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Wie betrügerische Spendenaktionen ältere Menschen umgarnen


Ältere Amerikaner, eine wichtige Quelle politischer Spenden, werden oft Opfer aggressiver und irreführender digitaler Praktiken. Eine umfassende Times-Analyse weist auf die Tragweite des Problems hin.
Erdeundleben. com

William W. Vaughan Jr. war während des Weltraumrennens leitender Atmosphärenwissenschaftler bei der NASA und später ein versierter Akademiker, aber wie bei so vielen alternden Amerikanern hatten ihm Zeit und Technologie einiges an Wissen verloren, insbesondere online.

Computer gaben ihm das Gefühl, „wie eine Ente aus dem Wasser“ zu sein, sagte sein Sohn Steve Vaughan. Als Steve nach seinem Tod im Dezember mit 90 Jahren die Papiere des älteren Herrn Vaughan durchforstete, war er verunsichert über das, was er auf der letzten Kreditkartenabrechnung seines Vaters fand.

Der erste Artikel war bekannt: $11. 82 beim örtlichen Chick-fil-A in Huntsville, Ala. Aber jede andere Anklage auf der ersten Seite, und es gab Dutzende davon, ging an die Firma, die republikanische Online-Wahlkampfbeiträge verarbeitet, WinRed. Über vier Monate im letzten Jahr hatte Herr Vaughan 400 Spenden im Gesamtwert von fast 11.500 US-Dollar geleistet – an Donald J. Trump, Mitch McConnell, Tim Scott, Steve Scalise und viele andere.

Die Summe überstieg seine finanziellen Möglichkeiten bei weitem, sagte sein Sohn, und tatsächlich entdeckte er bald handgeschriebene Notizen, die den Anruf seines Vaters umrissen, in dem er die Gebühren mit seiner Kreditkartenfirma bestritten. Er kocht immer noch über die Lawine der Anklagen und “was sie einem 90-Jährigen angetan haben” kurz vor seinem Tod.

„Wenn es ihm passiert ist“, sagte er, „muss ich mir vorstellen, dass es anderen Leuten passiert ist. ”

Es hat.

Herr. Vaughan starb im Dezember im Alter von 90 Jahren.

Das schmutzige kleine Geheimnis der politischen Online-Geldbeschaffung besteht darin, dass die aggressivsten und schädlichsten Praktiken, mit denen Kampagnen zur Geldbeschaffung verwendet werden, laut Interviews mit digitalen Strategen und einer Untersuchung der Spenden- und Rückerstattungsdaten des Bundes besonders wahrscheinlich ahnungslose ältere Menschen umgarnen .

Ältere Amerikaner sind kritische Mitwirkende an Kampagnen, sowohl online als auch offline. Mehr als die Hälfte aller von WinRed im letzten Zyklus verarbeiteten Online-Beiträge, 56 Prozent, stammten von Personen, die ihren Beruf als „im Ruhestand“ angegeben haben, wie Bundesdaten zeigen.

Digitale Agenten beider Parteien setzen eine Reihe manipulativer Taktiken ein, die Spender aller Altersgruppen täuschen können: falsche Rechnungen und offiziell aussehende Korrespondenz; gefälschte Angebote, um Spenden zusammenzuführen und versteckte Links zum Abbestellen; und vorab angekreuzte Kästchen, die Spenden automatisch wiederholen, was weithin als das ungeheuerlichste System angesehen wird.

Einige Gruppen scheinen jedoch speziell auf ältere Internetnutzer abzuzielen, indem sie Nachrichten mit Betreffzeilen wie „Soziale Sicherheit“ verbreiten, die für ältere Menschen eine besondere Resonanz haben, und überproportional für Anzeigen für ein älteres Publikum ausgegeben werden. In vielen Fällen wurden die skrupellosesten Taktiken der Direktwerbung einfach für das digitale Zeitalter neu gestartet – mit rücksichtsloser neuer Präzision.

