen Daumen und Zeigefinger gehalten. Er war im Sinne seines spinnenartigen Drehbuchs. Er war in dem schwachen Geruch von Zigarrenrauch, der sich in den Fasern des feinen Briefpapiers niedergelassen hatte und Monate, ja Jahre lang schlummerte, bis meine Nase sie aufweckte. Es überraschte mich zu erkennen, dass ich wahrscheinlich erst die dritte Person war, nach Mr. und Mrs. Ellison – vielleicht sogar die zweite, nach Ellison allein – diese Seite in der Hand zu halten, diese Notiz zu lesen. Ich fühlte mich aufgeregt und verunsichert.

Obwohl ich es damals nicht hätte artikulieren können, überkam mich in diesem Moment eine Ambivalenz, die derjenigen ähnelt, die Ellisons namenloser Protagonist in der letzten Zeile von „Invisible Man“ ausdrückt – „Und das ist es, was mich erschreckt: Wer weiß, aber das?“ , auf den tieferen Frequenzen spreche ich für dich?“ Ich wusste intellektuell, weil Callahan es erklärt hatte, dass die niedrigeren Frequenzen die Register unserer gemeinsamen Menschlichkeit waren. Durch die Stimme seines Protagonisten machte Ellison die kühne Behauptung, dass er, ein junger schwarzer Schriftsteller im abgesonderten Amerika, einen jungen schwarzen Charakter mit der Fähigkeit konzipieren könnte, die Universalitäten der menschlichen Erfahrung durch seine hartnäckigen Einzelheiten zu sprechen. Aber der unheilvolle Ton dieser letzten Zeile verwirrte mich und würde es viele Jahre lang bleiben.

Ich glaube jetzt, dass die Ambivalenz des Erzählers von seinem Verständnis herrührt, dass das Sprechen für jeden bedeutet, eine schwere Verantwortung für sich selbst und für andere zu übernehmen. Vielleicht liegt es auch daran, dass er die Schrecken kennt, die manche von denen, für die er zu sprechen wagt, für die er unsichtbar bleibt, fähig sind. Und ich weiß aus unzähligen Stunden in Ellisons Papieren, die jetzt in der Library of Congress untergebracht sind, dass Ellison beim Komponieren von „Invisible Man“ sowohl das Gewicht seiner eigenen hohen handwerklichen Standards als auch seiner Überzeugung trug, dass er Romane schreiben musste, die reflektierte die Tiefe und Vielfalt des schwarzen Lebens, wie er es kannte.

Ein Kontaktbogen mit Bildern von Ellison, um 1948, fotografiert in Harlem von Gordon Parks.Kredit. . .© The Gordon Parks Foundation. Ralph Ellison Papers, Drucke und Fotografien, Library of Congress. Mit freundlicher Genehmigung des Ralph und Fanny Ellison Charitable Trust.

RALPH ELLISON WAR PRIVAT, aber nicht zurückgezogen. Mit einem Wort, das er favorisierte, er war komplex. Seine Briefe offenbaren einen Mann, der zu viel Humor und Selbstreflexion sowie zu Sturheit und gelegentlicher Eitelkeit fähig ist. In Oklahoma City geboren, war er bis zuletzt ein stolzer Südwester, doch nachdem er das Tuskegee Institute (jetzt Tuskegee University) in Alabama besucht hatte, verbrachte er den Großteil seines Lebens in New York City. Er war in seinen literarischen Leidenschaften ausgesprochen altmodisch – sein Geschmack reichte von Henry James bis Dostojewski –, war aber auch ein Getriebener: ein Liebhaber von High-Fidelity-Audiogeräten und ein früher Anwender des Personal Computers. Als Autor von nur einem Roman, zwei Essaybänden (1964er „Shadow and Act“ und 1986er „Going to the Territory“) und einer Reihe von gelegentlichen Stücken und veröffentlichten Auszügen aus seinem zweiten Roman schrieb er dennoch ständig und hinterließ Tausende von Seiten , von denen einige jetzt posthum erschienen sind, darunter zwei Iterationen seines zweiten Romans – „Juneteenth“ von 1999, der Kern der Erzählung, herausgegeben von Callahan und gerade in einer neuen Ausgabe veröffentlicht; und 2010 „Three Days Before the Shooting …“, die weitläufige Abfolge von Manuskripten und Varianten, die Callahan und ich gemeinsam bearbeitet haben.

