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Wie Steve Bannon und ein chinesischer Milliardär eine rechtsgerichtete Coronavirus-Mediensensation schufen

Dr. Li-Meng Yan wollte anonym bleiben. Es war Mitte Januar, und Dr. Yan, ein Forscher in Hongkong, hatte Gerüchte über ein gefährliches neues Virus auf dem chinesischen Festland gehört, das die Regierung heruntergespielt hatte. Aus Angst um ihre persönliche Sicherheit und Karriere wandte sie sich an ihren chinesischen Lieblings-YouTube-Moderator, der dafür bekannt ist, die chinesische Regierung zu kritisieren.

Innerhalb weniger Tage teilte der Gastgeber seinen 100.000 Anhängern mit, dass das Coronavirus von der Kommunistischen Partei Chinas absichtlich freigesetzt worden war. Er würde den Whistleblower nicht nennen, sagte er, weil Beamte die Person “verschwinden lassen” könnten. ”

Bis September hatte Dr. Yan die Vorsicht aufgegeben. Sie erschien in den USA in den Fox News und behauptete gegenüber Millionen unbegründet, das Coronavirus sei eine von China hergestellte Biowaffe.

Über Nacht wurde Dr. Yan zu einer rechten Mediensensation, mit Top-Beratern von Präsident Trump und konservativen Experten, die sie als Heldin begrüßten. Fast genauso schnell wurde ihr Interview in den sozialen Medien als „falsch informiert“ eingestuft, während Wissenschaftler ihre Forschung als im Jargon verkleidete Polemik ablehnten.

Ihre Entwicklung war das Ergebnis einer Zusammenarbeit zwischen zwei getrennten, aber zunehmend verbündeten Gruppen, die Fehlinformationen verbreiten: einer kleinen, aber aktiven Ecke der chinesischen Diaspora und der einflussreichen äußersten Rechten in den Vereinigten Staaten.

Jeder sah in der Pandemie eine Gelegenheit, seine Agenda voranzutreiben. Für die Diaspora waren Dr. Yan und ihre unbegründeten Behauptungen ein Knüppel für diejenigen, die die chinesische Regierung stürzen wollten. Für amerikanische Konservative spielten sie mit der steigenden antichinesischen Stimmung und lenkten sich von der verpfuschten Behandlung des Ausbruchs durch die Trump-Regierung ab.

Beide Seiten nutzten den Mangel an Informationen aus China, wo die Regierung sich geweigert hat, Proben des Virus weiterzugeben, und sich einer transparenten, unabhängigen Untersuchung widersetzt hat. Die anfängliche Vertuschung des Ausbruchs hat den Verdacht auf die Entstehung des Virus weiter geschürt.

Eine überwältigende Anzahl von Beweisen zeigt, dass das Virus mit ziemlicher Sicherheit von einem Tier stammt, höchstwahrscheinlich einer Fledermaus, bevor es sich entwickelte, um den Sprung in den Menschen zu schaffen. Obwohl die US-Geheimdienste die Möglichkeit eines Laborlecks nicht ausgeschlossen haben, haben sie bisher keine Beweise gefunden, die diese Theorie stützen könnten.

Dr. Yans Flugbahn wurde sorgfältig von Guo Wengui, einem flüchtigen chinesischen Milliardär, und Stephen K. Bannon, einem ehemaligen Berater von Mr. Trump, ausgearbeitet.

Sie setzten Dr. Yan in ein Flugzeug in die USA, gaben ihr eine Bleibe, trainierten sie bei Medienauftritten und halfen ihr, Interviews mit populären konservativen Fernsehmoderatoren wie Tucker Carlson und Lou Dobbs zu sichern, die Shows bei Fox haben. Sie pflegten ihren scheinbar tiefen Glauben, dass das Virus gentechnisch verändert war, und nahmen unkritisch an, was sie als Beweis lieferte.

“Ich sagte vom ersten Tag an, es gibt keine Verschwörungen”, sagte Bannon in einem Interview. „Aber es gibt auch keine Zufälle. ”

Herr Bannon bemerkte, dass er im Gegensatz zu Dr. Yan nicht glaubte, dass die chinesische Regierung „dies absichtlich getan hat. “Aber er hat die Theorie über ein versehentliches Leck riskanter Laborforschung vorangetrieben und beabsichtigt, eine Debatte über die Ursprünge des neuen Coronavirus zu führen.”