„Jeder weiß, was er tut: Sie betrügen Senioren, um ihre eigenen Taschen zu füllen und Geld für Kampagnen zu sammeln“, sagte Mike Nellis, ein demokratischer Digitalstratege, der betrügerische Praktiken kritisch sieht.

„Sie zielen auf Menschen ab, die online weniger versiert sind und eher glauben, was ihnen vorgelegt wird“, sagte Nellis und beklagte Taktiken, die „die Menschlichkeit der Menschen auslöschen. ”

Es ist unmöglich zu sagen, wie viele ältere Amerikaner durch solche Methoden getäuscht werden, da das Alter in den Bundesakten nicht angegeben wird. Ein nützlicher Maßstab, sagen Digitalexperten, ist die Anzahl der zurückerstatteten Spenden – die häufig auftritt, wenn sich Spender unzufrieden oder betrogen fühlen.

Die New York Times analysierte Rückerstattungsdaten aus dem Jahr 2020 in Zusammenarbeit mit dem politischen Informationsunternehmen Political Data Inc., das die zurückerstatteten Spender den Wählerlisten zuordnete. Die Ergebnisse geben einen seltenen Einblick, wie unverhältnismäßig alt das Universum der Spender ist, die Rückerstattungen erhalten.

Die Ergebnisse, die Rückerstattungen in einem großen und vielfältigen Staat, Kalifornien, untersuchten, zeigten, dass das Durchschnittsalter der Spender, die Rückerstattungen erhielten, bei WinRed fast 66 Jahre und bei ActBlue, der entsprechenden demokratischen Verarbeitungsseite, fast 65 Jahre betrug.

Noch aufschlussreicher: Spendern, die 70 und älter sind, wurde mehr als viermal so viel Geld zurückerstattet als Erwachsenen unter 50 Jahren – sowohl für Republikaner als auch für Demokraten.

Mehr als 65.000 einzelne Spender, denen bei der letzten Wahl zusammen rund 25 Millionen US-Dollar zurückerstattet wurden, wurden in Kalifornien nach Name und Postleitzahl abgeglichen. Das Alter der Spender, die in beiden Parteien zurückerstattet wurden, war sehr ähnlich, auch wenn republikanische Kampagnen Online-Rückerstattungen mit mehr als dem Dreifachen der Gesamtrate der Demokraten ausstellten, zeigen Aufzeichnungen.

Eine Untersuchung der Times Anfang dieses Jahres ergab, dass die Trump-Operation Spenden automatisch wöchentlich wiederholt und diese Tatsache mit überflüssigem Text verschleiert hatte, was zu einer Kaskade von Rückerstattungen in Höhe von mehreren Millionen Dollar und einer Flut von Betrugsbeschwerden führte.

Mehrere Bankbeamte sagten, die Flut von Beschwerden gegen die Operation von Herrn Trump käme stark von älteren Geldgebern. Ein Betrugsermittler erinnerte sich an den Fall einer 88-Jährigen, die befürchtete, ihre Familie würde annehmen, dass sie an Demenz erkrankt, weil die wiederholten Belastungen ihr Kreditkartenlimit überschritten hatten.

Die Ausnutzung der schwindenden Zahlungsfähigkeit älterer Menschen geht weit über die Politik hinaus. Es gibt eine ganze Initiative des Justizministeriums, die sich dem Missbrauch älterer Menschen widmet, und das Internet Crime Complaint Center des F. B. I. meldete im Jahr 2020 Verluste von fast 1 Milliarde US-Dollar für Personen ab 60 Jahren.