„Invisible Man“, für das Ellison am besten bekannt ist, ist in jeder Hinsicht ein großes Buch. Auf fast 600 Seiten, die aus mehr als 800 Manuskriptseiten herausgelöst wurden, wimmelt es von Charakteren wie in einem Roman von Charles Dickens und hat die umherziehende Geographie eines Schelms, wie Mark Twains „Huck Finn“ (1884). Wir folgen Invisible Man von seinem High-School-Abschluss bis zu seinen frühen Jahren an einem SouthernBlack-College, bevor seine eigenen naiven Ambitionen und sein Eifer, denen zu gefallen, die mächtiger sind als er, zu einem schicksalhaften Fehlurteil führen und eine Kette von Ereignissen auslösen, die zu seiner Entlassung aus dem Schule und seine Reise durch das Chaos und die Aufregung des Harlem der 1940er Jahre. Auf der Suche nach Arbeit in der Stadt erlebt er die Vertreibung und Unsicherheit so vieler schwarzer Amerikaner, die in den Jahren der Großen Migration vom ländlichen Süden in den urbanen Norden zogen. Bald erregt er die Aufmerksamkeit der weißen Führer einer linken Organisation namens Brotherhood, die, als sie sein Talent bemerkt, eine Menge zu bewegen, ihn auf die Führung vorbereitet. Die Bruderschaft gibt ihm eine Identität – im wahrsten Sinne des Wortes weisen sie ihm einen neuen Namen zu, den der Leser wie seinen Vornamen nie erfährt. Die Handlung des Romans folgt seinem aufkommenden Bewusstsein seiner eigenen misslichen Lage: dass er ein unsichtbarer Mann in den Augen derer ist, die sich weigern, ihn als etwas anderes zu sehen als eine Projektion dessen, wer sie sein wollen oder brauchen.

Ein Entwurf des Prologs von „Invisible Man. ”Kredit. . .Ralph Ellison Papers, Abteilung für seltene Bücher und Sondersammlungen, Library of Congress. © Die Wohltätigkeitsstiftung von Ralph und Fanny Ellison.
Ein Entwurf der letzten Seite von „Invisible Man. ”Kredit. . .Ralph Ellison Papers, Abteilung für seltene Bücher und Sondersammlungen, Library of Congress. © Die Wohltätigkeitsstiftung von Ralph und Fanny Ellison.

Zu Beginn des mehr als sechsjährigen Kompositionsprozesses des Romans verwarf Ellison die zu dieser Zeit vorherrschenden literarischen Modi unter schwarzen Schriftstellern: Naturalismus (die Idee, dass die Umwelt den menschlichen Charakter bestimmt) und Realismus (das Bemühen, auf der page gelebte Erfahrung in konkreten Begriffen), die beide in seinem Freund Richard Wrights Klassiker „Native Son. “ Diese Art von Fiktion, glaubte Ellison, war zu restriktiv, um den rauen Humor, die Qualität des Intellekts und den Improvisationsgeist seines Protagonisten einzufangen. Er widersetzte sich auch dem Impuls vieler weißer Kritiker und Leser, die schwarze Fiktion mit der Soziologie zu verwechseln, und sträubte Mit „Invisible Man“ machte sich Ellison daran, einen Roman zu schreiben, den man einfach nicht ablegen und vergessen kann.