“DR. Yan ist eine kleine Stimme, aber zumindest ist sie eine Stimme “, sagte er.

Die Medien, die sich mit der chinesischen Diaspora befassen – ein Durcheinander unabhängiger Websites, YouTube-Kanäle und Twitter-Accounts mit Anti-Peking-Neigungen – haben eine schnell wachsende Echokammer für Fehlinformationen gebildet. Mit wenigen zuverlässigen Nachrichtenquellen in chinesischer Sprache, die sie überprüfen können, können Gerüchte schnell zu einer verzerrten Realität werden. Zunehmend ernähren sie sich von rechtsextremen amerikanischen Medien.

Wang Dinggang, der YouTube-Moderator, der von Dr. Yan und einem engen Mitarbeiter von Herrn Guo kontaktiert wurde, scheint der erste gewesen zu sein, der Gerüchte über Hunter Biden, einen Sohn des gewählten Präsidenten Joseph R. Biden Jr., verbreitet hat Herr Guo verstärkte die unbegründeten Behauptungen über Hunter Bidens Beteiligung an einer Verschwörung wegen Kindesmissbrauchs. Sie wurden von Infowars und anderen amerikanischen Randgeschäften abgeholt. Herr Bannon, Herr Wang und Herr Guo befürworten jetzt alle die falsche Vorstellung, dass die Präsidentschaftswahlen manipuliert wurden.

Große Technologieunternehmen haben begonnen, zurückzudrängen, da Facebook und Twitter versuchen, die Inhalte der Polizei zu verbessern. Twitter verbot dauerhaft einen von Mr. Bannons Konten wegen Verstoßes gegen die Regeln zur Verherrlichung von Gewalt, nachdem er in seinem Podcast vorgeschlagen hatte, die Leiter des Direktors von F. B. I. und Dr. Anthony S. Fauci, den besten Experten für Infektionskrankheiten des Landes, auf Hecht zu setzen.

Aber diese allgemeine Bekanntheit hat nur ihre Anti-Establishment-Referenzen gestärkt. Die YouTube-Fangemeinde von Herrn Wang hat sich seit Januar fast verdoppelt. Laut SimilarWeb, einem Online-Datenanbieter, stieg der Traffic für zwei Websites von Herrn Guo im letzten Monat auf mehr als 135 Millionen, nach weniger als fünf Millionen Besuchen im Dezember letzten Jahres. Viele Konservative, die behaupten, dass Facebook und Twitter rechte Stimmen zensieren, strömen auch auf neue Social-Media-Plattformen wie Parler – und Dr. Yan, Herr Wang und Herr Guo haben sich ihnen bereits angeschlossen.

Dr. Yan lehnte durch Vertreter von Herrn Bannon und Herrn Guo mehrere Anfragen für ein Interview ab. Herr Wang zitierte auch den “Ruf der New York Times für falsche Nachrichten”. ”

In einer durch einen Anwalt gesendeten Erklärung sagte Herr Guo, er habe nur “Ermutigung” für Dr. Yans Bemühungen angeboten, “sich gegen die C. C. P. Mafia zu stellen und der Welt die Wahrheit über Covid-19 zu sagen.” ”

“Ich würde gerne anderen helfen, die der Welt die Wahrheit sagen wollen”, sagte er.

Eine Plattform finden

Zu Beginn des neuen Jahres tat Herr Wang das, was er am besten konnte: die Kommunistische Partei Chinas auf YouTube anzugreifen. Er schimpfte gegen Chinas Vorgehen gegen Muslime und sprach über den US-Handelskrieg.

Dann, am 19. Januar, wechselte er plötzlich zum aufkommenden Ausbruch in der zentralchinesischen Stadt Wuhan. Es war früh in der Krise, vor der Sperrung in der Stadt, bevor China bekannt gegeben hatte, dass sich das Virus unter Menschen ausbreitet, bevor die Welt aufmerksam wurde.