Die meisten politischen Taktiken sind legal, obwohl das Justizministerium kürzlich als Beispiel für „materielle Falschdarstellungen“ auf nicht existierende Versprechen hingewiesen hat, Spenden zu entsprechen. ”

„Man nutzt Daten, Technologie, Emotionen und digitale Taktiken, um die Vorteile einer Bevölkerung auszunutzen“, sagte Cyrus Krohn, der vor mehr als einem Jahrzehnt die digitale Strategie im Republikanischen Nationalkomitee beaufsichtigte und jetzt einige seiner früheren Arbeiten bedauert. „Es ist wie ein Kind in einem Süßwarenladen. ”

Eine Kundgebung für den ehemaligen Präsidenten Donald J. Trump in The Villages, einer Seniorengemeinde in Florida, im Oktober.Kredit. . .Anna Moneymaker für die New York Times

Warum ältere Menschen „die perfekte Zielgruppe“ sind

Daniel Marson, ein klinischer Neuropsychologe, der die finanzielle Entscheidungsfindung bei alternden Amerikanern untersucht hat, sagte, dass ältere Menschen online einem doppelten Schlag ausgesetzt sind, wenn sie ihre mangelnde Vertrautheit mit Technologie und altersbedingtem kognitiven Verfall kombinieren.

Das Gehirn selbst beginnt sich mit dem Alter zu verändern, sagten Dr. Marson und andere neurologische Experten. Die Verarbeitung beginnt in der Regel zu verlangsamen. Den Überblick über mehrere Dinge zu behalten, ist schwieriger. Die Bewertung der Vertrauenswürdigkeit wird immer schwieriger.

“Sie haben einfach nicht die gleiche digitale Kompetenz oder Fähigkeit, sich in einer Internetwelt zu engagieren”, sagte Dr. Marson, der ehemalige Direktor des Alzheimer’s Disease Center an der University of Alabama in Birmingham.

Sicherlich sind Millionen alternder Amerikaner immer noch geschickt im Umgang mit Technologie und einige verfallen kognitiv erst in einem sehr fortgeschrittenen Alter.

Aber selbst die albernen Täuschungen, bei denen Millennials und Digital Natives die Augen verdrehen könnten – wie stressauslösende Spenden-Countdown-Uhren – können viele Rentner, die später im Leben Computer eingeführt haben, leichter ablenken oder verwirren.

Einige Kampagnen verwenden Betreffzeilen wie „Final Notice #33716980“ – die das Wahlkampfkomitee des Demokratischen Kongresses kürzlich eingesetzt hat –, die den Anschein erwecken können, als ob tatsächliche Gesetzentwürfe zahlungsunfähig wären. Einige verwenden atemlose Übertreibungen, wie ein kürzlich erschienener Text des republikanischen Wahlkampfarms des Repräsentantenhauses, in dem gewarnt wurde, dass das Haus „das Haus für immer verlieren“ würde! wenn nicht jeder bis Mitternacht 9 $ beisteuerte.

Eine Spenden-E-Mail des Wahlkampfausschusses des Demokratischen Kongresses. Persönliche Daten wurden geschwärzt.

Viele ältere Menschen interpretieren personalisierte Nachrichten wörtlich.

Tatenda Musapatike, eine demokratische Digitalstrategin, erinnerte sich daran, dass sie einigen älteren Familienmitgliedern erklären musste, dass Joe Biden tatsächlich nicht die Person war, die ihnen eine E-Mail mit der Bitte um Geld schickte.

„Das ist weder naiv noch dumm“, sagte sie. „Das liegt daran, dass die Leute weniger online sind. ”

Die Tochter einer 69-jährigen Spenderin, die unter der Bedingung der Anonymität sprach, um die Privatsphäre ihres Vaters zu wahren, beschrieb einen Anruf ihrer Mutter im vergangenen Jahr, in dem sie gebeten wurde, in seine übermäßigen Online-Beiträge einzugreifen. „Mama kam zu mir und sagte: ‚Papa hat 25.000 Dollar gespendet‘“, sagte die Frau. Aufzeichnungen zeigen, dass er Hunderte von Spenden über WinRed an eine Vielzahl von republikanischen Kampagnen getätigt hat.