Es sollte daher nicht überraschen, dass im gesamten Roman seltsame und schockierende Dinge passieren. Schwarze Jungen mit verbundenen Augen, nackt bis zur Hüfte, kämpfen in einem Boxring gegeneinander und kassieren dann ihre Belohnung, indem sie nach Münzen kriechen, die über einen elektrifizierten Teppich verstreut sind, während ein höhnisches Publikum aus wohlhabenden weißen Männern wütend und amüsiert zusieht. Ein schwarzer Pächter schwängert seine Frau sowie im Traumzustand seine Tochter im Teenageralter, nimmt seiner Frau dann zur Vergeltung eine Axt an die Wange und überlebt irgendwie, um den Blues zu singen. Eine Lackfabrik verfügt über ein hochmodernes Krankenhaus mit einer Maschine, die in der Lage ist, ein nichtinvasives Äquivalent einer präfrontalen Lobotomie durchzuführen. Während einer Sitzung des linken Komitees fällt ein Augapfel aus der trockenen Höhle eines wütenden Parteiführers, in dem ein Raum mit überwiegend weißen Männern beschließt, eine ganze Gemeinschaft schwarzer Unterstützer im Namen der politischen Zweckmäßigkeit zu verlassen. Ein junger, unbewaffneter Schwarzer stirbt durch die Hände eines weißen Polizisten, der auf der Straße für ein Verbrechen erschossen wurde, das nicht größer ist als der unerlaubte Verkauf von tanzenden Papierpuppen. Und Ellisons Erzähler, sein Invisible Man, schreibt all dies – Ellisons Roman sind die Memoiren seiner Figur – aus seinem unterirdischen Rückzugsort in einem verlassenen Kohlekeller irgendwo „in einem Grenzgebiet“ von Harlem, beleuchtet, wie er uns erzählt, von genau 1.369 Glühbirnen.

Aus Ellisons Clipping-Datei, ein Artikel vom März 1946 in The Amsterdam News über Boxer mit verbundenen Augen.Kredit. . .Ralph Ellison Papers, Abteilung für seltene Bücher und Sondersammlungen, Library of Congress. Mit freundlicher Genehmigung des Ralph und Fanny Ellison Charitable Trust.

Im Jahr 1948 veröffentlichte Ellison einen Auszug aus seinem Roman in Progress, der Episode des Battle Royals mit verbundenen Augen, in einer Zeitschrift mit dem Titel ’48: The Magazine of the Year. Auf diesen Seiten, die vier Jahre später Kapitel Eins des veröffentlichten Romans werden sollten, erzeugt Ellison eine Dissonanz zwischen den phantasievollen Details der Szene (von denen der elektrisierte Teppich am überraschendsten ist) und seiner naturalistischen Aufmerksamkeit für die Körperfunktionen seiner Charaktere (sie schwitzen und bluten und werden sogar sexuell erregt, obwohl dieses letzte Detail aus dem veröffentlichten Auszug ausgeschlossen wurde). Viele Leser fragten sich, ob die Geschichte nach den Worten der Herausgeber der Veröffentlichung „auf tatsächlichen Erfahrungen beruht“, sodass sie den Autor bitten, eine erläuternde Anmerkung zu schreiben, die vier Monate später unter dem Titel „Ralph Ellison Explains. „Die Tatsachen selbst haben keine Bedeutung“, schreibt er. „Das Ziel ist ein erweiterter Realismus, um mit dem fast surrealen Zustand unseres amerikanischen Alltagslebens umzugehen …“ Mit dieser Erklärung der literarischen Unabhängigkeit fordert Ellison zwei bemerkenswerte Dinge: dass ihm und damit auch anderen schwarzen Schriftstellern das volle und freie Ausübung ihrer Vorstellungskraft; und dass der Realismus notwendigerweise erweitert werden muss, um die Absurdität des amerikanischen Alltagslebens unter Segregation und weißer Vorherrschaft einzudämmen: „Denn alles Leben vom Loch der Unsichtbarkeit aus gesehen ist absurd“, bemerkt Ellisons Protagonist im Epilog des Romans.

Dilierender Realismus bedeutet mit anderen Worten, einen Raum in der eigenen Fiktion zu öffnen, um allein durch die direkte Darstellung des Vorfalls ein Gefühl der Unzugänglichkeit zu erlangen. Dieser Ansatz hat einen radikalen und notwendigen Wert für Schwarze Schriftsteller und Schriftsteller aus anderen Gemeinschaften, für die die normativen Muster der literarischen Repräsentation ihre gelebte Erfahrung nicht erklären. Dies ist eine Möglichkeit zu verstehen, warum Octavia E. Butler in „Kindred“ (1979) auf Zeitreisen zurückgreift, um die Verwüstungen der Sklaverei noch einmal Revue passieren zu lassen. Es beleuchtet Ishmael Reeds flüchtigen Sklavenroman „Flight to Canada“ (1976), der seinen erzählerischen Rahmen durch wilde Anachronismen erweitert – seine Figuren nehmen kommerzielle Fluglinien, sie sehen Fernsehnachrichten, sie beschäftigen sich mit der Verlagsbranche, mit Talentagenten – so dass der Leser nicht vergessen kann, dass uns die Übel des Rassismus und der weißen Vorherrschaft immer noch verfolgen.