In einer 80-minütigen Show, die einem namenlosen Whistleblower gewidmet war, sagte Herr Wang, er habe von “dem absoluten Top-Coronavirus-Experten der Welt” gehört, der ihm gesagt habe, China sei nicht transparent. “Ich denke, das ist sehr glaubwürdig und sehr beängstigend”, sagte er.

Mr. Wang, der vor seinem Umzug in die USA aus unbekannten Gründen Geschäftsmann in China war, gehört zu einer wachsenden Gruppe von Kommentatoren, die im chinesischsprachigen Internet aufgetaucht sind. Ihre Shows, die Panditerie, ernsthafte Analyse und geradezu Gerüchte verbinden, richten sich an eine Diaspora, die den chinesischen staatlichen Medien oft nicht vertraut und nur wenige zuverlässige Nachrichtenquellen in ihrer Muttersprache hat.

Seit Beginn seiner Sendung vor einigen Jahren hat sich Herr Wang, der unter dem Namen Lu De sendet, zu einer der beliebtesten Persönlichkeiten des Genres entwickelt, unter anderem aufgrund seiner Akzeptanz ausgefallener Theorien. Er hat chinesische Beamte beschuldigt, “Sex und Verführung” eingesetzt zu haben, um Feinde einzuschließen, und sein Publikum aufgefordert, Lebensmittel zu horten, um den Zusammenbruch der Kommunistischen Partei vorzubereiten.

Seine Januar-Show auf dem namenlosen Whistleblower kombinierte die gleichen Elemente von Fakt und Fiktion. Er rief seine Quelle an, die sich später als Dr. Yan, eine Expertin, herausstellte, aber ihre Referenzen stark übertrieb.

Sie hatte vor dem Ausbruch Influenza studiert, aber keine Coronaviren. Sie arbeitete in einem der weltweit führenden Virologielabors an der Universität von Hongkong, war jedoch ziemlich neu auf dem Gebiet und wurde nach Angaben von zwei Universitätsangestellten, die sie kannten, für ihre Erfahrung mit Labortieren eingestellt. Sie half bei der Untersuchung des neuen Ausbruchs, überwachte jedoch nicht die Bemühungen.

Die Episode erregte die Aufmerksamkeit von Herrn Bannon, der sagte, er habe angefangen, sich Sorgen um das Virus zu machen, als China anfing, sich zu sperren. Jemand, er sagte nicht wer, wies auf die Show hin und übersetzte sie.

Einige Monate später forderte Herr Wang Dr. Yan plötzlich auf, aus Sicherheitsgründen aus Hongkong zu fliehen, erklärte er in späteren Sendungen. Herr Guo, sein Hauptpatron, bezahlte sie für den Flug in der ersten Klasse, fügte er hinzu.

Am 28. April ging Dr. Yan leise zum Flughafen. Ihre Familie und Freunde gerieten in Panik, konnten sie aber nicht erreichen, sagte Jean-Marc Cavaillon, ein pensionierter Professor für Immunologie am Pasteur-Institut in Paris, der Dr. Yan seit 2017 kennt. In Hongkong wurde ein Bericht über vermisste Personen eingereicht.

Zwei Wochen später tauchte sie in den USA wieder auf.

“Ich bin derzeit in New York, sehr sicher und entspannt” mit den “besten Leibwächtern und Anwälten”, schrieb Dr. Yan auf WeChat in einem Screenshot von The Times. “Was ich jetzt tue, ist der ganzen Welt zu helfen, die Kontrolle über die Pandemie zu übernehmen. ”

Eine Medienumarbeitung

Nachdem Dr. Yan in den Vereinigten Staaten angekommen war, machten sich Mr. Bannon, Mr. Guo und ihre Verbündeten sofort daran, sie als Whistleblower zu verpacken, den sie an die amerikanische Öffentlichkeit verkaufen konnten.

Sie haben sie in einem „sicheren Haus“ außerhalb von New York City installiert und Anwälte eingestellt, sagte Bannon. Sie fanden sie als Medientrainerin, da Englisch nicht ihre Muttersprache ist. Herr Bannon bat sie auch, mehrere Papiere einzureichen, in denen ihre angeblichen Beweise zusammengefasst sind, sagte Dr. Yan später.