“Er nimmt das, was sie sagen, als Wahrheit”, sagte sie und fügte hinzu, dass er begonnen habe, erste Symptome eines geistigen Verfalls zu zeigen und besteht darauf, dass er nicht so viel gespendet hat, wie er tatsächlich hat.

Obwohl sie ihn von so vielen E-Mail- und Textlisten wie möglich abgemeldet hat, bleibt sie besorgt. „Ich kann ihn nicht 24 Stunden am Tag beobachten“, sagte sie.

Textnachrichten des National Republican Congressional Committee forderten die Menschen auf, mit falschen Fristen und Versprechungen übereinstimmender Beiträge zu spenden.

David Laibson, Professor für Verhaltensökonomie in Harvard, der die Auswirkungen des Alterns auf finanzielle Entscheidungen untersucht hat, sagte, dass Studien zeigten, dass die Hälfte der Menschen über 80 entweder an einer kognitiven Beeinträchtigung außer Demenz oder tatsächlicher Demenz leidet.

“Wer ist das perfekte Ziel?” er sagte. „Sie sind Anfang 80, haben eine sehr hohe Wahrscheinlichkeit einer kognitiven Beeinträchtigung und haben wahrscheinlich immer noch nicht ihren Notgroschen aufgebraucht. ”

Tatsächlich zeigen die Aufzeichnungen, dass Spendern, die 80 und älter waren, mehr Geld zurückerstattet wurde als Erwachsenen unter 50, sowohl bei ActBlue als auch bei WinRed, so die Untersuchung der kalifornischen Rückerstattungsdaten.

ActBlue und WinRed sagten beide, dass sie mit Kunden zusammenarbeiten, um Probleme zu lösen, auf die sie stoßen, lehnten jedoch eine weitere Stellungnahme ab.

Senatorin Amy Klobuchar aus Minnesota, die Vorsitzende des Regelausschusses, der die Bundeswahlverwaltung beaufsichtigt, stellte fest, dass viele ältere Amerikaner während der Coronavirus-Pandemie besonders isoliert waren und gleichzeitig gezwungen waren, mehr online zu sein, um mit Familie und Freunden in Kontakt zu treten. „Sie hatten keine Wahl“, sagte sie, „deshalb ist es wirklich einfach, sie ins Visier zu nehmen. ”

Frau Klobuchar, eine Demokratin, hat kürzlich ein Gesetz eingeführt, um vorab angekreuzte Kästchen zu verbieten, die Spenden wiederholen, nachdem die Bundeswahlkommission im Zuge der Times-Untersuchung einstimmig empfohlen hatte, die Praxis zu verbieten.

“Politiker buhlen immer um die Stimmen der Senioren”, sagte sie. „Dann betrügen sie sie hinter ihrem Rücken um Geld. Es ist ziemlich schlecht. ”

Einige jüngere Spender, die weniger internetaffin sind, haben auch mehr gespendet, als sie beabsichtigt hatten.

Daisy DeSimone, links, und ihre Mutter Marian in ihrem Haus in New Jersey.Kredit. . .Bryan Anselm für die New York Times

Marian DeSimone, die Mutter von Daisy DeSimone, die eine Entwicklungsbehinderung hat, sagte, ihre 30-jährige Tochter sei letztes Jahr in einen republikanischen wiederkehrenden Spendenstrudel verwickelt gewesen, an dem Hunderte von kleinen Spenden in Höhe von insgesamt 2.700 US-Dollar beteiligt waren, von denen etwa 85 Prozent waren ging in zwei Trump-Ausschüsse.