Ralph und seine Frau, Fanny McConnell Ellison, mit Kopien von „Invisible Man“, um 1952.Kredit. . .Ralph Ellison Papers, Abteilung für Drucke und Fotografien der Kongressbibliothek. Mit freundlicher Genehmigung des Ralph und Fanny Ellison Charitable Trust. Foto: Laynes Studio.

Trotz Kritikerlob und kommerziellem Erfolg – ​​„Invisible Man“ war ein nationaler Bestseller und brachte Ellison 1953 den National Book Award ein, womit er Ernest Hemingways „The Old Man and the Sea“ besiegte – Ellison wurde weiterhin von diesen kritisiert der einen Roman ablehnte, der sich nicht an die Regeln hielt. Als Kritiker für The Atlantic lobte Charles J. Rolo das Buch, argumentierte jedoch, dass “es Fehler hat, die nicht einfach abgetan werden können”, von denen die vernichtendste “eine Tendenz ist, verwirrend zwischen Realismus und Surrealismus zu schwanken. “ Aber dieses Schwanken ist genau Ellisons Punkt. Vier Jahre nach der Veröffentlichung des Romans beantwortete Ellison einen Brief eines Professors an einem kleinen College in New Jersey, der nach dem Erzählstil des Romans fragte: „Wenn Sie zum Anfang des Buches zurückkehren, werden Sie nach dem Prolog feststellen, dass die Handlung beginnt auf einer ziemlich naturalistischen Ebene“, erklärt Ellison. „Der Held akzeptiert die Gesellschaft und seine missliche Lage scheint ‚richtig‘ zu sein, aber während er sich durch seine Erfahrungen bewegt, werden sie, in Ermangelung eines besseren Wortes, zunehmend ‚surrealistisch‘. “ Nichts ist, wie es scheint, und in der Fluidität der Gesellschaft verleihen seltsame Nebeneinanderstellungen eine alptraumhafte Qualität. ”

Eine der Alptraumhaftesten – und daher surrealsten – Szenen kommt dem Ende des Romans nahe. Das letzte Kapitel beginnt mit Schüssen – „wie eine ferne Feier des 4. Juli“ – als Vergeltung für den Mord an Tod Clifton, einem charismatischen schwarzen Jugendführer der Bruderschaft, der in Midtown Manhattan von einem weißen Polizisten erschossen wurde. Nach Cliftons Tod führt Ellisons Protagonist den Trauerzug an und hält die Grabrede für seinen getöteten Freund, wobei er seinen Namen immer wieder vor der Menge wiederholt. „Die Geschichte ist zu kurz und zu einfach“, sagt er. „Sein Name war Clifton, Tod Clifton, er war unbewaffnet und sein Tod war ebenso sinnlos wie sein Leben sinnlos. ”

Als die Nacht über die Stadt hereinbricht, erheben sich die Menschen, einige sind wütend über den Mord an Clifton; einige inspiriert von der Rede des Protagonisten; einige wurden von Ras dem Ermahner angestiftet, jetzt der Zerstörer, ein magnetischer panafrikanischer Gemeindeführer, der sich der Bruderschaft widersetzt – insbesondere dem Protagonisten, den er als Rassenverräter sieht – und die Wut des Volkes als Waffe kanalisiert; andere gehen einfach auf die Straße, um im Chaos zu schwelgen. Während sein namenloser Erzähler durch Harlem spaziert, überflutet Ellison unsere Sinne mit impressionistischen Bildern, Illusionen, die sich nie ganz in greifbare Form auflösen. Plünderer schieben einen Banktresor durch die Straßen, während Demonstranten und Polizisten aktiv Schüsse schießen; eine abprallende Kugel streift den Erzähler, der an einem auf der Straße liegenden Toten vorbeikommt, eine Menschenmenge, die sich um die Leiche versammelt; ein von mehreren Männern gezogener Milchwagen wird zu einem provisorischen Thron, auf dem „eine riesige Frau in einer karierten Schürze saß und Bier aus einem Fass trank“ und den Blues schmetterte; blasse und nackte Frauenfiguren, die an Laternenpfählen hängen, ein makabres Schauspiel, entpuppen sich als Schaufensterpuppen, die in Abbildern aufgehängt sind.