“Stellen Sie sicher, dass Sie die Leute logisch durch diese führen können”, erinnerte sich Mr. Bannon.

Herr Bannon und Herr Guo sind seit Jahren auf einer Mission, um, wie sie es ausdrückten, die Kommunistische Partei Chinas zu stürzen.

Herr Guo, der auch von Miles Kwok stammt, war ein Immobilienmagnat in China mit Verbindungen zu hochrangigen Parteibeamten, bis er vor etwa fünf Jahren im Schatten von Korruptionsvorwürfen aus dem Land floh. Seitdem hat er sich selbst als Freiheitskämpfer bezeichnet, obwohl viele seiner Motivation skeptisch gegenüberstehen.

Herr Bannon, der als junger Marineoffizier im Südchinesischen Meer patrouillierte, hat lange Zeit einen Großteil seiner Energie auf China konzentriert. Während seiner Zeit im Weißen Haus riet er Herrn Trump, eine harte Haltung gegenüber dem Land einzunehmen, das er als „die größte existenzielle Bedrohung, der die Vereinigten Staaten jemals ausgesetzt waren“ bezeichnet hat. ”

Die tiefen Taschen von Herrn Guo und das umfangreiche Netzwerk von Herrn Bannon haben ihnen eine einflussreiche Plattform gegeben. Die beiden Männer richteten einen 100-Millionen-Dollar-Fonds ein, um die Korruption in China zu untersuchen. Sie verbreiteten Verschwörungstheorien über den Unfalltod eines chinesischen Tycoons in Frankreich und nannten es einen von Peking inszenierten falschen Selbstmord.

Ende Januar konzentrierten sich beide akut auf den Ausbruch in China.

Mr. Bannon drehte seinen Podcast zum Coronavirus. Er nannte es “das C. C. P.-Virus”, lange bevor Mr. Trump anfing, fremdenfeindliche Etiketten für die Pandemie zu verwenden. Er lud heftige Kritiker Chinas zur Show ein, um zu diskutieren, wie der Ausbruch die globale Bedrohung durch die Kommunistische Partei Chinas veranschaulicht.

Herr Guo behauptete, das Virus sei ein Angriff, der vom chinesischen Vizepräsidenten angeordnet worden sei. Er verbreitete die gleichen Behauptungen über seinen Medienbetrieb, zu dem GTV, eine Videoplattform, und GNews gehören, eine Website, auf der Herr Guo und seine Mitarbeiter in hervorragender Weise berichtet werden. Er veröffentlichte einen Song mit dem Titel “Take Down the C. C. P.”, der kurzzeitig weltweit auf Platz 1 der Apple iTunes-Charts landete.

Die Männer haben die chinesische Regierung weiterhin ins Visier genommen, auch wenn sie gegen ihre eigenen rechtlichen Probleme kämpfen. Berichten zufolge wird Herr Guois von den US-Bundesbehörden wegen Spendenaktionen in seinem Medienunternehmen untersucht. Herr Bannon, der diesen Sommer auf der Yacht von Herrn Guo festgenommen wurde, wird wegen einer gemeinnützigen Organisation, die er beim Bau einer Mauer entlang der mexikanischen Grenze unterstützt hat, wegen Betrugs angeklagt.

In Dr. Yan fanden die beiden Männer ein ideales Gesicht für ihre Kampagne.

Am 10. Juli enthüllte sie ihre Identität zum ersten Mal in einem 13-minütigen Interview auf der Fox News-Website. Sie sagte, die chinesische Regierung habe Beweise für die Übertragung des Virus von Mensch zu Mensch verschwiegen. Sie beschuldigte Professoren an der Universität von Hongkong ohne Beweise, bei der Vertuschung mitgewirkt zu haben. (Die Universität wies ihre Anschuldigungen schnell als “Hörensagen” zurück.)

“Der Grund, warum ich in die USA gekommen bin, ist, dass ich die Botschaft der Wahrheit von Covid-19 überbringe”, sagte sie.

Sie erwähnte Mr. Guo oder Mr. Bannon nicht mit Absicht.