In einem gemeinsamen Interview mit ihrer Mutter sagte Daisy, dass sie „bei weitem“ mehr dazu beigetragen habe, als sie beabsichtigt hatte, und sich von ihrer Erfahrung „frustriert“ fühlte. Sie war am leidenschaftlichsten über die überwältigende Menge an Anfragen: „Sie kamen immer wieder zu mir zurück, sie schickten mir immer wieder E-Mails und SMS. ”

Als sich ihre Mutter in ihr Konto einloggte, um sie aus verschiedenen Listen zu löschen, stellte sie fest, dass der Link zum Abmelden des Republikanischen Nationalkomitees im Klartext war. Im Gegensatz zu jedem anderen Link war er weder fett noch blau oder unterstrichen. Sie mussten die Maus darüber bewegen, um zu sehen, dass es sich überhaupt um einen Link handelte.

“Beschämend!” Sie dachte. Zunächst hatte sie ihre Tochter für die Spendenflut verantwortlich gemacht. Jetzt sieht sie sie als Opfer.

Mothership Strategies, ein in Washington ansässiges digitales Beratungsunternehmen, ist bekannt für seine aggressiven Taktiken in der demokratischen Politik.Kredit. . .Matt McClain/The Washington Post, via Getty Images

„Ein Problem des systemischen Missbrauchs der Wahlkampffinanzierung“

Insgesamt gaben republikanische Kampagnen bei den Wahlen 2020 weitaus höhere Rückerstattungen (7, 4 Prozent der WinRed-Beiträge) als demokratische (2, 3 Prozent auf ActBlue) aus, eine Lücke, die hauptsächlich durch das Prechecked-Boxen-System von Herrn Trump verursacht wurde.

Aber einige demokratische Spender fühlten sich schikaniert.

Susan Kraus ist eine 81-jährige New Yorkerin, die laut Bundesakten im vergangenen Jahr rund 175 separate Spenden über ActBlue in Höhe von insgesamt etwa 4.500 US-Dollar getätigt hat.

„Das ist unmöglich“, sagte Frau Kraus in einem Interview. “Noch nie. Ich weiß nicht, wie das passiert ist. Aber ich habe es nicht getan. ” Sowohl sie als auch ihr Sohn Brett Graham sagten, sie habe einen Verlust des Kurzzeitgedächtnisses.

“Es ist fast so, als würden sie es duplizieren”, sagte sie. „Als gäbe es Tricks. “ Sie erinnert sich, dass sie mit ihrem Telefon gespendet hat, aber nichts in dieser Größenordnung oder an die Gruppe von Gruppen, zu denen sie laut Aufzeichnungen beigetragen hat.

“Es gibt keine schöne Art, es zu drehen”, sagte Mr. Graham, der bei der Verwaltung der finanziellen Angelegenheiten seiner Mutter hilft. „Dies ist ein systemischer Missbrauch der Wahlkampffinanzierung. “ Er fügte hinzu, dass das sich überschneidende Muster des Gebens „nicht das ist, was ein Mensch tun würde. ” Er konnte von zwei Kreditkarten Rückerstattungen von ungefähr 2.500 US-Dollar erhalten.

Der größte Teil der Spenden von Frau Kraus ging an zwei miteinander verbundene Gruppen, Stop Republicans und das Progressive Turnout Project, von denen sie noch nie gehört hatte. Beide Organisationen teilen sich eine in Washington ansässige digitale Beratungsfirma, Mothership Strategies, die von demokratischen Kritikern für ihre aggressive Taktik hervorgehoben wurde.

Von den 10 demokratischen Gruppen mit dem ältesten Durchschnittsalter für rückerstattete Spender in Kalifornien während der letzten Wahlen, die mindestens 75.000 US-Dollar zurückerstatteten, waren alle Mothership-Kunden.

Diese Gruppen hatten eine durchschnittliche Altersspanne von 74 bis 78 Jahren, wie die Analyse der Erstattungsdaten zeigt. (WinRed führt nicht auf, welche Kampagnen bestimmten Spendern Rückerstattungen gewähren, daher ist eine gleichwertige Prüfung nicht möglich.)

