War das Raumfahrtprogramm die Kosten wert?

War das Raumfahrtprogramm die Kosten wert?

War das Raumfahrtprogramm die Kosten wert?

MERCURY RISINGJohn Glenn, John Kennedy und das neue Schlachtfeld des Kalten KriegesVon Jeff ShesolHyperbole verhüllt nur wenige Themen der …


MERCURY RISINGJohn Glenn, John Kennedy und das neue Schlachtfeld des Kalten KriegesVon Jeff ShesolHyperbole verhüllt nur wenige Themen der Geschichte so sehr wie die menschliche Begegnung mit dem Weltraum. Astronauten sind heldenhafte Pioniere, ihre Missionen zeugen von der Menschheit. . .
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QUECKSILBER STEIGT

John Glenn, John Kennedy und das neue Schlachtfeld des Kalten Krieges

Von Jeff Shesol

Übertreibung umhüllt wenige Themen der Geschichte so sehr wie die Begegnung des Menschen mit dem Weltraum. Astronauten sind heldenhafte Pioniere, ihre Missionen zeugen vom „Hunger der Menschheit, das Universum zu erforschen und seine Wahrheiten zu entdecken“, wie es Ronald Reagan 1986 formulierte. Zu Beginn des amerikanischen Weltraumprogramms 25 Jahre zuvor war John F. Kennedy so weit gegangen die Erforschung des Himmels nicht weniger als „den Schlüssel zu unserer Zukunft auf der Erde“ zu erklären. “ Durch den rhetorischen Dunst kann es schwer sein, zu erkennen, wie kontingent und umstritten das ganze Bestreben, Amerikaner in den Weltraum zu schicken, wirklich war, insbesondere zu seinen Anfängen in den späten 1950er und frühen 1960er Jahren.

Jeff Shesols „Mercury Rising“ unterstreicht diese Zerbrechlichkeit in einer erfrischenden Erzählung, die die manchmal entmutigenden Realitäten von Amerikas Debüt im Weltraum einfängt. Sicherlich strahlt Shesols Bericht über Project Mercury, die Mission der Vereinigten Staaten, einen Menschen in eine Erdumlaufbahn zu bringen, Bewunderung für die technischen Errungenschaften aus, die im Februar 1962 zum Erfolg führten. In Anlehnung an Tom Wolfes Klassiker „The Right Stuff“ bestätigt Shesolsol der Mut der Astronauten, die ihr Leben riskierten. Aber er schlägt einen ausgesprochen ambivalenten Ton an durch seine fesselnden Porträts zweier fehlbarer Männer, deren ineinander verschlungene Kämpfe und Zweifel die Geschichte erzählen, die sich außerhalb der Öffentlichkeit entfaltete.

Einer davon ist Kennedy, der Präsident, der ein unterfinanziertes und leistungsschwaches Weltraumprogramm erbte, als er im Januar 1961 in das Oval Office eintrat Mond bis Ende des Jahrzehnts. Die Weltraumforschung, so Kennedy, sei ein „großartiges neues amerikanisches Unternehmen“, das die globale Führungsrolle der Nation bekräftigen würde.

Aber Kennedys große Worte verbargen private Sorgen. Shesol bekräftigt andere Studien, die Kennedys grundlegende Vorsicht enthüllen, und unterstreicht seine Zweifel, dass die Vereinigten Staaten die Sowjetunion einholen könnten, die im Wettlauf um den Weltraum vorangekommen war, indem sie 1957 den ersten Satelliten – Sputnik – in die Umlaufbahn schoss und dann den ersten Menschen schickte vier Jahre später ins All. Shesol beschreibt auch Kennedys anhaltende Bedenken hinsichtlich der Kosten der Weltraumforschung und seine Skepsis gegenüber den greifbaren Vorteilen, die dies mit sich bringen würde.

Am Ende, so Shesol, hat Kennedy ein dramatisch erweitertes Weltraumprogramm nicht aus echter Überzeugung von seinem Wert angenommen, sondern aus dem Wunsch, das nationale Prestige zu einer Zeit zu stärken, als viele Amerikaner glaubten, die Sowjets hätten in der Kälte die Oberhand Krieg. Tatsächlich stellten die zurückbleibenden amerikanischen Bemühungen keine ernsthaften Gefahren dar; es gab kaum einen Zusammenhang zwischen Moskaus Erfolgen im Weltraum und seinen militärischen Fähigkeiten. Aber Kennedy, so Shesol, verstand die schädliche Symbolik sowjetischer Astronauten, die nach erfolgreichen Flügen triumphierend über den Roten Platz marschierten, während das amerikanische Raumfahrtprogramm „neutral war. ”

Die Entscheidungsfindung des Präsidenten liegt direkt im analytischen Steuerhaus von Shesol. Als Expertin für Präsidentenreden und ehemalige Redenschreiberin des Weißen Hauses für Bill Clinton ist Shesol die Autorin der viel beachteten Geschichten über Franklin Roosevelts Plan von 1937, den Obersten Gerichtshof auszubauen, und Lyndon Johnsons bittere Beziehung zu Bobby Kennedy. Doch „Mercury Rising“ ist mindestens genauso erfolgreich, wenn es das Weiße Haus verlässt und den anderen, weniger bekannten Mann im Mittelpunkt der Geschichte, John Glenn, ins Visier nimmt.