“Verbinde dich nicht mit Bannon, verbinde dich nicht mit Guo Wengui”, erzählte Mr. Guo in seiner eigenen Show von Dr. Yan. „Sobald Sie uns erwähnen, werden diese amerikanischen extremen Linken angreifen und sagen, dass Sie eine politische Agenda haben. ”

Nach dem ersten Fox-Interview begann Dr. Yan eine Wirbelsturm-Tour durch rechte Medien, die konservative Gesprächsthemen wiederholte. Sie sagte, dass sie Hydroxychloroquin genommen habe, um das Virus abzuwehren, obwohl die F. D. A. gewarnt hatte, dass es nicht wirksam sei. Sie schlug vor, dass die Weltgesundheitsorganisation dazu beitrug, den Ausbruch zu vertuschen.

Diese Interviews wurden durch Social-Media-Accounts ergänzt, in denen die Treue zu Herrn Guo verkündet wurde. Sie übersetzten ihre Auftritte ins Chinesische, posteten dann mehrere Versionen auf YouTube und twitterten Beiträge von anderen Pro-Guo-Konten.

Einige der Berichte haben Zehntausende von Anhängern – zweifelhafter Natur. Laut einer Analyse von First Draft, einer gemeinnützigen Organisation, die Fehlinformationen untersucht, haben viele mehrere Indikatoren für sogenanntes unechtes Verhalten. Die Analyse ergab, dass sie in den letzten zwei Jahren erstellt wurden, keine Hintergrundfotos hatten und Benutzernamen hatten, bei denen es sich um ein Durcheinander von Buchstaben und Zahlen handelte.

Gemeinsam haben die Follower eine Online-Dynamik für die konservative Medienwelt geschaffen, die wiederum die Pro-Guo-Konten wiederbelebt hat. “Die beiden filtern und ernähren sich voneinander”, sagte Anne Kruger, Direktorin für Asien-Pazifik bei First Draft.

Mainstream werden

Anfang September traf sich Dr. Yan mit Dr. Daniel Lucey, einem Experten für Infektionskrankheiten an der Georgetown University, der die Möglichkeit in Betracht gezogen hatte, dass das Virus das Produkt eines Laborexperiments war. Dr. Lucey sagte, Dr. Yans Mitarbeiter, die das Treffen vorbereitet hatten, wollten einen glaubwürdigen Wissenschaftler finden, der ihre Behauptungen bestätigt. “Das war der einzige Grund, mich dorthin zu bringen”, sagte er.

Mehr als vier Stunden lang diskutierte Dr. Yan über ihren Hintergrund und ihre Forschungen, während einer ihrer Mitarbeiter, den Dr. Lucey nicht nennen wollte, ungeduldig den Raum betrat und verließ. Er sagte, dass Dr. Yan anscheinend wirklich glaubte, dass das Virus bewaffnet war, aber Schwierigkeiten hatte zu erklären, warum.

Am Ende fragte der Mitarbeiter Dr. Lucey, ob er glaubte, Dr. Yan habe eine „rauchende Waffe“. Als Dr. Lucey nein sagte, endete das Treffen schnell.

Tage später veröffentlichte Dr. Yan ein 26-seitiges Forschungspapier, in dem nachgewiesen wurde, dass das Virus hergestellt wurde. Es verbreitete sich schnell online.

Das Papier, das nicht von Experten begutachtet oder in einer wissenschaftlichen Zeitschrift veröffentlicht wurde, wurde in einem Online-Open-Access-Repository veröffentlicht. Es wurde von zwei gemeinnützigen Organisationen unterstützt, die von Herrn Guo finanziert wurden. Die drei anderen Mitautoren des Papiers waren laut Bannon aus Sicherheitsgründen Pseudonyme.

Virologen wiesen das Papier schnell als “Pseudowissenschaft” und “basierend auf Vermutungen” ab. Einige befürchteten, dass das mit Diagrammen und wissenschaftlicher Fachsprache beladene Papier wie „einzigartige Furinspaltungsstelle“ und „RBM-hACE2-Bindung“ ihren Behauptungen Glaubwürdigkeit verleihen würde.