Gordon Parks’ Foto „Harlem Rooftops, Harlem, New York“ (1948), aus Ralph Ellisons Papieren in der Library of Congress.Kredit. . .© The Gordon Parks Foundation. Ralph Ellison Papers, Drucke und Fotografien, Library of Congress. Mit freundlicher Genehmigung des Ralph und Fanny Ellison Charitable Trust.

In der vielleicht größten Realitätserweiterung des Romans bahnt sich Ras seinen Weg zu Pferd durch die Straßen von Harlem, verkleidet als „abessinischer Häuptling“ und schwingt einen Speer gegen die weißen Polizisten. Ras, so der Erzähler, ist eine „Figur eher aus einem Traum als aus Harlem, als aus dieser Harlem-Nacht, und doch real, lebendig, alarmierend. “ Als Ras Invisible Man sieht, schreit er „Verräter!“ schleuderte den Speer auf ihn, verfehlte ihn weit. Der Erzähler richtet einen letzten rhetorischen Appell an die Menge, erkennt aber bald seine Sinnlosigkeit – „Ich hatte keine Worte und keine Beredsamkeit. “ Er ist endlich geschockt, bis er sich bewusst wird. Als Ras seinen Tod fordert, findet der Erzähler seine Hände am Speer. Realität und Symbolik fallen ineinander. Der Erzähler lässt den Speer fliegen und sieht zu, wie er durch Ras’ Wangen reißt und seine Kiefer verschließt. Ras ringt mit dem Speer, als der Erzähler aus der unheimlichen Szene flieht.

All dies wäre jedoch eine zu saubere Lösung – der Held besiegt seinen Gegner und behauptet seine eigene Identität als unsichtbarer Mann – für ein so trotziges Buch wie dieses. Gerade als sich der Fokus des Romans auf den Protagonisten rückt, erweitert Ellison den Rahmen. Der Erzähler wandert immer noch durch die Straßen und belauscht ein Gespräch zwischen einer kleinen Gruppe schwarzer Männer; unbemerkt bleibt er stehen, um zuzuhören. Auf den nächsten Seiten reichen die Männer eine Flasche hin und her, während sie über Ras und den Aufruhr reden, schreien und lachen, und beschwören große Geschichten aus tragischen Umständen herauf. Einige der Zeilen lesen sich wie das Ausgangsmaterial für Redd Foxx und Richard Pryor Stand-Up-Riffs: Der Black Everyman als ironischer Beobachter der Schwächen sowohl der Weißen als auch seiner eigenen Leute. „Ich habe mir etwas Budweiser getrunken und das Treiben ausgegraben“, beginnt einer dieser bodenständigen Schimpfworte, „als da die Bullen die Straße heraufkommen und wie Cowboys reiten, Mann; und als der alte Ras-der-wie-wie-sein-Name sie sieht, brüllt er wie ein Löwe und bäumt sich weit zurück und fängt an, Sporen in den Arsch dieses Husses zu schießen, so schnell wie Nickel in der U-Bahn zur Zeit nach Hause fällt – und gaawd -Damm! dann solltest du ihn sehen! Sag, gib mir einen Vorgeschmack, Kerl. “ Mit dem Chaos, sogar dem Tod, um die Ecke, fühlen sich diese Männer irgendwie immer noch wohl. Als Leser beruhigt es uns auch, dass der Humor dabei hilft, die surreale Szene, die ihm vorausgeht, zu metabolisieren, indem er sie der tragikomischen Eloquenz dieser Straßenchronisten unterwirft. Es verblüfft den Protagonisten. „Warum haben sie es komisch erscheinen lassen,nur lustig?” er fragt sich.