Shesol erzählt pflichtbewusst den Lebensbogen von Glenn, von seinen bescheidenen Wurzeln in der Kleinstadt Ohio bis zu seiner 24-jährigen Karriere im Senat der Vereinigten Staaten. Der größte Teil des Buches erzählt jedoch die Höhen und Tiefen von Glenns Bemühungen, als erster Amerikaner die Erde zu umrunden, ein Ehrgeiz, der am 20. Februar 1962 im triumphalen Flug seiner Friendship 7-Kapsel gipfelte nach 10 Verschiebungen aufgrund von technischen Pannen oder schlechtem Wetter, löste großen Jubel aus und gab, wie Shesol betont, dem Land „seine Prahlerei zurück. ”

Glenns frühe Erfahrungen machten ihn zu einem idealen Kandidaten für diese kathartische Rolle. Als Sohn hart arbeitender Eltern strotzte er von den Tugenden der amerikanischen Mittelklasse. Er unterrichtete die Sonntagsschule, heiratete seine Jugendliebe und zog Kinder groß. Er trat 1942 ein und flog als Marine-Kampfpilot Dutzende von Kampfeinsätzen im Pazifik während des Zweiten Weltkriegs und in Korea. 1957 erlangte er nationale Berühmtheit, weil er in Rekordzeit einen Überschalljet von Küste zu Küste steuerte. Glaube, Patriotismus und futuristische Möglichkeiten hingen schwer um diesen „Jedermann-Supermann“, in Shesols einprägsamem Satz, genau in dem Moment, als die neu gegründete National Aeronautics and Space Administration ihn als einen der sieben Männer auswählte, die für den ersten der Nation ausgebildet werden sollten bemannte Raumfahrt.

Dennoch war es, schreibt Shesol, kaum gesichert, sich eine führende Rolle bei Project Mercury zu sichern. Genauso wie Kennedy die Macht von Symbolen verstand, wusste Glenn, dass bei den Entscheidungen darüber, welche Männer die Pflaumenzuweisungen erhielten, das Image genauso wichtig war wie die Substanz. Um seine Chancen zu verbessern, kultivierte er Journalisten und verfeinerte die Persönlichkeit des “aw-shucks, hausgemachten Helden”, zu dem die NASA ihn haben wollte, erklärt Shesol.

Wie bei Kennedy verbarg Glenns öffentliches Gesicht chaotischere Realitäten. Lange Passagen beschreiben Glenns Verzweiflung über andere Mercury-Astronauten, einschließlich seiner Sorgen, dass das Feiern außerhalb der Öffnungszeiten in den Strandgemeinden in der Nähe von Cape Canaveral das gesamte Programm trüben würde. Die Verzweiflung eskalierte zu Wut, als die NASA 1961 Alan Shepard für den ersten bemannten Start auswählte Auszeichnung, der erste Amerikaner im Weltraum zu sein.

Shesol verweilt auch bei Glenns Ressentiments über die Beharrlichkeit der NASA, die Mercury-Flüge vom Boden aus zu kontrollieren, was die Astronauten zu mehr Versuchskaninchen für die Fahrt macht als echte Piloten. Glenns Wut auf das NASA-Management war besonders stark, schreibt Shesol nach seinem Flug, als er erfuhr, dass die Bodenkontrolleure sich entschieden hatten, ihn nicht über eine möglicherweise katastrophale Fehlfunktion in einem der Systeme der Raumsonde zu informieren.

„Mercury Rising“ erzählt solche Details, ganz zu schweigen vom Schlag auf Glenns drei Erdumrundungen, mit Verve und offenbart Shesols außergewöhnliches Talent als Geschichtenerzähler. Der einzige Nachteil ist, dass Shesol selten von seiner ausgelassenen Erzählung abbricht, um den größeren Kontext darzustellen oder die großen Fragen zu beantworten, die seine Geschichte aufwirft.

Wie hat Project Mercury zur Mondlandung von 1969 oder späteren Weltraumleistungen beigetragen? Welche Lehren hat die NASA aus ihrer Auswahl oder Ausbildung von Astronauten in den frühen Tagen gezogen? Wie veränderten Glenns Flucht und andere Errungenschaften im Weltraum in den 1960er Jahren im geopolitischen Bereich das Auf und Ab des Kalten Krieges? Das Buch bietet keine klare Orientierung, auch wenn die Gesamturteile über Kennedys und Glenns Rollen zu Beginn des amerikanischen Raumfahrtzeitalters von Antworten abhängen.

Auch die Frage, die sich durch „Mercury Rising“ zieht, geht Shesol nicht stärker als jede andere explizit auf: War der Versuch, Menschen ins All zu befördern, im Kern eher eine enorm kostspielige Öffentlichkeitsarbeit denn ein konsequentes wissenschaftliches Unterfangen, wie sowohl Kennedy und Glenn scheint es vermutet zu haben?

Zu erkennen, dass die Antwort ja sein könnte, bedeutet nicht unbedingt, dass das ganze Unterfangen keinen ernsthaften Sinn hatte. Wie Shesol klarstellt, hatten die Amerikaner guten Grund zu der Annahme, dass ihre Nation Ende der 1950er Jahre an Bedeutung verlor, und reagierten begeistert auf Glenns Flucht. Doch Shesols Geschichte wirft unausweichliche Fragen auf, ob die Erforschung des Weltraums tatsächlich das ist, was ihre Enthusiasten oft behauptet haben.

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