“Es ist voller wissenschaftlicher Begriffe, die durcheinander gebracht werden, um beeindruckend zu klingen, aber nicht unterstützt werden”, sagte Gigi Kwik Gronvall, ein Immunologe an der Johns Hopkins University, der unter mehreren Autoren einer Widerlegung von Dr. Yans Bericht war.

Andere Fehlinformationen über die Pandemie haben ebenfalls vermeintliches Fachwissen hervorgehoben. In einem 26-minütigen Video, das viral wurde, wurde im Frühjahr ein diskreditierter amerikanischer Wissenschaftler gezeigt, der Krankenhäuser beschuldigte, virusbedingte Todesfälle aufgeblasen zu haben. Ein Juli-Video zeigte Menschen in weißen Kitteln, die sich “Amerikas Ärzte” nannten und darauf hinwiesen, dass Masken unwirksam waren. Das Video wurde von Social-Media-Plattformen entfernt, um falsche Informationen weiterzugeben.

Am 15. September, einen Tag nach Veröffentlichung ihres Berichts, sicherte sich Dr. Yan ihre bisher größte Bühne: einen Auftritt mit Tucker Carlson in den Fox News. Die beliebte Show von Herrn Carlson diente häufig als einflussreiches Megaphon für die Rechte.

Mr. Carlson fragte, ob Dr. Yan glaubte, chinesische Beamte hätten das Virus absichtlich oder versehentlich freigesetzt. Dr. Yan zögerte nicht.

“Natürlich absichtlich”, sagte sie.

Der Clip wurde viral.

Das Filmmaterial ihres Interviews hat mindestens 8,8 Millionen Aufrufe online ausgelöst, obwohl Facebook und Instagram es als falsche Informationen gekennzeichnet haben. Hochkarätige Konservative, darunter Senatorin Marsha Blackburn aus Tennessee, teilten es auf Twitter mit. Als Rev. Franklin Graham, der evangelistische Unterstützer von Mr. Trump, über Dr. Yan auf Facebook schrieb, wurde dies der am häufigsten geteilte Link, der an diesem Tag von einem in den USA ansässigen Facebook-Account gepostet wurde.

Lou Dobbs, ein weiterer Fox-Moderator, twitterte ein Video von sich und einem Gast über Dr. Yans „großartigen Fall“. Mr. Trump hat es retweetet.

Dr. Yan wurde von einem Publikum begrüßt, das bereits darauf vorbereitet war, ihre Behauptungen zu hören. Eine Umfrage im März ergab, dass fast 30 Prozent der Amerikaner glaubten, dass das Virus höchstwahrscheinlich in einem Labor hergestellt wurde.

“Sobald Tucker Carlson es aufgreift, ist es kein Rand mehr”, sagte Yotam Ophir, Professor an der Universität in Buffalo, der Desinformation studiert. “Es ist jetzt Mainstream. ”

Fox News lehnte einen Kommentar ab.

Wochen später sagte Herr Carlson in seiner Show, dass er Dr. Yans Theorien nicht unterstützen könne. Unabhängig davon begrüßte er sie als Gast, um ihre jüngste Behauptung zu erläutern: Ihre Mutter sei von der chinesischen Regierung festgenommen worden.

Die chinesische Regierung bestraft Kritiker häufig, indem sie ihre Familien belästigt. Aber als The Times im Oktober Dr. Yans Mutter auf ihrem Handy erreichte, sagte sie, dass sie nie verhaftet worden war und verzweifelt mit ihrer Tochter in Verbindung treten wollte, mit der sie seit Monaten nicht mehr gesprochen hatte.

Sie lehnte es ab, mehr zu sagen und bat darum, nicht genannt zu werden, unter Berufung auf die Befürchtungen, dass Dr. Yan von ihren neuen Verbündeten manipuliert würde.

“Sie hindern unsere Tochter daran, mit uns zu sprechen”, sagte ihre Mutter und bezog sich auf Herrn Guo und Herrn Wang. „Wir möchten, dass unsere Tochter weiß, dass sie jederzeit mit uns per Video-Chat chatten kann. ”

Amy Chang Chien trug zur Forschung bei.

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