Ralph Ellison, fotografiert 1986 zu Hause in New York City.Kredit. . .Keith Meyers/The New York Times

Ich habe BIS 2021 gebraucht, vielleicht zum 40. Mal, dass ich das Buch gelesen habe, um dieser Passage die Aufmerksamkeit zu schenken, die sie verdient. Als ich meine zerfledderte Kopie von „Invisible Man“ öffne, dieselbe, die ich vor mehr als meinem halben Leben die Stufen des Herrenhauses hinaufgetragen habe, erscheinen meine Notizen als Palimpsest: Schichten des Denkens und Umdenkens, Kreise und Unterstreichungen, Fragezeichen und Ausrufezeichen geschrieben in einem Aufruhr von Bleistift und Tinte. Aber ich habe diese Seiten im Buch leer gelassen, sei es aus Verwirrung oder Vernachlässigung. Wenn ich sie heute lese, merke ich, dass ich mich jetzt mehr in Ellison sehe als in seinem Protagonisten.

Auf diesen Seiten versteht Ellison – ich glaube auch – etwas, was sein Protagonist nicht versteht: dass diese Männer ihr tragikomisches Lebensgefühl ausüben, eine Fähigkeit, das Chaos einzudämmen und nicht dem Nihilismus zum Opfer zu fallen. Ihr Lachen ist eine notwendige Ausrüstung für das Leben während Black in Amerika, etwas, das der Erzähler seine Memoiren schreiben muss, um es zu lernen – etwas, das Ellison selbst lernen musste. In einem langwierigen Essay mit dem Titel „An Extravagance of Laughter“, der in „Going to the Territory“ veröffentlicht wurde, erinnert sich Ellison an seine eigenen Erfahrungen mit dem Rassismus von Jim Crow als College-Student in Alabama in den 1930er Jahren. „Mein Problem“, schreibt er, „war, dass ich solche Erlebnisse nicht ganz mit Lachen abtun konnte. Ich grübelte und versuchte, es zu verstehen, jenseits der Weisheit unserer Vorfahren. ”

„Invisible Man“ muss also nicht nur als Anklage gegen den auslöschenden Blick der weißen Vorherrschaft gelesen werden, sondern als große Geschichte, die unseren Realitätsrahmen erweitert, um uns zu unterhalten und uns vielleicht zu unterhalten, um uns zu retten. Während eines Interviews mit The Paris Review im Jahr 1955 reagierte Ellison mit Verzweiflung auf die selbsternstlichen Fragen seiner Interviewer zu seinem Roman. „Schau“, fragt er schließlich, „hast du das Buch gar nicht gefunden?lustig?“ Als er von denselben Interviewern gefragt wurde, ob sein Roman in 20 Jahren noch gelesen würde, war Ellison zweifelhaft. „Es ist kein wichtiger Roman … viele der unmittelbaren Probleme verblassen schnell. ”

Hinter dieser Demut steckt ein bemerkenswerter Anspruch. Ellison glaubte – als jemand, der in Rassentrennung aufgewachsen ist, hat er vielleicht perhaps hatte zu glauben – dass sich die Bedingungen, die sein Roman aufdeckt (Rassendiskriminierung, die Auslöschung der schwarzen Identität, die Versäumnisse der amerikanischen Demokratie), bald so weit verbessern könnten, dass das Buch keinen Anklang mehr finden würde. Fast 70 Jahre nach der Veröffentlichung seines Romans und fast 30 Jahre nach seinem Tod wissen wir jetzt, was Ellison nicht konnte: dass viele der von ihm beschriebenen Zustände nicht nur fortbestehen, sondern sich fortpflanzen. Diese Tatsache, zusammen mit Ellisons zeitlosem Talent, ist der Grund, warum der Roman Bestand hat. Seine Macht liegt darin, wie er Rassismus und weiße Vorherrschaft mit einem Realismus konfrontiert, der sich ausdehnt, um die surreale Natur des amerikanischen Lebens einzudämmen. Es liegt in seinem bluesbetonten Verständnis dafür, wie Menschen aus brutaler Erfahrung Schönheit ertragen und sogar Schönheit aus brutaler Erfahrung machen, indem sie, wie Ellison es an anderer Stelle beschreibt, sich dafür entscheiden, „sein gezacktes Korn zu betasten und es zu transzendieren, nicht durch den Trost der Philosophie, sondern durch Drücken“. daraus eine fast tragische, fast komische Lyrik. “ Das ist die Herausforderung, der sich „Invisible Man“ stellt. Und das ist es, was mich erschreckt: Wer weiß, dass auf den tieferen Frequenzen spricht es für uns?

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