Mehr als 40 Prozent der Facebook-Anzeigen von Stop Republicans und dem Progressive Turnout Project erreichten Nutzer über 65, so eine öffentliche Datenbank, die von Bully Pulpit Interactive, einem demokratischen Digitalberatungsunternehmen, zusammengestellt wurde. Im Vergleich dazu widmete die Biden-Kampagne dieser Zielgruppe 18,5 Prozent ihrer Facebook-Anzeigen.

Mothership sagte, dass es nicht auf Menschen nach Alter abzielt. Stattdessen wird nach Interessen und Spendenwahrscheinlichkeit sortiert – und dass ältere Menschen einfach zuverlässigere Spender sind.

“Wir sind stolz darauf, die Mittel aufzubringen, die es unseren Kunden ermöglichen, republikanische Super-PACs zu übertreffen und progressive und vielfältige Demokraten im ganzen Land zu wählen”, sagte Maya Garcia, eine Direktorin bei Mothership, in einer Erklärung. Sie fügte hinzu, dass die Führungskräfte der Firma „niemals wollen, dass jemand einen versehentlichen Beitrag leistet“, dass die Namen ihrer Organisationen prominent angezeigt werden und dass sie „dabei arbeiten, sicherzustellen, dass alle Rückerstattungsanträge schnell bearbeitet werden. ”

Das Unternehmen wollte nicht sagen, ob es eine Provision für das Geld erhält, das es online sammelt. Die Washington Post berichtete 2019, dass ihre Provision bis zu 15 Prozent betrug.

Eine Debatte unter Demokraten über Taktik

Heute setzen die meisten führenden republikanischen Gruppen vorab geprüfte wiederkehrende Kästen und andere aggressive Taktiken ein, aber in demokratischen Kreisen tobt eine Debatte über die Ethik von Online-Anfragen. Es gibt zwei klare Lager: diejenigen, die durch das Wahlkampfkomitee des Demokratischen Kongresses, den Spendenarm des Repräsentantenhauses und ihr äußerst aggressives Programm, einschließlich Mothership Strategies, aufgestiegen sind, und diejenigen, die eher mit den Präsidentschaftskampagnen von Senator Bernie Sanders verbunden sind.

Die Operation von D. C. C. C. ist eine der wenigen demokratischen Gruppen, die weiterhin die vorab angekreuzten Kästchen verwenden. Es hat auch mit einer anderen Verarbeitungsplattform experimentiert, während ActBlue versucht, die Praxis vollständig zu blockieren. Im Juni kam ein Spendenaufruf von einem Absender, der als „SOCIAL SECURITY UPDATE (via DCCC)“ aufgeführt ist – obwohl auf Plattformen wie Gmail der DC-Teil abgeschnitten wurde, es sei denn, die Leute klickten sich durch.

Murshed Zaheed, ein erfahrener demokratischer Digitalberater, gehört zu denen, die auf das drängen, was er “ethische E-Mails” nennt, die er als nicht täuschende Unterstützer definierte.

„Ich kann Ihnen nicht sagen, wie sehr ich die Worte ‚E-Mail-Liste‘ hasse“, sagte er. Er sagte, der Ausdruck „entmenschliche“ Menschen und behandle sie „als A. T. M.-Maschinen. ”

Für Mr. Vaughan, den ehemaligen NASA-Wissenschaftler, war seine endgültige Kreditkartenabrechnung ein Labyrinth von wiederholten Belastungen für dieselben Kampagnen, manchmal am selben Tag.

Die Notiz, die sein Sohn entdeckte, enthielt die Worte „WinRed-Gebühren müssen zurückerstattet werden“. Es wurde vom 25. November datiert – am selben Tag, an dem Bundesaufzeichnungen zeigen, dass 1.144 Dollar zurückerstattet wurden.

Es waren nur etwa 10 Prozent seiner Gesamtspende. Den Rest konnte sein Sohn nicht zurückbekommen.

Rachel Shorey trug zur Forschung bei.

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